Dans l'un des rares endroits où les danseurs se produisent encore, fondé par un impresario disco glamour

Nrityagram Ensemble est un groupe d'artistes résidents connu dans toute l'Inde, l'Europe et les États-Unis. (Karthik Venkatraman/Nrityagram)

Par Sarah L. Kaufman 11 mai 2020 Par Sarah L. Kaufman 11 mai 2020

Chaque matin, après avoir balayé les feuilles et les serpents des studios de danse en plein air, après avoir chassé les singes des manguiers, esquivé les paons et nourri un nombre croissant de chiens et de chats errants, les résidents restants de Nrityagram peuvent enfin danser ensemble.

Alors que la pandémie de coronavirus a envoyé le monde en quarantaine, ce complexe rural de la pointe sud de l'Inde est l'un des rares endroits où les danseurs professionnels peuvent encore faire ce dont le reste du monde des arts du spectacle ne peut que rêver. A Nrityagram (prononcé na-RIT-ya-gram), les danseurs ne vivent ni solitude ni enfermement. Ils se réunissent dans la même salle de danse pendant des heures d'affilée, tous les jours, pour s'entraîner, répéter et se produire – ne serait-ce que l'un pour l'autre – car ils sont mis en quarantaine ensemble.



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Nous sommes si séparés du monde que le virus ne fait aucune différence pour nous, déclare la directrice artistique de Nrityagram, Surupa Sen, 50 ans, une belle femme élégante au sourire éclatant et à la voix ferme. Elle enroule ses longs cheveux noirs en un chignon alors qu'elle parle de chez elle lors d'un récent appel vidéo Zoom un soir.

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Nous sommes presque toujours en auto-quarantaine parce que nous vivons si loin.

Même avant que l'Inde n'impose un verrouillage à ses 1,3 milliard de citoyens fin mars, vivre dans l'isolement était simplement le mode de vie de Nrityagram. Situé sur 10 acres de terres autrefois stériles à environ une heure de route de Bangalore, Nrityagram est une commune de danse résidentielle, créée en 1990. Elle est consacrée à l'étude et à la pratique de l'Odissi, une danse de temple fluide et complexe vieille de plus de 2 000 ans. l'une des plus anciennes traditions de danse au monde.

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Nrityagram est créé comme un gurukul , suivant une ancienne tradition dans laquelle les étudiants font l'apprentissage d'un gourou, vivent ensemble en famille et étudient intensivement. Il fonctionne comme un petit village autonome : chalets, studios de danse et de yoga, cuisine et salle à manger communes, parcelles de jardin. Il y a un temple honorant les anciens gourous de la danse et un amphithéâtre en plein air pouvant accueillir 3 000 places. Chaque année, environ 200 étudiants s'y forment, certains en résidence et d'autres en déplacement. Environ 5 000 visiteurs assistent aux ateliers et aux spectacles du week-end.

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Au cœur des opérations se trouve le Nrityagram Ensemble, un groupe d'artistes résidents connu dans toute l'Inde, l'Europe et les États-Unis, où il fait des tournées chaque année, le plus récemment à l'automne dernier.

Les visiteurs et les frais de tournée et de représentation de l'ensemble aident à financer la commune, mais avec les récentes annulations, c'est dans une crise financière, dit Sen. Selon la directrice exécutive de longue date, Lynne Fernandez, le budget annuel de Nrityagram est généralement d'environ 150 000 $. Elle s'attend à des pertes stupéfiantes de 100 000 $ d'ici décembre.

Pourtant les plaisirs persistent. Sen décrit la vie maintenant comme une période incroyable de calme. Elle a fermé Nrityagram au public le 9 mars et a renvoyé la plupart des membres du personnel chez eux, avec salaire. Sinon, dit-elle, rien n'a beaucoup changé pour les 10 résidents qui restent – ​​six danseurs, dont Sen et un danseur solitaire, et quatre membres du personnel.

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Nous passons la majeure partie de notre vie dans la salle de danse, dit Sen, toujours ensemble, travaillant ensemble. Quatre danseurs, vêtus de tuniques colorées et de sourires timides, se pressent autour d'elle, dont la plus jeune, Aishani Dash, 11 ans, une étudiante vivant dans l'enceinte avec sa mère, qui aide à cuisiner.

