Le long voyage de la nuit dans le jour

PARFOIS, les êtres humains sont difficiles à aimer. Nous sommes égoïstes, cruels et cupides. Nous encrassons la terre. Nous exterminons d'autres espèces. (Nous n'avons plus que 4 000 tigres, tout en augmentant notre propre nombre chaque heure.) Nous sommes pleins d'apitoiement sur nous-mêmes.

À une époque anti-héroïque comme celle d'aujourd'hui, tout sens de la gentillesse humaine est particulièrement difficile à trouver. Notre littérature est consacrée à des concepts moqueurs comme le courage et le sacrifice de soi ; nos biographes se spécialisent dans la révélation que les personnes que l'on croyait auparavant être des héros avaient des pieds, des chevilles et même des cuisses d'argile - et étaient probablement creuses, pour démarrer. Déprimant.

The Walls Came Tumbling Down d'Henriette Roosenburg est un splendide antidote à tout cela. Voici un livre plein d'héroïsme totalement inconscient. Voici un auteur qui montre de la manière la plus pragmatique à quel point les êtres humains peuvent être généreux et courageux. Elle montre même, sans le vouloir particulièrement, que le patriotisme peut être une chose solennelle et élevée - il peut être le dernier refuge des scélérats, mais dans les bonnes circonstances, c'est aussi la première pensée des héros. Mieux encore, son histoire est à la fois vraie et bien racontée.



Henriette Roosenburg, une fille hollandaise de la classe moyenne avec un penchant pour la littérature, était une étudiante diplômée lorsque la Seconde Guerre mondiale est arrivée. Elle est devenue un coursier dans le mouvement de résistance néerlandais, nom de code Zip. En 1944, elle fut capturée et condamnée à mort.

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Mais les nazis n'ont pas exécuté immédiatement tous ceux qu'ils ont condamnés. Certains qu'ils ont gardés comme prisonniers, pour un éventuel meurtre plus tard. Ces prisonniers étaient en un sens déjà officiellement morts, et ils étaient universellement connus sous le nom de Nacht und Nebel ou de Nuit et brouillard. Les NN formaient la classe de prisonniers la plus basse que l'on puisse trouver dans les prisons et les camps allemands. La classe supérieure était constituée de criminels allemands – votre assassin ou voleur ordinaire. Puis vinrent les marchands noirs et autres criminels des pays occupés. Troisièmement, les prisonniers politiques, 'allant du malheureux innocent qui avait été dénoncé pour avoir écouté la BBC au membre actif de la résistance qui avait été pris en flagrant délit de sabotage, de distribution d'un journal illégal, d'hébergement de Juifs' ou de tout autre chose. Les politiciens ont été durement traités, mais ils avaient certains droits, comme le droit d'aller en congé de maladie.

Enfin vint le Nacht und Nebels, sans aucun droit. Chaque fois qu'il y avait suffisamment de cellules disponibles, elles étaient placées à l'isolement. Ils n'ont reçu ni courrier, ni soins médicaux, peu de commodités (Zip a été autorisé à se baigner trois fois en huit mois), très peu de nourriture.

Mais Zip n'écrit pas un livre sur ses souffrances en prison, pas plus qu'elle ne l'est sur son héroïsme dans la clandestinité. (Sa description complète de son travail avant qu'elle ne soit capturée consiste à mentionner avec désinvolture qu'elle a transmis des informations sur les mouvements de troupes allemandes à Londres, 'et a parfois aidé des pilotes alliés lorsqu'ils se sont retrouvés coincés.') C'est un livre sur ce qui s'est passé après le la guerre est terminée, et c'est profondément émouvant.

À la fin de la guerre, Zip était en prison dans la petite ville saxonne de Waldheim. Comme les autres NN, elle existait sur une tranche de pain le matin, un bol de soupe mince à midi, une tranche de pain et une once de fromage blanc ou de confiture d'ersatz le soir. Plus toutes les deux semaines quelques pommes de terre.

Pour être un peu plus cruel, les gardiens de la prison de Waldheim ont distribué les deux tranches de pain dans la soirée. Par une expérience amère, les prisonniers ont appris qu'ils devaient conserver l'une des deux tranches pendant la nuit, sinon la sensation de faim du lendemain matin était tout simplement insupportable. Pas facile de garder une tranche de pain pendant 12 heures quand on meurt de faim.

