La vie et l'héritage du maître de la Chambre noire américaine.

LE LECTEUR DU COURRIER DES MESSIEURS

Herbert O. Yardley et la naissance de

Décryptage américain



Par David Kahn. Yale Univ. 318 pp. 32,50 $ Avoir un nom de famille quelque peu inhabituel est une bénédiction mitigée. C'est agréable d'être un peu différent, d'être invité à épeler son nom par les vendeurs et les agents de billetterie, mais cela peut être un peu gênant si une personne légèrement célèbre porte ou a eu le même nom. Ainsi, pendant deux décennies de résidence à Baltimore, des anciens m'ont souvent demandé si j'étais un parent de Richard Q. 'Moko' Yardley, qui a dessiné pendant des siècles des caricatures de pages éditoriales très étranges pour le Sun, et aussi longtemps que j'ai Je me souviens que les gens se sont demandé si je suis lié à Herbert O. Yardley, le célèbre (et notoire) briseur de code et joueur de poker.

La réponse dans les deux cas est : probablement, mais de loin au mieux. S'il existe un lien familial avec Moko, cela reste un mystère, mais la biographie de premier ordre de David Kahn sur Herbert O. suggère qu'il existe bel et bien un lien. Herbert O. « pouvait faire remonter sa famille à un Thomas Yardley qui était venu d'Angleterre en Pennsylvanie en 1703 » et peut-être descendu de quelqu'un qui était présent aux négociations en 1215 qui ont produit la Magna Carta ; mes propres ancêtres sont venus d'Angleterre en Pennsylvanie en 1682, et il a été affirmé au fil des ans qu'un « William Yardley, L.M. » était un témoin de la Magna Carta, une affirmation qu'il vaut mieux avaler avec de fortes doses de sel.

Quoi qu'il en soit, il est amusant de penser que moi, qui n'ai jamais pu résoudre une énigme énigmatique, je suis en quelque sorte parent du génie de la cryptographie qui était, selon Kahn, « la figure la plus colorée et la plus controversée du renseignement américain » et , peut-être le plus influent, l'homme qui, pendant la Première Guerre mondiale, ' a prévu que les États-Unis avaient besoin des informations qui pourraient provenir du renseignement d'origine électromagnétique, a établi la première agence permanente des États-Unis pour intercepter les messages étrangers et casser les codes, et l'a suffisamment bien gérée pour prouver son importance. À sa mort en 1958 à l'âge de 69 ans, il a laissé un héritage résolument mitigé, sans parler d'un grand nombre d'ennemis, mais dans l'ensemble, il y a, conclut Kahn, beaucoup à admirer dans son dossier.

Qu'il n'y ait pas eu de biographie de Yardley auparavant est déroutant, comme le note Kahn, bien qu'il y ait quelques explications plausibles : il n'a pas laissé beaucoup de traces écrites et il n'était pas un personnage particulièrement savoureux. Les biographes préfèrent écrire sur des personnes avec lesquelles ils peuvent sympathiser, voire sympathiser, et il y avait beaucoup de choses à propos de Yardley qui étaient, ou à la limite, répugnantes. Pourtant, Kahn a trouvé en lui des aspects humains attrayants, et en tant que l'un des érudits les plus éminents du renseignement militaire, il est idéalement placé pour raconter l'histoire.

Yardley est né en 1889 et a grandi à Worthington, un terminal céréalier du sud-ouest de l'Indiana où son père était « agent de gare et télégraphe » pour l'un des deux chemins de fer qui traversaient la ville. C'était un garçon intelligent, 'amusant à côtoyer', qui a appris à jouer au poker à l'adolescence et a travaillé par intermittence au dépôt de train. Après avoir obtenu son diplôme d'études secondaires, il « a pris un emploi de télégraphe de chemin de fer, en s'appuyant sur la formation et l'expérience qu'il avait acquises en travaillant pour son père ». Au début de la vingtaine, il est devenu télégraphe du gouvernement et en 1914, il a déménagé avec sa nouvelle épouse, Hazel, à Washington, où il est devenu employé au département d'État.

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Son travail l'a exposé aux câbles diplomatiques et aux codes dans lesquels ils étaient écrits. Il s'est demandé dans quelle mesure les codes protégeaient réellement les messages et s'est demandé pourquoi les États-Unis n'avaient pas « leur propre agence pour résoudre et lire les messages étrangers ». Plus tard, il écrivit : « Alors que je me posais cette question, je savais que j'avais la réponse à mon jeune esprit avide qui cherchait un but dans la vie. Je consacrerais ma vie à la cryptographie. Peut-être que moi aussi, comme le cryptographe étranger, je pourrais ouvrir les secrets des capitales du monde. J'ai maintenant commencé un plan méthodique pour me préparer.

