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LA LIBERTÉ AU COIN

Une nouvelle histoire américaine, 1585-1828

Par Walter A. McDougall. HarperCollins. 638 pages 29,95 $



Les spécialistes de l'histoire américaine ont souvent en tête une sorte d'archétype lorsqu'ils tentent d'expliquer ce qui rend les Américains uniques. Pour un Henry Steele Commager, la version contemporaine pourrait être un réformateur progressiste comme Mario Cuomo. Pour Walter McDougall, cela pourrait bien être Donald Trump.

McDougall est un professeur d'histoire spécialisé dans les relations internationales à l'Université de Pennsylvanie. Le plus lumineux de ses premiers volumes était The Heavens and the Earth: A Political History of the Space Age. Ce livre brillant et iconoclaste était une vitrine des nombreuses forces de McDougall en tant qu'historien, à commencer par une vaste lecture, un sens certain de l'importance de son matériel et une compréhension approfondie de l'art et de la littérature américains et de leur relation avec la politique, l'économie et la science.

Ces qualités sont exposées de la même manière dans son dernier ouvrage, le premier d'une histoire américaine prévue en trois volumes. Dans ce document, McDougall se plaint que les histoires américaines antérieures « montrent peu d'appréciation (beaucoup moins de pardon) de la nature humaine imparfaite qui fait que les Américains ne sont pas exceptionnels. C'est peut-être pourquoi nos grands récits nationaux contiennent si peu d'humour : qu'ils vantent ou condamnent l'expérience américaine, ils la prennent terriblement au sérieux.

En revanche, McDougall se concentre sur ce qu'il appelle « le penchant du peuple américain pour l'agitation ». Parmi les héros de ce livre figurent Cornelius Vanderbilt, «un véritable arnaqueur américain» et Sir Edwin Sandys, qui a réussi à faire en sorte que des hommes et des femmes britanniques tentent leur chance en venant en Virginie au XVIIe siècle. 'Il est tentant de nommer Sandys encore un autre archétype américain puisqu'il croyait en la souveraineté populaire, le gouvernement représentatif et l'égalité sociale', écrit McDougall. «Mais c'était vraiment un homme d'affaires anglais qui comprenait mieux que ses collègues investisseurs que la société devait donner aux colons un intérêt sérieux dans leur entreprise. Sa théorie politique la plus efficace était « Qu'est-ce que j'y gagne ? » ' Le résultat : 'une société civile largement autonome dans laquelle chaque sujet libre, pas seulement les 'messieurs', pourrait réussir grâce à l'agitation et à la chance.'

Lorsque la Déclaration d'indépendance a été signée en 1776, beaucoup pensaient que les Américains seraient si reconnaissants de leur liberté durement gagnée qu'ils traiteraient leurs concitoyens plus gentiment et plus noblement que les habitants égoïstes de l'Europe. Mais au moment où la Constitution a été écrite 11 ans plus tard, les rédacteurs avaient accumulé suffisamment d'exemples d'égoïsme et d'anarchie pour les rendre soucieux de s'assurer qu'une ambition en contrebalancerait une autre. McDougall est heureux de dépouiller le Miracle de Philadelphie de sa romance. Il décrit comment « les manigances, le roulage de bûches et les personnalités mises à part. » . . cinquante-cinq hommes représentant une pléthore d'intérêts dans une convention de provenance douteuse réussirent à rédiger le fameux document. Tout au long de ce livre, il revisite les façons dont les Américains ont réussi à se sentir heureux de leur propre promotion et de leurs efforts - notamment à travers «une marque typiquement américaine de protestantisme qui . . . le commerce sanctifié, qui a libéré les gens de choisir la foi qui les a aidés à se sentir bien en faisant bien.

Lorsque McDougall traite avec Alexander Hamilton et Thomas Jefferson, il n'est pas surprenant de savoir qui obtient un meilleur traitement. L'auteur dit que lorsque Hamilton a exprimé son point de vue en 1791 que l'aristocratie « a gardé les mains du peuple (« une grande bête ») hors de l'appareil gouvernemental, tandis que la corruption a graissé ses rouages ​​», il avait « en effet péché, mais son péché était dire la vérité sur le fonctionnement de tous les gouvernements. Jefferson n'était pas moins un arnaqueur de pouvoir, mais il méprisait ce discours franc et disait aux gens ce qu'ils voulaient entendre. McDougall conclut qu'après deux mandats en tant que président, Jefferson avait fait « de graves dommages à l'Union ».

McDougall est fasciné par les premiers Américains en tant que « hustlers » - un terme qu'il utilise à plusieurs reprises - et il se montre bien conscient que le bousculage n'a pas toujours fait de ce pays un meilleur pays, ce qui est démontré dans son traitement, par exemple, de l'esclavage, tabac et ce qui est arrivé aux Amérindiens. Et si l'agitation est le thème dominant ici, ce n'est de loin pas le seul. McDougall s'appuie sur Mark Twain, Willa Cather et Kris Kristofferson pour montrer comment le personnage américain est devenu un mythe et une chanson. Il révèle les fondements économiques des actions politiques qui manquent souvent aux historiens politiques. Il porte une attention particulière aux caractéristiques inhabituelles qui distinguent les sous-cultures américaines, telles que les États qui sont entrés dans l'Union après les 13 d'origine et les groupes ethniques qui ont afflué dans le nouveau pays.

L'approche de McDougall est si originale que vous pouvez lire cinq pages de ce livre et sentir que vous rencontrez l'histoire américaine avec un regard neuf. Cette qualité rendra le volume convaincant même pour ceux qui ne pensent peut-être pas que les joies et les dangers de la bousculade sont la chose la plus importante à savoir sur les débuts de l'histoire américaine. *

Le dernier livre de Michael Beschloss est 'Les conquérants : Roosevelt, Truman et la destruction de l'Allemagne hitlérienne, 1941-1945'.