John Singer Sargent : Peintre des riches et des élégants

C'EST la troisième biographie de John Singer Sargent depuis sa mort en 1925. Le maître américain du portrait victorien et édouardien a été commémoré pour la première fois par Evan Charteris dans une vie mesurée et bien écrite qui nous a donné la plupart des éléments essentiels. Charteris connaissait Sargent, ses sœurs et ses amis depuis plus d'un quart de siècle et il écrivait avec autorité et soin. Ce qu'il ne pouvait pas expliquer pleinement, c'était la « distance » générale de Sargent avec les gens – une qualité qui lui permettait de les peindre sans interférence émotionnelle. Il les a posés avec un flair dramatique et nous les a présentés -- il a peint plus de 700 portraits -- dans leur tenue, leurs manières et leur vivacité faciale. Une seconde biographie de Charles M. Mount, lui-même peintre, tente de voir plus loin mais de manière un peu trop impressionniste.

Nous avons maintenant la recherche agressive et de grande envergure de Stanley Olson pour plus de données. Il n'a pas trouvé grand chose. Les sœurs fidèles de Sargent ont nettoyé son studio et brûlé la plupart de ses papiers. Olson essaie de compenser l'absence de détails par une écriture furieuse et une sorte d'hostilité généralisée envers le passé - un besoin compulsif de « reprimer » les gens qui y vivaient. Il démystifie toujours sa personnalité et il ne peut tout simplement pas permettre au cercle de Sargent d'avoir sa propre vie, ses égoïsmes ou ses générosités, ses succès ou ses échecs. Ils doivent tous passer devant la barre de sa propre modernité philistine.

Et c'est un biographe qui se plaint. Sargent aurait dû garder un meilleur ordre, conserver plus de lettres, pour - sans aucun doute - l'usage biographique d'Olson. 'Même son écriture est restée la même de manière ennuyeuse et illisible depuis le début des années 1870.' Gênant pour qui ? Il était, selon Olson, mal pour les parents de Sargent de vivre à l'étranger dans « le monde obscur des expatriés ». Ombre à qui ? Si l'on lit les premières lettres de Sargent à son ami cubain Ben del Castillo (on les trouve dans Charteris mais Olson les rejette dans une note de bas de page), on découvre à quel point un monde d'expatriés brillant et coloré appréciait Sargent.



Olson oublie constamment que les Américains impliqués dans la créativité artistique, en particulier la peinture et la sculpture, ont cherché l'Europe pendant des décennies parce que les États-Unis avaient peu de musées et peu d'écoles d'art, tandis que l'Europe offrait plus d'un millénaire d'art. La mère de Sargent, nous dit Olson (sans produire ses preuves), a utilisé une mauvaise santé et des grossesses répétées pour garder son mari ancré à l'étranger alors qu'il aurait été plus heureux chez lui à Philadelphie. Il peint le mari comme « baigné de léthargie ». Et ce qui a rendu Mme Sargent heureuse en Europe « échappe à l'expression ». Peut-être que cela échappe à Olson, mais ceux qui la connaissaient l'ont enregistrée comme une femme de beaucoup de charme qui aimait les arts, aimait les voyages et peignait des aquarelles - Sargent est venu par son talent honnêtement. Et si elle et ses enfants souffraient de rhume et de grippe, on pourrait se demander quel voyageur, surtout à cette époque, n'en souffrait pas ? Olson dit cependant qu'elle a fabriqué un 'mensonge' et sacrifié sa famille à un 'exil' chronique. Il semble croire que l'expatriation est mauvaise pour les Américains bien qu'elle ait produit certains de nos talents les moins provinciaux.

De toute évidence, cet «exil» a donné à Sargent des opportunités que d'autres peintres américains - disons, quelqu'un d'aussi talentueux que Frank Duveneck - manquaient. Alors que Duveneck s'instruisait à peindre des autels d'églises du Moyen-Ouest, Sargent était un étudiant du plus grand art d'Europe. Né à Florence, il n'est arrivé dans son pays natal qu'à l'âge de vingt ans. Il a grandi près de sa famille : le prix payé par les expatriés était de connaître peu d'Européens. Il a appris des langues. S'il manquait des racines nationales les plus profondes, il était un fidèle américano-européen. À 20 ans, il possédait un cosmopolitisme éprouvé et il était autant un virtuose du pinceau que les jeunes musiciens talentueux le sont de leurs instruments.

