UNE MAISON TOUJOURS DIVISÉE

COURSE Comment les Noirs et les Blancs pensent et ressentent l'obsession américaine Par Studs Terkel The New Press. 403 pages. 24,95 $

QUAND RODNEY KING s'est présenté devant les caméras de télévision au milieu des émeutes de Los Angeles, suppliant : « Les gens, pouvons-nous tous nous entendre ? », il s'est transformé dans l'esprit américain à partir d'une découpe en carton d'un ex-détenu noir ivre qui avait été battu par la police dans une voix sympathique, voire convaincante dans la conversation frénétique de l'Amérique sur les relations raciales.

Ce livre est une collection de soliloques à la Rodney King sur les questions raciales, les attitudes et les expériences personnelles. Alors que certaines des voix appartiennent à des personnes bien connues - les auteurs Charles Johnson et Mark Mathabane, le psychologue Kenneth B. Clark - la plupart de ceux qui parlent sont des Américains ordinaires, des personnes dont les attitudes et les opinions déterminent le climat racial de l'Amérique. La personnalité légendaire de la radio de Chicago, Studs Terkel, a enregistré la moitié de ses conversations avec eux (ses propres questions apparaissent rarement) de la même manière qu'il a rassemblé du matériel pour ses livres Working (les gens parlent de leur travail), Hard Times (la Grande Dépression) et La Bonne Guerre (Seconde Guerre mondiale). À son meilleur, Race donne vie aux personnes que nous voyons trop souvent comme des découpages en carton - le flic blanc, le gamin noir du coin, le militant des droits civiques et l'ex-Klansman - nous donnant un trésor de personnes dont les pensées et les les aperçus sur le sujet de la race en Amérique sont souvent surprenants.



La force du livre de Terkel réside dans sa documentation sur la façon dont la race obsède l'esprit national. Il commence son introduction en citant la définition de l'obsession de l'Oxford English Dictionary comme « préoccupation compulsive ». Il suit cette définition avec l'un des nombreux joyaux anecdotiques que l'on peut trouver tout au long de ce livre. Parfois, la perspective de rencontrer l'un de ces joyaux est ce qui motive le lecteur.

Dans la première de ces anecdotes, Terkel cite un homme blanc dont la femme conduisait dans une rue d'un quartier noir lorsqu'elle a remarqué que des Noirs lui faisaient signe sauvagement. Craignante, elle a remonté ses vitres et a roulé plus vite, espérant échapper à ce qui ressemblait à une foule. Quelques pâtés de maisons plus loin, elle s'est rendu compte qu'elle avait conduit à contresens dans une rue à sens unique. Les personnes qui lui faisaient signe avaient essayé de l'aider.

Terkel cite l'homme, qui n'est identifié que comme « mon ami passionné » : « Son hypothèse était qu'ils étaient des Noirs et qu'ils voulaient l'avoir. . . . Vous ne l'associeriez jamais au racisme, pourtant sa première réaction a été qu'ils étaient dangereux.

Ce genre de moments révélateurs racontés dans l'introduction, et ailleurs, conduisent Terkel à sa thèse d'obsession. Une fois, nous dit Terkel, il a demandé lors d'une émission de radio si 'la race {était} toujours dans l'esprit d'une personne noire depuis le moment où il se réveille jusqu'au moment où il s'endort'. Dans ce livre, Terkel étend cette question aux Blancs, aux Hispaniques et aux Asiatiques, en posant la question « Est-ce que la race vous préoccupe toujours ? » La réponse est oui.

Les personnes interrogées vont d'un groupe d'amis interracial qui faisaient partie du mouvement des droits civiques dans les années 60 à un avocat noir et un avocat blanc, en passant par des couples mariés mixtes et leurs enfants. La lassitude générale des orateurs est souvent plus impressionnante que tout ce qu'ils ont à dire. A l'exception des réactions au ministre musulman Louis Farrakhan (qui semble fasciner Chicago et Terkel plus que toute autre figure de la scène raciale actuelle), les personnes interrogées montrent un niveau d'énergie très faible. Ils luttent avec leur propre résignation face à l'intransigeance de la race en tant que problème.

