« The Hunt for Red October » : la critique originale de la CBW de 1984

Sous les mers glaciales de l'Atlantique Nord, un sous-marin soviétique géant, l'Octobre rouge de 30 000 tonnes, plusieurs fois plus gros que n'importe quel sous-marin américain, glisse dans les profondeurs. Armé de 26 missiles à combustible solide (chacun avec huit ogives nucléaires de 500 kilotonnes), il se dirige vers la côte est des États-Unis. À leur poursuite se trouvent 30 navires de surface et 58 autres sous-marins – l'ensemble de la flotte soviétique du Nord.

Ainsi commence le roman sous-marin époustouflant de Tom Clancy, The Hunt for Red October. C'est peut-être le roman d'une chasse en mer le plus satisfaisant depuis que C.S. Forester a perfectionné la forme.

Sa prémisse surprenante est que le capitaine de l'Octobre rouge, le capitaine de premier rang Marko Ramius, veut faire défection vers l'Ouest, emmenant son navire avec lui. C'est pourquoi les Russes poursuivent l'un des leurs. Grâce à un espion, la marine américaine connaît l'intention de Ramius. Au Pentagone, ils saliver à l'occasion de démanteler un sous-marin russe intact de la dernière conception. Mais ni Ramius ni les Russes ne savent que notre camp le sait. La marine américaine doit donc se déployer pour faire face à l'apparition en force de la flotte soviétique, tout en essayant de traquer l'Octobre rouge, d'établir une communication avec Ramius et d'escorter son navire jusqu'à un mouillage dissimulé.



La scène de l'action change rapidement, de Moscou à Washington, de Mourmansk à Norfolk, de navire à navire et vice-versa, la tension ne cessant de monter avec une imprévisibilité gratifiante.

'La chasse à octobre rouge' avec, de gauche à droite, Sean Connery, Alec Baldwin et Scott Glenn. Le film est basé sur le livre de Tom Clancy. (Anonyme/AP)

Pour un terrien, Clancy évoque à merveille les quartiers exigus et le moral élevé du service sous-marin. Beaucoup de ses bons gars sont à bord de l'U.S.S. Dallas, un sous-marin d'attaque sur la station de péage, près du traître creux sous-marin au large de l'Islande où les sous-marins russes déversent habituellement dans l'Atlantique. Ici, le Sonarman Second Class Ronald Jones se tient en sentinelle au-dessus de son équipement d'écoute. (En dehors du service, Jones joue des cassettes de Bach : c'est la nouvelle marine.) Le Dallas transporte une chaîne de capteurs passifs qui s'étendent sur 200 pieds des deux côtés de sa coque, un analogue mécanique aux organes sensoriels du corps d'un requin. D'eux, Jones capte un son étrange, une sorte de bruissement. C'est l'Octobre rouge qui fonce vers le danger.

Qui attrapera la proie en premier, les Russes ou les Américains ? La double chasse culmine dans une série de rencontres mortelles alors que les marines de l'OTAN et de l'Union soviétique convergent et que le monde vacille au bord de Doomsday. Une distribution attrayante de personnages forts - des fantômes de la CIA, des commissaires politiques, de vieux loups de mer et de jeunes marins - donne du crédit à l'intrigue élégante.

Le point fort de Clancy est son maniement facile des gadgets des systèmes d'armes modernes. Les lecteurs qui ne connaissent pas la différence entre les missiles Tomahawk ou Harpoon verront sa description d'un monde de cache-cache, un monde où des sous-marins tueurs surplombent des sous-marins lanceurs de missiles au-dessus d'un fond océanique vivant avec des capteurs électroniques faisant clignoter des données à ultra-haut - les ordinateurs de vitesse.

Les délices de Clancy dans la haute technologie de la course aux armements n'ont jamais ennuyé. Sa description effrayante de ce qui se passe lorsqu'un réacteur nucléaire fond, condamnant un équipage de sous-marin à une mort pas tout à fait instantanée et horrible, fera frissonner les amiraux en fauteuil. Les propriétés métallurgiques des coques de sous-marins, la radio ultra-basse fréquence — tout est de l'eau au moulin de l'auteur. Ici, il discute de la cavitation de l'hélice :

Lorsque vous avez une hélice qui tourne dans l'eau à grande vitesse, vous développez une zone de basse pression derrière le bord de fuite de la pale. Cela peut provoquer la vaporisation de l'eau. Cela crée un tas de petites bulles. Ils ne peuvent pas durer longtemps sous la pression de l'eau, et quand ils s'effondrent, l'eau se précipite pour marteler les lames. Cela fait trois choses. D'abord, il fait du bruit, et nous, les conducteurs de sous-marins, détestons le bruit. Deuxièmement, cela peut provoquer des vibrations, quelque chose d'autre que nous n'aimons pas. Les vieux paquebots, par exemple, flottaient sur plusieurs centimètres à l'arrière. . . . Troisièmement, il déchire les vis. . .

C'est quelque chose d'attrayant, et tout comme nous nous réjouissions des descriptions techniques de C.S. Forester de 200 goudrons escaladant le gréement d'un navire de guerre pour raccourcir la voile, nous nous réjouissons donc de la manipulation habile de Clancy de l'armement naval moderne. Octobre rouge fait ressembler le bateau à cochons du film Das Boot à un modèle T.

Nul doute que certains déploreront l'engouement de Clancy pour le jeu de poulet high-tech des superpuissances dans le casier de Davy Jones. Tout cela est un autre argument : The Hunt for Red October est un roman extrêmement agréable et captivant de derring-do naval. De toute évidence, les sous-mariniers le pensent lorsqu'ils disent : Il n'y a que deux types de navires : les sous-marins et les cibles.