Juste à temps pour une mise à jour de « West Side Story », un retour sur le classique de 1961

Dans le film West Side Story de 1961, de gauche à droite, Maria Jimenez Henley, Rita Moreno, Yvonne Othon et Suzie Kaye jouent dans la chanson America. (Turner Classic Movies, Inc.)

ParDennis Drabelle 29 juillet 2020 ParDennis Drabelle 29 juillet 2020

Les Jets doivent atterrir en décembre, les Sharks juste avec eux. Mais où? Dans les cinémas réaménagés pour une visualisation socialement distanciée (Coronascope ?)

Nous parlons, bien sûr, de la version Steven Spielberg-Tony Kushner de ce qui est né dans les années 1950 comme une pièce de Broadway avec plusieurs caractéristiques frappantes. Il y avait l'audace de convertir la tragédie de Roméo et Juliette en comédie musicale ; l'actualité de remplacer les Montaigu et les Capulet par de jeunes délinquants new-yorkais qui claquent des doigts et dansent dans la rue ; et la stature des cerveaux du spectacle - le compositeur Leonard Bernstein, le chorégraphe et metteur en scène Jerome Robbins et le dramaturge Arthur Laurents. (Un jeune parolier nommé Stephen Sondheim a également contribué.)



Après avoir fait des affaires de boffo et remporté plusieurs Tonys, West Side Story a été transformé en un film de 1961, qui a fait des affaires de boffo et a remporté plusieurs Oscars. C'est cette incarnation que l'historien du cinéma Richard Barrios élucide dans son nouveau livre informatif et engageant, une coproduction de Turner Classic Movies et Running Press.

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Barrios fait remonter West Side Story à une conversation de 1948 entre Robbins et son petit-ami de l'époque, Montgomery Clift. Tout comme Cole Porter avait joué vite et librement avec Taming of the Shrew de Shakespeare en concoctant le hit de Broadway Kiss Me Kate, Robbins et Clift pensaient que Roméo et Juliette pourraient être exaltants. Robbins a lancé l'idée d'une mise à jour centrée sur les tensions entre juifs et catholiques, mais Bernstein et Laurents ont eu le bon moment : tous deux étaient en visite à Los Angeles à l'été 1955 lorsque des articles sur la guerre des gangs de rue ont été publiés dans le Los Angeles Times.

Bernstein, rapporte Barrios, était aussi capricieux que sa musique ; Laurents était passé maître dans le sarcasme habile et tranchant ; et les accès de colère de Robbins. . . est rapidement devenu l'étoffe de la légende. Ainsi, leur collaboration aurait pu facilement succomber à la combustibilité toxique. Mais les Trois Egos ont réussi à bien travailler et à bien jouer ensemble, et ce qui a commencé comme East Side Story et s'est affaissé pendant son adolescence alors que Gangway est devenu West Side Story, avec une première pré-Broadway à Washington, DC, le 19 août, 1957.

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Les droits du film sont allés aux frères Mirisch — Walter, Harold et Marvin — qui venaient de devenir acteurs en produisant Some Like It Hot de Billy Wilder. Robbins, qui avait dirigé la pièce, s'est engagé à faire de même pour le film, mais parce que son point fort était la chorégraphie, la Mirisch Company l'a chargé d'un co-réalisateur, Robert Wise.

Le casting s'est avéré être un processus long et ardu. Larry Kert, le Broadway Tony, n'a apparemment jamais été sérieusement envisagé, mais Elvis Presley l'était apparemment. (J'aime imaginer Elvis chantant You Ain't Nothin' But a Shark Fish lors de son audition.) À la fin, le rôle est allé à Richard Beymer, qui avait atteint ce que Barrios appelle le statut de bateau de rêve dans la version cinématographique du Journal d'Anne Frank . Avec Carol Lawrence, la Maria du casting d'origine, jugée désormais trop âgée pour le rôle, Natalie Wood a été choisie pour son pouvoir de star.

Pour tous ses rêves, le Beymer né dans l'Iowa a admis qu'il n'était pas fait pour Tony. Wood a travaillé dur pour sa danse, encore plus pour son chant. Elle a été amenée à croire que sa voix serait utilisée pour toutes les notes sauf les plus hautes, que Marni Nixon doublerait. En fait, la direction savait depuis le début que la voix de Maria serait entièrement Nixon, tout le temps. Wood a dû vivre avec ce que Barrios appelle une conclusion amère à une expérience professionnelle difficile.

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C'était l'époque où Hollywood attirait les gens dans les salles de cinéma avec des spectacles qui mendiaient le petit écran d'une télévision en noir et blanc. Le spectacle n'est pas bon marché et le film a été budgétisé à 5 millions de dollars. En grande partie à cause du perfectionnisme de Robbins, la production a pris un départ catastrophique. Il a insisté pour que les numéros de danse soient pris au fur et à mesure, et au lieu du rythme de tournage normal de deux à quatre pages de script par jour, totalisant environ trois minutes, les Mirisches obtenaient moins d'une page et bien moins d'une minute par jour. Dans une section du livre intitulée avec ironie The Rumble, Barrios raconte le limogeage de Robbins et l'ascension de Wise, qui détient la distinction douteuse d'avoir deviné deux titans artistiques, Robbins et Orson Welles. (Quand en 1942 The Magnificent Ambersons, la suite de Welles à Citizen Kane, est devenu trop long et sombre au goût du studio, Wise l'a coupé et a filmé une nouvelle fin optimiste.)

Alors que « West Side Story » revient à Broadway, il a beaucoup à dire sur la race en Amérique

Quoi qu'il en soit, The Wised-up West Side Story a été un succès, rapportant 44 millions de dollars; gagner 10 Oscars plus un prix honorifique spécial pour Robbins ; et ravir les critiques. La plupart, en tout cas. Deux des plus grands, Pauline Kael et David Thomson, ont ensuite déposé des dissidences, elle qualifiant le film de hokum frénétique, lui de piéton.

Il y a donc place à amélioration de la part de MM. Spielberg et Kushner. En attendant que leur West Side Story arrive via une technologie ou une autre, la lecture de Barrios nous rendra mieux équipés pour parvenir à notre propre verdict.

Dennis Drabelle , un ancien rédacteur en chef collaborateur de Book World, écrit fréquemment sur les films.

WEST SIDE STORY

Les jets, les requins et la fabrication d'un classique

Par Richard Barrios

TCM/Presse de course. 221 p. 28 $

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