Une version typique, mais révélatrice, de ce sentiment d'être submergé par la race vient d'un homme d'assurance noir d'âge moyen. «Être noir en Amérique, c'est comme être obligé de porter des chaussures mal ajustées. . . . », dit-il à Terkel. « Quand vous voyez des acteurs dociles et des militants actifs, ils ont une chose en commun : la chaussure est inconfortable. »

La technique de l'histoire orale de Terkel fonctionnait bien dans ses livres précédents en grande partie parce que les sujets qu'ils concernaient appartenaient tous au passé, mais le problème avec son approche du sujet de la race est que dans les années 1990, notre vie quotidienne, nos journaux, magazines, livres et les écrans de télévision sont remplis d'une cacophonie d'arguments sur la race. Ce n'est plus un grand triomphe d'amener les gens à parler d'expériences et d'attitudes raciales. Bien que faire comprendre aux gens lorsqu'ils parlent de race soit un autre problème, les discussions sur le rôle de la race et du racisme dans tout, des coups du roi à la politique nationale en passant par l'action positive, l'afrocentrisme et la preuve d'une persistance ségrégation raciale dans le logement, les écoles et la vie sociale.

En traitant de la cascade de voix qui ont quelque chose à dire sur la race, Terkel ne bénéficie pas de catégories nettes dans lesquelles placer ses interviews. Une chronologie n'aurait pas de sens, et ces personnes parlent dans des termes si larges qu'il ne serait pas utile de ventiler leurs commentaires par domaines limités. Cela crée un gros problème structurel pour ce livre.

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Terkel n'offre aucun cadre substantiel pour ses conversations sur la race, et en conséquence le lecteur est laissé à serpenter d'une histoire à l'autre, souvent sans autre but que de voir si quelqu'un dit quelque chose d'intéressant. En ce sens, lire Race, c'est comme écouter une émission de radio ; il y a quelques bons morceaux de conversation et quelques mauvais morceaux de conversation, mais finalement le lecteur souhaite que Terkel ait avancé un point de vue et ait permis à ces conversations d'amener le lecteur dans la direction d'un argument global. Cette stratégie aurait pu révéler une lueur dans les ténèbres de la haine, de l'indifférence et de la confusion qui prévalent encore sur les questions de race.

Au contraire, les personnes qui semblent les plus intéressantes ici, celles qui sont vraiment angoissées, sont souvent des Blancs de la classe inférieure qui se plaignent de la façon dont ils sont traités ou ignorés et qui sont confus et troublés par la division raciale.

Margaret Welch, une femme blanche du Tennessee, est devenue veuve à 17 ans, puis abandonnée par son second mari. Forcée d'aller à l'aide sociale, elle est également retournée à l'école. Maintenant, elle craint qu'elle ne puisse pas terminer sa dernière année d'école d'infirmières et devenir infirmière autorisée - elle ne peut pas se permettre de payer les frais de scolarité elle-même et les bourses sont toutes réservées aux minorités. Et puis il y a le professeur blanc révélant sa confusion à propos des enfants noirs. Il dit qu'il se soucie d'eux, mais lorsqu'il les discipline, il est souvent accusé d'être raciste. Il y a l'homme blanc de la classe ouvrière qui se plaint que ça va. pour que les Noirs se moquent des Blancs à la télévision, mais quand les Blancs se moquent des Noirs, on les traite de racistes.

Les expériences que Terkel recueille ici sont intéressantes en elles-mêmes, mais elles réclament un résultat net. S'il y a un dernier mot dans ce livre, il vient d'un avocat noir de 80 ans qui dit à Terkel que la race est 'la caractéristique la plus obsessionnelle de la vie américaine'. Il soutient que « chaque Américain, qu'il soit blanc ou noir, porte en lui une conscience de race, toujours toujours.

Au lendemain des émeutes de L.A., ce livre peut avoir une valeur ajoutée pour les personnes qui veulent de l'aide pour élucider leurs propres pensées sur la façon dont la race affecte leur vie. En ce sens, le livre pourrait constituer un ajout surprenant à la catégorie d'auto-assistance de la thérapie personnelle pour les Américains sur les relations raciales.

Juan Williams est rédacteur pour la section Outlook de The CBW et pour The CBW Magazine. Il travaille sur une biographie de Thurgood Marshall.