Ken Forsse, inventeur de l'ours en peluche parlant Teddy Ruxpin, décède à 77 ans

Deux décennies avant que les smartphones et les tablettes n'absorbent les Américains avec une interaction sociale virtuelle, l'ours en peluche Teddy Ruxpin est arrivé en 1985 pour 70 $ en tant que copain portable et câlin qui a gazouilli des chansons telles que My Friend et Come Dream With Me.

Le jouet, qui se déplaçait en synchronisation avec les histoires et les chansons des cassettes jouées dans son dos, est devenu un succès de la saison des vacances. Il a généré 93 millions de dollars de ventes au cours de sa première année, a stimulé une série télévisée d'animation et déclenché une rafale d'imitateurs animatroniques avant que le phénomène ne suive son cours.

Dans son livre Toys and American Culture, Sharon M. Scott a décrit le créateur de Teddy Ruxpin, Ken Forsse, comme le père des jouets animatroniques, qui a influencé la robotique des jouets pour les années à venir.

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M. Forsse, 77 ans, est décédé le 19 mars à son domicile de Laguna Woods, en Californie. La cause en était une insuffisance cardiaque congestive, a déclaré sa femme, Jan Forsse.

Consacré au divertissement et à l'éducation des enfants, M. Forsse (prononcé QUATRE-voir) a passé une grande partie de sa première carrière à la Walt Disney Co. Il est devenu animateur et modéliste spécialisé dans les personnages qui bougent en musique sur les manèges des parcs à thème Disney.

Le créateur de Teddy Ruxpin, Ken Forsse, pose avec sa femme, Jan. (Photo de famille)

M. Forsse est devenu un adepte de la mécanique et de la technologie derrière les personnages du manège, et il a travaillé avec les marionnettistes et les producteurs de télévision Sid et Marty Krofft. Inspiré par son temps avec Disney et les Krofft, lui et une équipe de quatre personnes d'ingénieurs techniques et de créateurs de costumes ont travaillé sur ce qui est devenu Teddy Ruxpin.

M. Forsse a aidé à développer une technologie qui utilisait une bande audio pour contrôler les fonctions de mouvement ainsi que le son. Les signaux codés sur la bande audio ont provoqué des changements de tension qui ont fait bouger les moteurs à l'intérieur du jouet.

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En tant que l'une des premières innovations technologiques pour les enfants, c'était quelque chose de personnel, a déclaré Phil Baron, la voix de Teddy Ruxpin pour tous les enregistrements et émissions en anglais. La télévision est, en réalité, une activité très passive ; c'est une activité de consommation. Teddy incitait les enfants à participer, à chanter et à avoir une relation vraiment personnelle.

La société s'est formée sous le nom d'Alchemy II dans le garage de M. Forsse à Granada Hills, en Californie, en 1982. Après avoir été refusée par plusieurs fabricants de jouets, Alchemy II a autorisé Teddy Ruxpin à Worlds of Wonder, qui s'occupait de la commercialisation et de la fabrication.

Publicités pour le jouet a souligné la différence entre Teddy Ruxpin et son principal concurrent, Ours AG , qui pouvait parler mais pas chanter ou raconter des histoires.

M. Forsse a écrit les paroles de dizaines de chansons de Teddy Ruxpin et, alors qu'il devenait un poids lourd commercial, il était profondément impliqué dans des émissions spéciales télévisées et une série animée intitulée Les aventures de Teddy Ruxpin, diffusée de 1987 à 1988. Le National Center for Missing et Exploited Children a nommé Teddy Ruxpin son porte-parole national en 1985.

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Les jouets animatroniques sous licence de Worlds of Wonder Mother Goose et Hector the Ugly Duckling, et d'autres fabricants de jouets ont utilisé la technologie d'Alchemy II pour parler des jouets Snoopy et Mickey Mouse. Au milieu de la saturation du marché et des problèmes financiers internes, Worlds of Wonder a déposé son bilan juste avant Noël en 1987.

La filiale Playskool de Hasbro a repris le marketing et les licences de Teddy Ruxpin en 1991. En 2005, l'ours a été réédité pour son 20e anniversaire par la société hongkongaise BackPack Toys International. La nouvelle version était livrée avec trois livres et utilisait des cartouches de chansons numériques au lieu de cassettes analogiques.

M. Forsse a ensuite autorisé d'autres jouets et divertissements pour enfants, y compris L'incroyable Chewdini , un jeu pour libérer une souris creuse d'un morceau de fromage en plastique, réalisé par Binary Arts ; et le plastique de Z WindUps singe ambulant, Mona .

Ces dernières années, la sincérité saine de Teddy Ruxpin est devenue la cible de parodies non autorisées dans lesquelles la bouche de l'ours se déplace vers une voix doublée. Le jouet est apparu dans le film d'horreur de 2011 Activité paranormale 3 et dans un sketch sur l'émission de fin de soirée de Jimmy Kimmel mettant en vedette des jouets populaires des années 1980 qui ont connu des moments difficiles et discutent de leurs dépendances avec l'animateur de Celebrity Rehab Drew Pinsky.

Earl Kenneth Forsse est né le 17 septembre 1936 à Bellwood, Neb., et a grandi à Burbank, Californie. Il a servi dans l'armée de 1959 à 1962.

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Sa première épouse, l'ancienne Wendy Fuson, est décédée en 1984. Les survivants incluent sa femme de 26 ans, Jan Hornbeck Forsse de Laguna Woods; deux enfants de son premier mariage, Theresa Eversole de Colorado Springs et Christopher Forsse de Sedona, Arizona; et trois petits-enfants.

Les collègues de M. Forsse ont loué sa créativité et sa volonté d'innover, et il a parlé de ces qualités dans une interview en 1999 avec Josh Isaacson, son fan devenu ami qui dirige la page Facebook et le fil Twitter de Teddy Ruxpin Online.

Si je devais décrire ce que je fais en un seul mot, ce serait invention, dit-il. Qu'il s'agisse d'inventer le texte d'une histoire, d'inventer le look d'un personnage ou d'inventer une technologie brevetée, le processus est sensiblement le même.