Ce sont les Russes qui l'ont libérée. Leur armée est entrée à Waldheim le 6 mai 1945. À cette époque, il y avait 32 femmes NN survivantes dans la prison, un petit nombre d'hommes NN et plusieurs centaines de politiques et de criminels ordinaires.

Conformément à leur non-statut, les NN féminines étaient dans la partie la plus obscure de l'aile féminine. Lorsque les soldats russes sont venus et ont commencé à déverrouiller les cellules, ils n'ont pas déverrouillé les cellules NN. Ils ne les connaissaient pas. D'autres ont surgi ; les NN frappaient vainement à leur porte. 'Le bruit dans la prison s'est gonflé à un puissant rugissement, vague après vague, autour de nous, près de nous, et pourtant pas assez près.'

C'est à ce moment que l'esprit humain commence à briller. Au moment où ils sont désespérés, il y a eu « une ruée de sandales en bois dans l'escalier et des voix françaises stridentes criant : « Les condamnées Ma mort, les condamnées Ma mort ! La politique française ne nous avait pas oubliés ; ils venaient à notre secours.

Bientôt, les NN sont sortis dans le couloir - et comme tous les autres prisonniers affamés de Waldheim, ils chancellent vers l'endroit où ils pensent que les cuisines doivent être. A ce moment, les lumières s'éteignent, et dans l'obscurité commence le pandémonium. Il aurait pu y avoir une scène de piétinement en masse alors que les prisonniers, « fous du premier goût de la liberté », et vraiment presque fous de faim, se battaient vers les cuisines.

Mais à ce moment-là, un des politiques français se mit à chanter la Marseillaise. Henriette Roosenburg écrit : « J'ai toujours aimé la Marseillaise, et si jamais j'avais envie de la chanter, c'était le moment. Pourtant, je gardais respectueusement le silence, car sur le moment je sentais qu'ils y avaient un droit exclusif.

Puis coincés là ensemble dans le noir, ces affamés chantaient une à une leurs chansons nationales : les Polonais, les Tchèques, les Belges, la poignée de Hollandais. «Ce fut le moment le plus solennel de ma vie, sauf aucun. C'était aussi la meilleure chose qui pouvait arriver psychologiquement. Cela nous a rapprochés, nous a transformés d'animaux affamés en êtres humains avec un but et une fierté. Le vieil esprit de résistance, émoussé et endormi par des mois interminables de famine et de déshumanisation, revint à la vie ; la poussée et la traction se sont arrêtées et nous étions courtois les uns envers les autres. Dans l'obscurité, une main est venue et a poussé une tranche de pain dans ma main. J'ai dit : 'Non, non, garde-le' et une voix à côté de moi a murmuré : 'Non, c'est à toi, je l'ai volé dans ta couverture, je suis désolé.' J'ai pris le pain et j'ai commencé à le manger.

Une fois les lumières revenues, les prisonniers se dirigent dans un ordre modéré vers les cuisines, qu'ils trouvent que les criminels allemands qui ont fait la cuisine ont fortifiées. (Il n'y a pas de garde en vue.) Ignorant une douzaine de soldats russes allongés sur le sol en train de copuler avec quelques-unes des femmes bien nourries des deux classes supérieures de prisonniers, les politiques et les NN font beaucoup de bruit. de nourriture, puis se sont mis à s'organiser en groupes nationaux, à fabriquer des drapeaux et à réfléchir à la façon dont ils rentreraient chez eux.

De ce point de vue, c'est très malchanceux pour les Européens de l'Ouest que les Russes soient arrivés les premiers. Les Russes ne laisseront personne traverser leurs lignes. Les Tchèques et les Polonais n'ont pas à traverser ; et au cours de la semaine suivante, la plupart d'entre eux peuvent rentrer chez eux, car ils récupèrent progressivement la force de marcher. Mais les Occidentaux sont coincés. La rumeur veut que les Russes les rassemblent dans un camp, les expédient à Odessa, puis décident quoi faire. Pendant ce temps, ils continuent à vivre en prison.

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Le groupe hollandais est minuscule. Il se compose de quatre femmes et d'un homme, un jeune marin marchand nommé Dries. (Il a été condamné à mort pour avoir tenté de se rendre en Angleterre dans un petit bateau en 1944.)

L'une des quatre femmes, Fafa, est paralysée par l'arthrite, incapable même de se tenir debout. Elle n'a eu, bien sûr, aucun traitement d'aucune sorte, pas même une aspirine pour soulager la douleur. C'est à cause d'elle que le prochain morceau d'héroïsme surgit.

