Comment la musique américaine est devenue à la fois un reflet et un instrument de changement social

ParAllison Stewart 10 juillet 2019 ParAllison Stewart 10 juillet 2019

Lors d'un rassemblement à Hammonton, N.J., lors de sa campagne de réélection de 1984, dans un moment qui vivra dans l'infamie du discours de souche, Ronald Reagan a fait l'éloge de son fils natif Bruce Springsteen. L'avenir de l'Amérique repose dans mille rêves dans vos cœurs, a déclaré Reagan. Cela repose sur le message d'espoir contenu dans les chansons d'un homme que tant de jeunes Américains admirent : Bruce Springsteen, du New Jersey.

Reagan avait probablement été alerté de l'existence de Springsteen par l'écrivain conservateur George F. Will, qui avait écrit dans The CBW plus tôt dans la semaine à propos d'un concert de Springsteen auquel il avait récemment assisté. Will n'était pas sûr de la position politique de Springsteen, alors circonspect, mais il ne pleurniche pas, écrivit Will avec approbation, avant de louer la chanson de Springsteen Born in the U.S.A. comme une grande et joyeuse affirmation des valeurs américaines. (Ce n'était pas.)

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Lors d'un concert à Pittsburgh quelques jours plus tard, Springsteen a pris la parole en signe de protestation, se demandant lequel de ses albums était le préféré de Reagan. La Maison Blanche a ensuite proposé 'Born to Run', écrit l'historien lauréat du prix Pulitzer Jon Meacham, clairement amusé, dans son nouveau livre, Songs of America: Patriotism, Protest, and the Music That Made a Nation, mais personne n'y croyait vraiment. ce.



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La véritable allégeance musicale de Reagan a peut-être été envers un autre hit de 1984, God Bless the U.S.A. de Lee Greenwood, le chanteur lounge de Vegas qui est devenu un hitmaker country. La chanson, désormais en attente conservatrice, a été jouée à la Convention nationale républicaine quelques semaines plus tôt.

Bien que la poussière de The Boss / Reagan semble étrange maintenant, le hurlement de désaffection et de rage post-Vietnam de Springsteen et l'hymne patriotique fleuri de Greenwood restent tous deux des symboles durables du début de l'ère Reagan. C'est un thème qui se retrouve tout au long du livre de Meacham, écrit avec la star country Tim McGraw, son voisin à Nashville. Les chansons encadrent nos difficultés nationales, nous montrent nous-mêmes et servent souvent de soldats dans une guerre culturelle par procuration.

La ballade des bérets verts du soldat Barry Sadler, un succès pro-militaire, un succès en 1966, et le classique furieux et primal de Creedence Clearwater Revival en 1969, Fortunate Son, ont présenté un miroir de l'époque mouvementée de la guerre du Vietnam. Okie de Merle Haggard de Muskogee et la chanson de la bande originale de Hair Aquarius, des succès à quelques mois d'intervalle, étaient un raccourci pour un conflit voisin, la majorité silencieuse contre les hippies rétifs.

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Songs of America est un abécédaire d'histoire qui met l'accent sur le rôle de la musique à la fois comme reflet du changement social et comme instrument. Les chansons font l'histoire, écrit Meacham, citant Irving Berlin, et l'histoire fait les chansons. Alors que certaines périodes de l'histoire américaine, comme l'ère des droits civiques, regorgent d'inspiration, d'autres étaient décidément moins musicales, et Songs of America peut durer longtemps sans mentionner de chansons. Il semble qu'il n'y ait eu précisément aucune mélodie entraînante inspirée par les suffragettes, par exemple, et la Grande Guerre a également été lente.

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En racontant la musique de la période révolutionnaire, Meacham et McGraw se contentent principalement d'hymnes réutilisés; les poètes et les pamphlétaires comme Thomas Paine avaient une influence bien plus grande que les auteurs-compositeurs. Ce n'est qu'avec les puissances jumelles de The Star-Spangled Banner, écrit par l'avocat Francis Scott Key en 1814 après avoir témoigné de première main de la bataille de Fort McHenry et de l'Amérique (généralement connue sous le nom de My Country, 'Tis of Thee) en 1831 que la musique est devenue centrale dans l'identité américaine.

Meacham et McGraw avancent aussi prudemment dans les spiritualités de la guerre civile que l'on pourrait s'attendre à ce que deux hommes blancs le fassent. Les chansons afro-américaines de cette période étaient souvent écrites dans ce qui équivalait à du code afin de ne pas alarmer les Blancs, écrit Meacham. Chanter la délivrance du péché, par exemple, c'était aussi chanter la délivrance de l'esclavage et de la discrimination sans provoquer de réaction blanche. Le processus, appelé masquage, était évident dans des chansons comme Swing Low, Sweet Chariot, écrites par l'ancien esclave Wallace Willis, et dans des chansons comme Johnny B. Goode de Chuck Berry, écrites près d'un siècle plus tard.

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Les auteurs-compositeurs blancs pouvaient écrire ce qu'ils voulaient. L'hymne confédéré de 1859 I Wish I Was in Dixie's Land a été écrit pour les interprètes de ménestrels du Nord, note McGraw et Meacham. Lincoln a adoré. Dans l'un des passages les plus forts du livre, McGraw, qui contribue aux encadrés tandis que Meacham gère l'essentiel du récit, se débat avec le rôle de Dixie dans sa propre éducation dans le Sud. Ce n'est pas n'importe quelle autre chanson, mais une partie d'un passé troublant, tragique et même pas passé , il écrit.

Par ailleurs, Songs of America traverse rapidement l'histoire, s'attardant le plus longtemps dans les années 1960 et se terminant par un post-septembre. 11 qui comprend la manifestation contre la guerre en Irak de Dixie Chicks, à laquelle Meacham consacre un espace relativement étendu.

Meacham est un historien non idéologique et McGraw est une star du country, deux professions qui ont été construites pour la prudence, quelque chose que McGraw prend parfois à l'excès. Peut-être conscient de leur radioactivité culturelle en cours, il évite complètement les Dixie Chicks, bien qu'ils aient pu sembler un sujet naturel pour un chanteur country écrivant un livre sur la musique protestataire américaine.

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McGraw est à son meilleur lorsqu'il démêle les aspects techniques d'une chanson - à quel point il est difficile de chanter, comment son arrangement contribue à sa force émotionnelle. Songs of America fait de son mieux en découvrant des personnages moins connus : Phillis Wheatley était un esclave émancipé dont les poèmes magistraux ont conduit à une correspondance improbable avec George Washington ; La chanson de 1915 d'Alfred Bryan I Didn't Raise My Boy to Be a Soldier (Qui ose mettre un mousquet sur son épaule, / Pour tirer sur le garçon chéri d'une autre mère ?) préfigurait les chansons contestataires des années 1960.

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Meacham est un écrivain discret et empathique qui vient de l'école Doris Kearns Goodwin de vaguement réconfortant, ça va aller-nous-avons-été-ici-avant l'érudition historique. Pour lui, notre recueil de chansons américain, dans tout son désordre tentaculaire, unit plus qu'il ne divise. Si nous partageons de la musique, nous pourrions simplement crier un peu moins de colère et chanter un peu plus dans l'unité, écrit-il. Ou alors on peut espérer.

Allison Stewart écrit sur la culture pop, la musique et la politique pour The CBW et le Chicago Tribune. Elle travaille sur un livre sur l'histoire du programme spatial.

Chansons d'Amérique

Patriotisme, protestation et la musique qui a fait une nation

Par Jon Meacham et Tim McGraw

Maison aléatoire. 320 p. 30,00 $

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