Allergique au cosmopolitisme, et avec très peu d'articles de Sargent existants, Olson consacre beaucoup d'espace aux modèles de Sargent comme s'ils étaient une partie profondément pertinente de sa vie. Ici, il s'appuie sur les archives du bibliothécaire d'art de Boston, feu David McKibbin de l'Athenaeum, dont le passe-temps était de rassembler une sorte de dossier du FBI sur toutes les personnes à la mode que Sargent a peintes. C'était un passe-temps amusant, mais à froid, cela devient une caricature et des potins désagréables, et cela contribue beaucoup à la méchanceté de cette biographie. La motivée Mme Jack Gardner, qui (remarque Olson) ' n'a jamais inspiré une bonne biographie ', est réprimandée pour avoir choisi de construire son palais vénitien dans le Fenway, alors qu'elle aurait pu ' trouver l'immortalité ' dotant des hôpitaux, des bibliothèques ou des universités. Il traite les grandes hôtesses de l'époque avec condescendance et mépris. Mme Henry White était « impitoyablement intelligente » ; Les manières de Mme Charles Hunter « ont été brûlées par un fer chaud d'impériosité » ; Vernon Lee, jugée par certains de ses contemporains comme l'une des femmes les plus brillantes d'Europe, apparaît comme ayant « un talent pour vider les pièces ». Carolus-Duran, le maître de la peinture parisienne de Sargent, était « d'un talent fou » et a nagé « vigoureusement dans le courant principal, tout le chemin » jusqu'à une Légion d'honneur. Olson, qui nagerait tout aussi vigoureusement pour obtenir un Pulitzer, j'en suis sûr, oublie que Sargent a lui aussi reçu la Légion d'honneur. OLSON A pris la peine de nous donner beaucoup de détails sur la manière de peindre de Sargent, la façon dont il menait sa vie d'atelier et son mélange de talent plastique et musical. Mais il continue de le transformer en « une énigme à part entière », peut-être parce qu'il craint de porter des jugements psychologiques. Il existe de nombreuses preuves que Sargent était un célibataire victorien typique, dont la pulsion sexuelle était totalement investie dans sa peinture. C'était un bourreau de travail qui restait proche de ses sœurs. Il a gardé une bonne distance avec les femmes, et là où d'autres artistes préfèrent les nus, la préférence de Sargent était pour les dames de la société vêtues, avec tous leurs bijoux et leurs parures impeccables. Il peint la haute société de l'âge d'or, avec puissance et même arrogance. Il a documenté visuellement toute une époque du monde occidental.

Olson reconnaît qu'il est arrivé un moment où Sargent s'est lassé des visages élégants et des parures de bijoux. Il s'est enfui du line-up devant son studio de Tite Street. Tout le monde voulait être transformé en un tableau de Sargent. Il a passé des mois dans les montagnes, était un aquarelliste qualifié et a laissé de nombreux paysages et dessins. Il n'est pas étonnant qu'il ait accepté les invitations à faire ses peintures murales de Boston - à la bibliothèque publique, au musée des beaux-arts, à la bibliothèque Widener. Olson décrit les recherches de Sargent pour ses peintures murales comme ayant « l'urgence du vol ». L'impressionnisme facile du biographe ne saisit jamais ce que ces commandes ont dû signifier pour un peintre qui avait travaillé dans un monde peuplé. L'opportunité de faire des fresques à grande échelle et pour une récompense élevée l'a ramené dans l'esprit de la Renaissance - il pouvait faire face aux mythes et aux mystères. Sargent tentait de telles œuvres comme une sorte de libération et, s'il n'y parvenait pas tout à fait, il échappait à la monotonie que le portrait était devenue. Olson n'approuve pas, mais on ne sait pas ce qu'il l'aurait fait faire. Le biographe ne montre tout au long de ce livre aucun sentiment pour ce que cela signifie d'être un artiste ; il considère chaque acte artistique comme un acte de « relations publiques ». Il ne comprend pas que le tempérament artistique se dérobe aux conformités qu'Olson lui imposerait.

Sargent est un sujet magnifique pour une analyse approfondie à la lumière de la psychologie moderne et pour une étude approfondie de la façon dont il se cachait et se révélait dans ses grandes toiles. L'art américain a produit peu de ces maîtres et ils méritent bien plus que de la légèreté et des commérages et le genre d'imprudence que contient le présent livre. Leon Edel, le biographe d'Henry James, a terminé l'édition du quatrième volume des journaux intimes d'Edmund Wilson, « The Fifties », qui sera publié à l'automne.