La fin d'une dynastie américaine est-elle une véritable tragédie ?

Par Ron Charles Critique, Monde du livre 29 avril 2019 Par Ron Charles Critique, Monde du livre 29 avril 2019

Il y a une scène époustouflante vers le début du nouveau roman de Sarah Blake, The Guest Book, qui suit une jeune mère riche glissant autour de New York puis dans son élégant manoir dans une danse ravissante chorégraphiée avec charme qui se termine avec son fils de 5 ans. tomber d'une fenêtre à sa mort.

Une telle tragédie pourrait briser d'autres familles, mais les Milton ne sont pas d'autres familles. Ogden et Kitty Milton sont l'union des lignées les plus bleues d'Amérique, des aristocrates qui ont fourni un modèle de décorum à une nation reconnaissante depuis leur arrivée sur le Mayflower. (Rappelez-vous toujours que vous êtes un Milton, un jeune scion est conseillé. Pas un Lowell.) Ogden guide l'entreprise familiale de Wall Street avec sagesse et discrétion, tout comme Kitty gère leur maison.

Dès qu'ils enterrent leur fils, tout le monde s'accorde à dire qu'il vaut mieux ne pas le mentionner. Mieux vaut ne pas s'y attarder. . . . Il vaudrait mieux que certaines choses ne soient pas dites.



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C'est vraiment un roman sur ce qui n'est pas dit, ce qui est ironique étant donné que tant de choses sont dites - des centaines et des centaines de pages de chagrin refoulé et de sourires tendus. Malgré son ouverture dramatique, la majeure partie de l'histoire est beaucoup plus immersive que propulsive. Ce sont des gens qui imaginent que leur mélange d'or et de bonté peut les protéger des vicissitudes de la vie, même si leur dynastie se dissipe à chaque génération qui passe. Le Livre d'Or propose une étude exhaustive de la douleur brahmane, la souffrance stoïquement endurée par cette classe de personnes qui se demandent : Où passez-vous l'été ? Cela fait partie d'une longue et distinguée lignée de beaux drames costumés qui nous permettent, à nous bons libéraux, de nous prélasser dans les replis soyeux du privilège tout en nous assurant que ce privilège est voué à l'échec.

La majeure partie de l'histoire se déroule sur l'île de vacances des Miltons au large de la côte du Maine. Un magnifique cottage - sans une seule chaise confortable - leur offre un refuge annuel contre la chaleur épouvantable de la ville de New York. Ogden achète l'île dans les années 1930, pendant ce que les gens appellent la Dépression. Pour les Milton et leurs amis, l'île est une oasis de raffinement décontracté dont les rituels sont rapidement établis par Kitty puis férocement appliqués pendant des décennies : Le pique-nique au homard y est toujours mangé. Quand quelqu'un ose déplacer une figurine de vache en céramique de la fenêtre de la cuisine, cela est noté avec inquiétude. Le vase en cuivre de la salle à manger doit être rempli de fleurs de bayberry, pas de lilas. Nous ne sommes pas des barbares !

Cette espèce rare d'immutabilité dorée est facile à railler, mais il est difficile de localiser les sympathies de l'auteur. Blake, qui a publié un roman à succès intitulé The Postmistress en 2010, semble hésiter entre faire la satire de ces personnes et romancer leur opulence. Et même si le roman pleure le déclin de la dynastie des Milton, l'histoire tend à démontrer que l'aristocratie américaine est née de la corruption et de la cruauté systémiques – une révélation qui choquera sûrement certains Muffy ou Biff à Darien, Conn.

La scène culminante de The Guest Book est une fête désastreuse décrite dans des détails si granulaires qu'elle semble se dérouler en temps réel, mais elle est plus fascinante que fastidieuse car Blake peut écrire avec le poids dramatique d'Arthur Miller. Kitty, en particulier, est une femme vraiment fascinante : une matriarche au charme infini et aux préjugés repoussants. In extremis, ses enfants adultes disent des choses aussi ferventes que : Cet endroit est un tas de mensonges. Si nous ne sommes pas bons ou justes, nous avons tort. Hors contexte, leurs déclarations semblent mélodramatiques, mais au cours de cette soirée mémorable sur l'île, les efforts désespérés des Milton pour exprimer ce qu'ils veulent et craignent se dirigent puissamment vers une cascade de pertes. Les bonnes manières n'absoudront pas ces gens polis de leurs crimes. Tous leurs secrets honteux seront dévoilés et leur magnanimité déconstruite.

Mais malheureusement, cette histoire plus ancienne sur les Milton est entrelacée de chapitres établis plusieurs décennies plus tard, lorsque les petits-enfants adultes d'Ogden et Kitty ne peuvent plus se permettre de garder l'île en retrait. L'une de leurs descendantes est Evie, une historienne féministe qui a consacré sa carrière à se réapproprier des moments oubliés de la vie domestique. Découvrir ce qui a été caché est, bien sûr, contraire au principe fondamental des Milton. Evie soupçonne à juste titre que des événements cruciaux ont été effacés de la mémoire de sa famille, et elle se lance donc dans la recherche d'indices dans le livre d'or de Kitty, le souhait mourant d'un parent ou la remarque désinvolte d'un étranger. Hélas, son travail de détective est sans suspense pour nous car dans des chapitres alternatifs, nous sommes plongés dans ces événements d'il y a longtemps qu'Evie ne peut jamais connaître de première main. Pire encore, beaucoup trop de pages sont consacrées à l'exploration de la profondeur du désespoir inconsolable d'Evie de perdre la propriété de la retraite du Maine. Ce bien immobilier inestimable est si central dans son identité que je ne l'ai pas tant plaint que gêné pour elle. Ne vous inquiétez pas, Evie. Beaucoup d'entre nous parviennent d'une manière ou d'une autre à cheminer dans la vie sans posséder un complexe insulaire.

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Il est peut-être approprié que The Guest Book se sente aussi en conflit sur ses valeurs que plusieurs générations de Milton – ou peut-être que j'essaie simplement de stabiliser mes sentiments envers ce roman frustrant. Il est indéniable que Blake écrit avec force sur ces personnes. Les premières parties sont parfaitement décorées avec des détails d'époque et chargées de tous les sujets les plus importants de l'époque, y compris l'Holocauste, les droits civils et la liberté d'expression. En effet, Le Livre d'Or est monumental d'une manière que peu de romans osent tenter. Mais la perte d'une maison de vacances à 3,5 millions de dollars est-elle un sujet pertinent pour un grand roman américain en ce moment ? Ou toute l'entreprise lyrique semble-t-elle surmenée, voire précieuse ?

Ron Charles écrit sur des livres pour The CBW et les hôtes TotallyHipVideoBookReview.com .

Le livre d'or

Par Sarah Blake

Fer à repasser. 496 pages. 27,99 $

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