Au sixième jour de leur liberté, un miracle se produit. Un convoi de six camions de l'armée américaine pénètre dans Waldheim. La nouvelle est parvenue à l'ouest des prisonniers ici, et tout à fait illégalement le convoi est venu les chercher. Les Russes font parfois un clin d'œil à la règle d'interdiction de franchir les lignes pour leurs camarades.

Il y a plus de prisonniers occidentaux qu'il n'y a de place dans les camions, même si vous pouvez faire monter beaucoup d'adultes de 80 et 90 livres dans un seul camion. Mais Zip et ses amis ont trouvé les camions tôt. Ils auraient pu facilement s'entendre. Cependant, il n'y a pas de place possible pour Fafa, et elle n'aurait en aucun cas pu supporter le trajet sur les routes brisées. En ce moment, elle est allongée dans l'une des cellules éloignées de NN - il n'y a même aucun moyen de la sortir de la prison. Ils ne l'abandonneront pas à une mort probable. Les cinq Néerlandais restent sur place, sachant que cela peut signifier des mois ou des années à Odessa.

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Dans le reste du livre, Henriette Roosenburg raconte comment ils ont fait placer Fafa en toute sécurité dans un hôpital civil dirigé par un médecin prussien glacial mais honorable, et comment les quatre autres ont tenté d'échapper aux Russes et de rentrer chez eux. De nombreux livres sont appelés odyssées ; celui-ci l'est vraiment. Même dans le sens littéral qu'il s'agit d'un voyage sur l'eau. La Hollande est un pays de canaux et de rivières, et il est venu naturellement à ces quatre Néerlandais de se diriger vers l'Elbe, où ils espèrent voler un bateau. (Leur découverte de deux péniches hollandaises piégées sur l'Elbe par des ponts brisés, et leur réception par les capitaines de ces deux péniches m'ont fait monter les larmes aux yeux, je suppose pour la quatrième ou cinquième fois. C'est agréable de se sentir fier des êtres humains.)

Mais il y a plus que des scènes larmoyantes dans ce livre. Il y a tout. Il y a des scènes où Zip et les autres ont leur chance de se venger des gardiens de prison, et le font ou ne le font pas. Il y a des scènes avec les Russes qui vous font à la fois aimer et être furieusement exaspéré par ce peuple mercuriel. Il y a même de l'humour, comme cette scène dans une maison allemande où ils se sont frayés un chemin pour passer la nuit. Une femme dans la maison, elle-même une réfugiée à moitié folle des bombardements alliés, ne peut se reposer jusqu'à ce qu'elle sache avec laquelle des trois jeunes femmes Dries couche. (La réponse est aucune, dans le sens où elle l'entend. Ils ont été trop affamés. 'Aucune de nous, les filles, n'avait eu ses règles depuis six mois ; Dries, après les deux premières nuits de câlins rapprochés par manque d'espace, avait confié que nous n'avions pas à nous inquiéter car, même s'il aimait l'atmosphère, il ne pouvait pas avoir d'érection.')

Mais cette réponse serait inacceptable pour la femme au foyer romantique.

— Très bien, Zip, dit Dries avec résignation, marions-nous pour une nuit, mais mettons d'abord les filles à l'intérieur.

Lorsque le livre se termine, Zip est à la maison ; et elle donne à sa mère en cadeau le seul bien personnel qu'elle avait en prison : un carré de six pouces découpé dans son propre caleçon sur lequel elle avait minutieusement brodé une histoire miniature de toute sa captivité. (Beaucoup de NN qui ont survécu ont aidé à garder leur santé mentale avec des broderies secrètes et illégales - et il y avait des moments où un homme affamé échangeait un morceau de sa minuscule allocation alimentaire contre six pouces de fil d'une couleur dont il avait besoin.)

La mère de Zip s'effondre en larmes. « Tu n'aurais pas pu faire ça, sanglota-t-elle, tu n'as même jamais su dans quelle main tenir une aiguille.

C'est un livre qui vous fait réaliser que les êtres humains peuvent pratiquement tout faire. Et cela vous rend heureux que nous existions, heureux que l'univers contienne de telles créatures.

Une note sur la disponibilité : The Walls Came Tumbling Down est épuisé. Les bibliothèques ou les librairies d'occasion pourraient être en mesure d'en trouver un exemplaire.