Joséphine Herbst : La vie de fête

Les récits FICTIONNELS de la société américaine que Josephine Herbst a produits dans les années 30 ont été admirés par de nombreux critiques et petits groupes de lecteurs pour leur balayage panoramique et leur conscience sociale. Aujourd'hui, les romans de Herbst ont été oubliés - à juste titre, je pense, malgré les récentes affirmations des féministes radicales, y compris sa biographe, Elinor Langer, qu'ils sont des chefs-d'œuvre négligés. Ce qui nous intéresse à propos de Herbst, c'est sa vie et la série de mémoires incroyablement incomplète dans laquelle elle a tenté de la reconstituer. Car si sa vie était ' lamentable ' et ' désastreuse ', comme l'a un jour décrite son amie Katherine Anne Porter, Herbst avait un talent indéniable pour être dans des endroits importants à des moments importants, ainsi que des cadeaux conversationnels et épistolaires qui ont ébloui des personnalités littéraires aussi diverses. comme HL Mencken, Ernest Hemingway, Nathanael West, John Cheever et Saul Bellow.

Herbst est née en 1892 dans une ville essentiellement républicaine, Sioux City, Iowa, mais comme ce fut le cas pour tant de radicaux de sa génération, hommes et femmes, elle a été élevée dans une famille dominée par un agressivement non- mère conformiste. Mme Herbst a nommé sa fille d'après son frère préféré, Joe, et a continuellement exhorté l'enfant à poursuivre une carrière dans le monde des hommes. « Peut-être serez-vous avocat », disait-elle. — Ou un législateur. Comme mon père.'

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En 1919, un an après l'obtention tardive de son diplôme, à l'âge de 26 ans, de l'Université de Californie, Herbst a déménagé à Greenwich Village. Mencken et George Jean Nathan lui ont donné un emploi dans l'une des publications les plus louches de leur empire de magazines, mais l'expérience la plus louche de cette période de sa vie a été son histoire d'amour avec un homme marié, le futur dramaturge, Maxwell Anderson. En apprenant qu'elle était enceinte, Anderson a insisté pour qu'elle se fasse avorter, ce à quoi elle a consenti à contrecœur. Même si la décision l'a remplie de culpabilité, elle a exhorté sa sœur de retour dans l'Iowa à gérer sa grossesse non désirée de la même manière. Et lorsque sa sœur est décédée d'une infection postopératoire, Herbst s'est lancée dans une carrière de repentance qui l'a conduite à des extrêmes politiques et sexuels.



S'installant à Berlin en 1922, elle passa ses journées à écrire un roman amer sur le mariage du point de vue d'une femme célibataire et ses nuits marchant dans les rues sombres sur les traces des prostituées. Encore et encore, elle s'est livrée à des hommes qui n'auraient pas pu s'occuper d'elle. «Je vais chez eux à peu près comme les hommes vont chez les prostituées», écrit-elle à la poétesse Geneviève Taggard, une amie de l'époque de Greenwich Village. Lorsqu'elle arriva à Paris en 1924, elle avait commencé à mentir sur son âge. Elle avait 27 ans, a-t-elle dit à John Herrmann, 23 ans, lorsqu'elle l'a rencontré au Café du Dôme, mais en fait, elle avait 32 ans. Herrmann était censé écrire un roman sur son adolescence à Lansing, Michigan, mais contrairement à son ami Hemingway, qui travaillait encore plus qu'il ne buvait, Herrmann ne pouvait contrôler sa soif. Il n'a pas non plus pu renoncer à sa popularité auprès des jeunes femmes, que ce soit avant ou après que lui et Josie Herbst se soient mariés.

De retour aux États-Unis, les jeunes mariés se sont déplacés dans une orbite d'amis littéraires et de connaissances qui s'étendaient du Connecticut rural à Washington Square à New York jusqu'au comté de Bucks, en Pennsylvanie, où ils ont finalement acheté une ferme en pierre. Tandis que Herbst écrivait des romans et d'interminables entrées dans les cahiers qui serviraient de base à ses mémoires, Herrmann voyageait en tant que libraire, et alors que leur mariage s'effondrait lentement sous le poids de ses adultères, elle se coucha pour la première fois avec un femme.

Plus ou moins simultanément, Herrmann adhère au Parti communiste. Josie, pour sa part, est devenue une compagne de voyage qui a prêté son nom à une demi-douzaine d'organisations du front communiste et dont les rapports anti-New Deal sur les troubles dans la ceinture agricole étaient trop rouges pour la Nouvelle République de Bruce Bliven et sont par conséquent apparus dans les New Masses.