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Cette oasis de danse inhabituelle a été imaginée par une ancienne mondaine rebelle nommée Protima Gauri. Elle était glamour et scandaleuse. Au début de sa vie, elle avait fait du mannequinat, parcouru les plages de Mumbai de manière célèbre et fondé la première discothèque de cette ville. Elle a été brièvement mariée à l'acteur indien Kabir Bedi, mieux connu en Occident comme le méchant du film de James Bond Octopussy de 1983.

Tout cela a disparu lorsque Gauri est tombée par hasard sur une répétition d'Odissi à la fin de la vingtaine, et elle s'est lancée dans des études avec un gourou. Finalement, l'ancien danseur de go-go est devenu une icône d'Odissi.

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Consciente que son départ tardif l'avait gênée, Gauri a construit Nrityagram comme terrain d'entraînement toute l'année principalement pour les jeunes femmes, qui devaient souvent aller à l'encontre des normes culturelles traditionnelles pour danser. En quelques années, Gauri parcourait le monde avec ses danseurs, dont Sen, l'un des premiers étudiants de Nrityagram.

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Je rêve de construire une communauté de danseurs dans un lieu abandonné au milieu de la nature, a écrit Gauri. Un endroit où rien n'existe, sauf la danse.

Gauri est décédé en 1998 à l'âge de 49 ans, piégé dans une coulée de boue de l'Himalaya alors qu'il effectuait un pèlerinage au Tibet. Ce qu'elle a laissé derrière elle est devenu la Mecque des artistes de tous bords, attirés par son approche holistique. C'est un endroit où la course, le yoga et la méditation cohabitent avec des cours de technique de danse, de sanskrit et de littérature indienne.

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C'est en fait un paradis. Cela fonctionne, dit le chorégraphe Mark Morris, qui depuis 20 ans est un invité fréquent de Nrityagram. Il y était pour la dernière fois en janvier, séjournant dans le village de danse et s'aventurant également à Chennai pour une performance de Sen et de sa collègue danseuse Pavithra Reddy.

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Ce n'est nulle part, c'est un climat merveilleux, et ils font exactement ce qu'ils veulent tout le temps, dit-il.

Ils ont étudié les anciens textes, et ils savent ce qu'ils font, poursuit Morris, et c'est très, très sérieux et traditionnel, mais il y a aussi beaucoup de pensées et de comportements modernes non traditionnels et intéressants. C'est sérieux et très amusant.

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Il s'avère que ce que Gauri a semé est un style de vie artistique pour résister à une partie de la destruction du coronavirus, qui a paralysé les arts du spectacle.

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Les danseurs ont été particulièrement touchés par les exigences généralisées de distanciation sociale. Au minimum, leur art exige un conditionnement et une pratique constants, un vaste espace au sol et un contact physique avec les autres.

YouTube et Instagram regorgent de vidéos de danseurs démontrant des séances d'entraînement limitées dans leurs cuisines et salons. S'adapter à des conditions moins que favorables fait partie de la vie des danseurs. Mais rester en forme ces jours-ci n'est pas le principal problème.

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La plus grande préoccupation, pour les danseurs professionnels, est la croissance artistique. Comment continuez-vous à approfondir votre créativité dans un art collaboratif lorsqu'une pandémie vous empêche de travailler avec des collègues sur les représentations des personnages, la musicalité et les qualités expressives qui transforment l'athlétisme en théâtre ?

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Aussi difficile que cela puisse être à reproduire ailleurs, Nrityagram a une réponse.

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Abhinaya Rohan, 30 ans, a temporairement laissé son mari en quarantaine à Nrityagram. J'ai toute l'attention de mon gourou, et je me développe davantage en tant qu'artiste, dit Rohan, jetant un coup d'œil à Sen et rayonnant.

Cela a été phénoménal d'être dans cet espace en permanence avec un effort concentré, ajoute-t-elle. Il y a un peu d'énergie perdue dans le processus d'aller et venir. Lorsque vous vivez ici, votre niveau d'efficacité augmente.

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Les vertus pratiques de Nrityagram sont claires. Mais certains parlent aussi de forces métaphoriques, voire métaphysiques.

Le virus ne peut pas nous toucher dans l'espace sacré de la piste de danse, explique le danseur Dhruvatara Sharma, 23 ans, que Sen décrit comme le philosophe du groupe.

