Comment les quatre frères Warner ont construit un empire du cinéma qui a conquis le monde

26 octobre 2017

Je ne peux imaginer qu'une chose de plus agréable que de lire ce livre : l'écrire.


****IMAGE DU DOCUMENT Warner Bros, par David Thompson, (crédit : Yale University Press) ***PAS POUR LA REVENTE (Yale University Press)

Le plaisir a commencé, je suppose, lorsque David Thomson a pensé à prendre des libertés avec la série Jewish Lives de Yale, dans laquelle Warner Bros est la dernière entrée. Thomson se concentre moins sur les frères que sur l'usine cinématographique qu'ils ont construite et dirigée. Le même état d'esprit aurait pu inspirer un autre contributeur de la série, Steven Gimbel, à rétrograder Albert Einstein et à écrire une biographie sur la théorie de la relativité.

Thomson prend un plaisir palpable à célébrer l'écurie des stars de Warner, en particulier la plutôt négligée Joan Blondell: elle pouvait chanter, elle pouvait danser, elle pouvait gérer une blague. James Cagney, qui a tourné sept films avec Blondell, a déclaré qu'il l'aurait épousée s'il n'avait pas déjà été marié. Thomson l'appelle la seule fille qui aimait Jack Warner, le plus jeune frère mais aussi le dominant. Lorsque Jack a projeté un film de 1933 intitulé Convention City, il a été consterné par la quantité de Blondell qu'il révélait. Je crois qu'il faut montrer les formes [des actrices], a-t-il écrit au producteur du film, mais, pour l'amour de Dieu, ne laissez pas ces ampoules dépasser. Blondell elle-même a admis que Convention City était la chose la plus torride qui ait jamais existé. Hélas, Convention City est maintenant – pour emprunter une ligne d'un autre film de Warners Bros. – ce dont sont faits les rêves : chaque dernière copie semble avoir été détruite ou perdue, ampoules et tout.



Ensuite, il y a les innombrables exemples de la perspicacité de Thomson filtrée à travers sa connaissance encyclopédique du cinéma. (L'encyclopédie n'est pas une exagération. Thomson est l'auteur de l'acharné Dictionnaire biographique du film, qui en est maintenant à sa sixième édition et plus vital que jamais.) Le voici, recommandant une double facture inhabituelle : White Heat (célèbre pour le slogan de Cagney Made it, Ma ! Top of the world !) et Psycho, tous deux centrés sur l'amour pervers d'un fils pour sa mère. Là, il résume l'affinité des frères Warner pour les films de gangsters : l'humble parvenu qui prend le pouvoir était un fantasme très gagnant - il correspondait à l'ascension de personnes comme les Warner, qui avaient atteint des sommets sociaux sans éducation, privilège de classe ou vieille famille l'argent, et sans abandonner l'aura des Juifs d'Europe de l'Est.

Après avoir classé To Have and Have Not comme chef-d'œuvre, Thomson ajoute ce kicker : alors que Warner Bros. était heureux de faire de très bons films divertissants, il n'avait pas le moindre intérêt pour les chefs-d'œuvre. Il affectionne encore plus The Big Sleep, réalisé un an plus tard (1946) par le même réalisateur, Howard Hawks, en collaboration avec les mêmes acteurs séduisants et moqueurs, Humphrey Bogart et Lauren Bacall, pour produire ce que Thomson appelle 114 minutes de splendeur. En parlant de Bogie, Thomson met le doigt sur l'une des caractéristiques qui font de Casablanca un vrai régal : Rick aime presque tout le monde.


Auteur David Thomson (Michael Lionstar)

L'approche biographique standard n'est peut-être pas la principale préoccupation de Thomson, mais il ne la néglige pas entièrement. Le nom de famille était à l'origine Wonsal ou peut-être Wonskolasor, et ils étaient originaires d'un village à 80 kilomètres au nord de Varsovie. Le paterfamilias, un cordonnier, est arrivé à Baltimore en 1888 ; un an plus tard, il est rejoint par sa femme et plusieurs de leurs enfants. Les quatre frères étaient Harry, Abe, Sam et Jack (le seul né dans le Nouveau Monde). Il y avait aussi plusieurs sœurs, qui restent dans le flou artistique.

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Les Warner, alors qu'ils se restaurent, vivaient à Youngstown, Ohio, vers 1903 lorsque Sam a acheté un kinétoscope, un projecteur de film primitif, fabriqué par Thomas Edison. Le clan s'est réuni pour une projection de The Great Train Robbery. À mi-parcours, l'engin est tombé en panne et Jack, 11 ans, a attrapé le sol pour chanter Sweet Adeline. Comme décrit par Thomson, c'est un moment difficile. Déjà Jack affiche toute l'énergie d'un frimeur naturel réticent à se laisser subjuguer par l'ordre et l'anxiété de sa famille. Un demi-siècle plus tard, Jack restera dans son personnage en organisant un coup d'État qui le laisse seul responsable de Warner Bros.

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Il devait y avoir d'autres meilleurs projecteurs ; le premier talkie-walkie ; triomphes au box-office; Oscars du meilleur film ; et les litiges contractuels, notamment avec Bette Davis et Olivia de Havilland. Outre ces images de gangsters, le studio s'est spécialisé dans les comédies musicales en coulisses et les mélodrames brutaux, revenant à un thème local qui transcendait les genres : une obsession pour la rivalité entre frères et sœurs et des amis qui deviennent des ennemis.

Thomson reconnaît qu'à l'époque de la salade du studio - les années 30 et 40 - la production de Warner était surclassée par des films étrangers tels que Rules of the Game de Jean Renoir et des films nationaux tels que The Shop Around the Corner (Metro-Goldwyn-Mayer), His Girl Friday (Columbia) et Citizen Kane (RKO). Mais il soutient que vous risquez de mal comprendre l'Amérique au cours de ces mêmes années si vous ne tenez pas compte de 'Je suis un fugitif d'un gang de chaîne', 'Gold Diggers of 1933', 'The Adventures of Robin Hood', 'The Letter' et 'Casablanca'.

David Thomson est aussi un immigré, né en Angleterre. Vous risquez de mal comprendre l'Amérique si vous ne le lisez pas au cinéma.

Dennis Drabelle est un ancien éditeur collaborateur de Book World.

Warner Bros

Par David Thomson

Presse universitaire de Yale. 220 p. 25 $