C'est peut-être à cause de ces rapports de Josie que le communiste Harold Ware a offert à John un emploi en 1934 avec un bureau de recherche et d'information agricoles à Washington, D.C., dont la tâche officieuse était de transmettre des informations gouvernementales classifiées aux courriers communistes. L'homme le plus intéressant que les Herrmann ont rencontré grâce à sa connexion avec Ware était un homme appelé «Karl», dont le vrai nom, ils ont découvert par la suite, était Whittaker Chambers. Lorsque « Karl » exprima le souhait de rencontrer un nouveau bureaucrate du New Deal nommé Alger Hiss, Herrmann se présenta obligeamment les deux hommes dans un restaurant près de Dupont Circle.

Quinze ans plus tard, les avocats de Hiss ont découvert que Herrmann s'était enfui au Mexique avec une seconde épouse, alors ils ont interrogé Herbst sur la relation entre Hiss et Chambers. Sa position était que même si Hiss avait donné des documents à Chambers, elle lui était sympathique. 'Je ne reconnais aucun devoir plus élevé envers les autorités gouvernementales et n'ai aucune confiance dans le gouvernement', leur a-t-elle dit. Les avocats ont décidé qu'elle n'était pas exactement leur idée d'un bon témoin et lui ont dit au revoir à la hâte.

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La biographe de Herbst n'est que légèrement moins intransigeante dans ses jugements politiques que la femme sur laquelle elle a écrit. Ainsi, lorsque Langer réalisa que Hiss et Chambers s'étaient rencontrés par l'intermédiaire d'Herrmann, elle fut bouleversée. « Pourquoi je me souciais tant de l'innocence d'Alger Hiss, je n'aurais pas pu le dire exactement, mais je m'en souciais. Dans les canons du radicalisme américain, les saints étaient de deux sortes, les héros et les martyrs, et que Hiss était l'un de ces derniers était un principe que je partageais. . . . S'il n'avait pas été faussement accusé, toute mon interprétation de l'histoire américaine en serait affectée. Hélas, le livre de Langer montre clairement que son interprétation de l'histoire américaine a résisté à toutes les désillusions. Pas même sa réception d'une lettre de Hiss lui-même, affirmant crûment qu'il 'ne connaissait pas' John Herrmann dans les années 30, 'ni même le savait', n'a fait réfléchir Langer à deux fois sur des clichés historiques tels que cette caractérisation. des années 20 : « L'âge d'or d'un âge noircissant. Les seules années originales possibles hors du cycle de contrôle de Guerre : Dépression : Guerre.

Ses découvertes horrifiées sur Hiss n'ont pas non plus empêché Langer d'inventer une contre-histoire de trahison – en effet, elles pourraient très bien l'avoir inspirée. Au début de la Seconde Guerre mondiale, nous dit-on, Herbst a décroché un travail d'écriture de scripts radio en allemand pour le Bureau de la coordination de l'information, dirigé par le colonel William J. Donovan. Agence de renseignement et de propagande, l'OCI a exercé des fonctions qui ont ensuite été assumées par l'Office of War Information et l'Office of Strategic Services. Après avoir travaillé pour l'OCI pendant cinq mois, Herbst a été sommairement licencié, sur ordre du colonel Donovan. Langer n'admet pas que des questions légitimes de sécurité nationale aient pu être à l'origine de l'action de Donovan. Au lieu de cela, elle sort un rapport du FBI truffé d'erreurs, qu'elle a obtenu par le biais du Freedom of Information Act, afin de montrer que Herbst a été victime de persécution politique – et de trahison personnelle. Car bien que Langer n'ait aucun moyen de prouver qu'elle a raison, elle affirme sans la moindre nuance que l'informateur qui a mal informé le FBI était une vieille amie de Herbst, Katherine Anne Porter. 'Dans un cœur qui s'envenimait avec l'âge', écrit Langer de manière mélodramatique, '(Katherine Anne) a dû apprécier le fait de savoir qu'elle commettait un acte répréhensible.'

N'étant plus aussi sûre qu'elle l'était autrefois que Whittaker Chambers soit l'équivalent moderne de Judas Iscariot, Langer a choisi Katherine Anne Porter dans le rôle. Les lecteurs qui croient que l'histoire américaine se décompose en une lutte manichéenne entre une bonne gauche et une mauvaise droite lui seront reconnaissants d'avoir restauré le contraste noir et blanc.