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Le virus entre dans notre esprit ; nous en avons peur dans nos têtes, poursuit Sharma. Mais nous arrivons à vivre dans notre corps, alors quand nous allons sur la piste de danse, nous pouvons supprimer cela complètement et ne jamais nous soucier de la couronne, pendant des heures et des heures.

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Ils ne s'en soucient que lorsqu'ils partent. Chaque semaine, le directeur exécutif de Nrityagram, Fernandez, se rend avec certains des autres dans un village voisin pour s'approvisionner. Il y a une limite de temps de 15 minutes dans les magasins, alors les danseurs se précipitent, saisissant ce dont ils ont besoin. De retour à la maison, ils ont mis en place une chaîne de montage de seaux de savon pour tout nettoyer.

Sen dit qu'elle a été choquée par le manque général d'inquiétude concernant la pandémie qu'elle a vue avant le verrouillage, et elle savait que Nrityagram devait être très prudent.

Les gens étaient complètement inconscients de la situation. Tout le monde se comportait comme : « Oh, ça ne va pas m'arriver. » Mais parce que nous vivons dans une communauté, chacun de nous doit être triplement prudent. J'ai mis la crainte de Dieu dans leur vie pour comprendre à quel point il est important de prendre des mesures. Vous devez penser à quelque chose de plus que vous-même.

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Ceci, souligne-t-elle, est la conviction fondamentale de Nrityagram.

Il ne s'agit pas que de vous. Ce n'est pas possible, dit-elle. C'est un art partagé.

Elle regarde les danseurs regroupés autour d'elle, leurs yeux sombres reflétant la lumière de sa lampe de bureau.

Je me sens extrêmement reconnaissante et chanceuse de partager ma vie, dit Sen, se retournant vers son ordinateur portable. Et pour ne pas avoir peur. Inquiet oui, mais je suis inquiet pour tout le monde.

L'avenir de Nrityagram est l'une de ses inquiétudes les plus urgentes. La commune fête cette semaine ses 30 ans sous le nuage des pertes financières. Il ne reçoit aucun financement du gouvernement et Sen continue de payer le personnel qu'elle a renvoyé chez elle.

Les deux premières semaines, nous étions tous déprimés, dit Sen, se frottant les yeux de fatigue évidente.

Des ventilateurs électriques vrombissent derrière elle. Avec des températures quotidiennes proches de 100 degrés, le fardeau de garder les serpents hors des pistes de danse, d'entretenir les potagers, les oliviers et les structures en pierre, et de faire la vaisselle et la lessive à la main est tombé sur le petit groupe qui reste.

Mais maintenant, nous avons tous trouvé notre propre rythme, dit Sen. Notre journée est à peu près la même qu'elle l'est toujours. On se réveille à 5h30, et puis c'est non-stop. On fait du sport, on nettoie, on danse. Nous avons de l'art toute la journée.

Ils inventent aussi des danses pour se divertir. Sen a chargé les danseurs de créer des solos et d'organiser leurs propres performances ; ils doivent déposer des invitations personnelles à la porte de chacun. Elle a commencé à enseigner sur Zoom. Les danseurs se sont produits un par un sur l'application de téléconférence, suivis par des duos et des ensembles.

En fin de compte, dit Sen, leur terre, leur pratique de la danse et leur mode de vie, avec l'accent mis sur la dévotion et l'attention tranquilles, leur ont appris à peu près tout ce dont ils ont besoin pour survivre à la crise mondiale.

J'ai l'impression que la danse classique indienne et les arts sacrés vous offrent un réconfort, d'un genre qui vous permet de vous retrouver dans n'importe quel espace, à tout moment, dit Sen. Il y a une certaine immobilité, une conviction qu'il ne s'agit pas seulement du monde contemporain et de votre environnement immédiat. Vous ne vous occupez pas seulement de votre corps, mais de votre cœur.

Nous avons vécu sur la croyance toute notre vie. Que va-t-il se passer ensuite ? Si vous laissez cela vous envahir, c'est difficile à vivre.

Elle partage ce que Gauri, son gourou, lui a dit : « Cette terre a son propre destin et trouvera les gens pour l'accomplir. »

Je crois que c'est un espace sacré, dit Sen, et il fait ce qu'il doit faire pour que la danse continue.