Le nouveau roman de John Grisham patauge dans le passé raciste du Mississippi

Par Neely Tucker Journaliste collaborateur 18 octobre 2018 Par Neely Tucker Journaliste collaborateur 18 octobre 2018

Dans son nouveau roman, The Reckoning, John Grisham revient dans la ville mythique de Clanton, Mississippi, le décor de son roman de lancement de carrière A Time to Kill, publié il y a 30 ans. Il a revisité cette communauté racialement divisée à plusieurs reprises – dans The Last Juror, Sycamore Row et la collection de nouvelles Ford County. Chacun se déroule dans une période différente.

The Reckoning se déroule en 1946, lorsque le héros de la Seconde Guerre mondiale Pete Banning rentre chez lui un homme changé, emballant sa femme dans un asile d'aliénés et tirant sur le célèbre ministre méthodiste de la ville, refusant d'expliquer l'une ou l'autre action.

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Dans ce contexte, Grisham poursuit la riche tradition littéraire des auteurs du Sud confrontés à une culture de suprématie blanche et à ses descendants : corruption, violence et miasme culturel général.



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Pour les auteurs américains en général, et ceux du Sud en particulier, le Mississippi fonctionne souvent comme le cœur des ténèbres raciales de la nation. Il est considéré comme l'endroit le plus méridional de la planète, non à cause de ses manières, de son clair de lune ou de ses magnolias, mais à cause de son cœur malin.

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Les Nordistes, provinciaux qu'ils soient, considèrent le Sud comme un seul grand Mississippi, l'historien V.O. Key Jr. a écrit une fois. Les sudistes, avec leur sens de la distinction, placent le Mississippi dans une classe à part.

La classe dirigeante blanche de l'État a créé cette réputation en se transformant en un régime terroriste minoritaire après la guerre civile, dont elle n'a toujours pas échappé. (Je dis cela en tant que Mississippien blanc de septième génération, dont les ancêtres comprennent au moins un propriétaire d'esclaves, une poignée de rednecks des montagnes et un soldat confédéré qui a perdu une jambe à Gettysburg.)

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Des écrivains tels que Richard Wright, William Faulkner, Eudora Welty et Tennessee Williams ont fondé la réputation littéraire démesurée de l'État, en grande partie en écrivant sur les bizarreries et les horreurs de la culture du Sud, principalement son racisme. L'éblouissante constellation d'écrivains actuels de l'État – Jesmyn Ward, Natasha Trethewey, Donna Tartt, Richard Ford, Ellen Gilchrist, Greg Iles, Angie Thomas, Michael Farris Smith et ainsi de suite – traite de la question raciale de manière petite ou grande, dans un genre. ou une autre, car ignorer la race au Mississippi, c'est écrire sur l'Arizona et ignorer le désert.

Critique : Le roman de Jesmyn Ward, « Sing, Unburied, Sing »

L'effet que ces écrivains ont eu sur les lettres américaines est difficile à surestimer. Les Mississippiens - nés dans l'un des États les plus pauvres et les moins instruits d'Amérique - ont gagné neuf prix Pulitzer de littérature ou de théâtre , six prix nationaux du livre , deux médailles présidentielles de la liberté et le prix Nobel de littérature, et ont été poètes lauréats des États-Unis.

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John Grisham est né dans l'Arkansas mais a surtout grandi dans le nord du Mississippi et y était avocat et législateur d'État. Il vivait à quelques kilomètres de la maison de Faulkner à Oxford avant de décamper, tout comme Faulkner, pour passer la plupart de son temps autour de Charlottesville, en Virginie (Divulgation complète : j'ai écrit un court profil de Grisham au début des années 90 qu'il n'aimait pas). .)

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Le point fort de Grisham, bien sûr, est le thriller juridique, pas le gothique méridional littéraire épais, mais il s'est souvent inspiré du cadre raciste de l'État pour le développement de l'intrigue et du personnage.

Il était au centre de la scène dans A Time to Kill, par exemple, et essentiel à Sycamore Row. Dans The Reckoning, les tensions raciales définissent subtilement le récit.

Après que Banning ait tiré sur le ministre, se soit rendu à l'arrestation et ait refusé de s'expliquer, la ville commence à soupçonner qu'il n'y a peut-être pas assez de coton mental dans son gin.

Cette famille a besoin d'un avocat à temps plein, Joel, dit très tôt son fils d'âge universitaire, et vous savez juste qu'un avocat à la Grisham vient à la rescousse.

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Cela ne se produit pas tout à fait, bien qu'il y ait quelques essais qui mettent fin à un segment des expériences de guerre déchirantes de Pete. Au fur et à mesure que le pourquoi-il-dunnit se déroule, l'intrigue s'enfonce dans un enchevêtrement de relations familiales blanches et noires, s'arrêtant dans des eaux morales aussi boueuses que la rivière qui donne son nom au lieu.

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Cela est compliqué par le fait que Pete Banning est l'un des bons blancs de l'époque. Il fournit une école pour les enfants noirs des travailleurs sur son étendue de culture de coton de 640 acres et est aimable à l'aide.

Mais l'esclavage et la suprématie blanche qui ont façonné le monde de Banning ne sont pas quelque chose qu'il envisage, pas plus que la façon dont sa famille a construit sa richesse en exploitant le travail noir.

Liza, sa femme citadine qui est nouvelle dans la néo-plantation, se rend une fois dans les bois où les ouvriers des champs vivent dans une misère abjecte. Elle est consternée.

Plus tard, lorsqu'un avocat cherche à réclamer le domaine Banning en tant que dommages-intérêts civils pour le meurtre du pasteur, il termine l'inventaire des terres et des logements avec : Ils ont une demi-douzaine de dépendances, de belles structures, plus le matériel agricole et le bétail, et combien de nègres ?

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S'il vous plaît, Burch, ils ne possèdent pas ces personnes, dit l'avocat de Banning.

À toutes fins utiles, l'avocat réplique.

Il s'agit d'un portrait fidèle du Mississippi dans les années 1940, et il met en lumière l'une des difficultés d'écrire sur l'époque aujourd'hui. L'arrogance désinvolte de la famille Banning en supposant qu'ils sont de bons Blancs pour leurs employés noirs frappés par la pauvreté peut énerver le lecteur moderne, tout comme les attitudes de servitude et sans ironie de leurs serviteurs les plus fiables.

Les Bannings sont les seuls blancs en qui Nineva, la vieille femme de ménage, a confiance. Son mari jardinier, Amos, adorait Liza au premier coup d'œil, la considérant comme la plus belle femme qu'il ait jamais vue. Le couple a quatre enfants et une cour pleine de petits-enfants. Leur petit-fils adolescent, Jupe, est un garçon musclé et musclé qui était fasciné par Liza mais terriblement timide avec elle.

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Petite merveille. Les bons hommes blancs du Mississippi de cette époque n'avaient aucune hésitation à tuer des adolescents noirs qui étaient frais avec des femmes blanches, et les jurys composés d'autres bons hommes blancs n'avaient aucune hésitation à les acquitter pour cela. (Voir : Till, Emmett.)

Il se peut, si Grisham est intelligemment subversif, que le titre et le dénouement de The Reckoning abordent les mœurs raciales de l'État avec une tournure méchante et dévastatrice. Peut-être qu'en fin de compte, il y a vraiment une justice grossière à l'œuvre, même dans le Mississippi des années 40.

Neely Tucker est le directeur de Gum Branch Creative. Son roman le plus récent est Only the Hunted Run.

LE COMPTE

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Par John Grisham

Double jour. 420 pages. 29,95 $

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