Parce que la loyauté de Yardley envers son pays a finalement fait l'objet d'attaques féroces, il est utile de souligner qu'à l'époque ses motifs semblent avoir été entièrement patriotiques. Il a vu que les États-Unis étaient entraînés dans la terrible guerre européenne, et il a compris qu'avec l'utilisation croissante de la radio, « le renseignement des communications faisait du renseignement un instrument de guerre important, non plus méfié mais accepté et même bien accueilli par les amiraux, généraux et hommes d'État. Il « a fait face à une lutte contre l'ignorance et l'inertie », mais il était déterminé, et en avril 1917, il est allé au War College d'Anacostia avec « l'idée qui changerait à jamais l'intelligence américaine ».

Il a proposé que l'armée crée « sa propre agence de décryptage à Washington », et la proposition a été acceptée. En quelques mois, il fut nommé lieutenant dans le Signal Corps (il atteignit finalement le grade de major) 'et peu de temps après, il créa et, en tant qu'officier unique, prit en charge le MI-8 - renseignement militaire, section 8. ' C'est rapidement devenu 'le berceau de la cryptologie américaine', avec Yardley en tête :

«Il avait 28 ans, cinq pieds cinq pouces, 125 livres. Sa tête était ronde sur un cou court. Son nez était droit et petit ; ses cheveux étaient châtain clair, mais sa calvitie précoce lui donnait un front haut. Il était convaincant quand il parlait, avait tendance à dominer une conversation, et il racontait bien les histoires. Il était brillant. Il avait acquis confiance en lui et expérience dans l'organisation et la gestion des choses. . . . Il avait brisé certains codes et croyait pouvoir en déchiffrer d'autres. Il était ambitieux. Et maintenant, il avait, via la cryptologie, une chance d'être non pas un subalterne, mais un patron. Sûr de pouvoir saisir l'opportunité, il l'a saisie.

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La « réalisation la plus spectaculaire » du MI-8 au cours de la Première Guerre mondiale était de briser des documents codés qui identifiaient un agent secret allemand qui a ensuite été exécuté pour espionnage, mais la réalisation à long terme la plus importante du MI-8 était, selon les mots de Yardley, « le grand et constant flux d'informations qu'il a fourni en ce qui concerne les attitudes, les objectifs et les plans de nos voisins, amis comme ennemis. Il estimait que la recherche du renseignement ne devait pas être abandonnée en temps de paix et a persuadé l'armée et le département d'État de souscrire à « ce qui s'appelait officiellement le Cipher Bureau mais qui est devenu la Chambre noire américaine ».

Il opérait des deux côtés de la ligne mince entre le légal et l'illégal, puisque ses agents lisaient les câbles que ceux qui les envoyaient et les recevaient étaient protégés par des garanties de confidentialité. Le Japon, qui agissait de manière agressive en Extrême-Orient, incitait l'armée américaine à se préparer à la guerre. Lorsque la Conférence de Washington sur la limitation de l'armement a débuté en 1921, Yardley et son équipe avaient déjà enfreint le très difficile code japonais - cela, selon Kahn, « assurait l'avenir du décryptage en Amérique » - et ont ainsi pu pour fournir des informations qui ont aidé les États-Unis à obtenir un résultat favorable lors de la conférence, « la principale contribution du Cipher Bureau de Yardley ».

Mais en 1929, le secrétaire d'État d'Herbert Hoover, Henry L. Stimson, mit fin au bureau. « Messieurs », a-t-il déclaré, « ne lisez pas le courrier des autres », du moins pas en temps de paix. Le bureau a été fermé et Yardley a été mis au chômage. Au cours des années 1920, il avait travaillé au noir dans l'immobilier à New York à son profit considérable, mais la Dépression a fermé ce marché. En désespoir de cause, il a décidé d'écrire un livre sur le bureau. Il 'avait gardé, illégalement, nombre de ses documents' et disposait d'une grande quantité d'informations privilégiées. Bien que des doutes aient été exprimés sur la propriété de l'entreprise, un contrat a été signé et le livre a été écrit. Intitulée The American Black Chamber, elle parut au printemps 1931, provoquant aussitôt un grand tollé.

Certains ont accusé Yardley de trahison, une accusation que Kahn rejette catégoriquement : « Il n'a jamais vendu d'informations au Japon ou à qui que ce soit d'autre, et il n'a jamais travaillé contre les États-Unis. Il a triché en travaillant pour lui-même tout en étant payé par le gouvernement. Plus tard, il était en effet un mercenaire, un opportuniste, et il a rompu la confiance que son pays avait placée en lui lorsqu'il a publié son livre. L'action était ignoble. Il a été fustigé à juste titre par de nombreuses personnes. Mais cela ne peut pas être qualifié de trahison. Yardley était un pourri, pas un traître.

Les trois dernières décennies de la vie de Yardley ont été une épreuve sans fin. Il a vendu des cryptogrammes (« Yardleygrams » !) Il était un codebreaker pour la location, en Chine puis au Canada, il a dirigé un restaurant sur H St., NW à Washington pendant un certain temps, et il a couronné les choses en écrivant L'éducation d'un joueur de poker (1957), qui a immédiatement s'est imposé comme un classique et le reste à ce jour. Dans l'ensemble, c'était un gars assez étrange, mais il n'était ni le premier Yardley ni le dernier à revendiquer cette distinction. *

Herbert O. Yardley