LEVIERS ET LETTRES DE LOUISIANE

VENEZ ICI au milieu de l'été et vous comprendrez pourquoi la Nouvelle-Orléans n'est pas une grande ville de lecture ou d'écriture. Il fait trop chaud. Tout s'affaisse avec l'humidité et la fatigue. Canal Street, dont les trottoirs sont arrachés et relookés pour l'Exposition universelle du printemps prochain, cuit sous la chaleur. Le meilleur soulagement est un rhum Myers et un soda chez Galatoire ou un trajet en tramway jusqu'à l'avenue St. Charles - les grandes fenêtres glissent tout en bas et vous obtenez une brise délicieuse - à Audubon Park et au Camellia Grill, où vous pouvez courir à travers Walker Percy assis au comptoir et mangeant une omelette au chili.

Les noms d'écrivains célèbres sont depuis longtemps liés à la Nouvelle-Orléans, mais le fait est que peu d'entre eux ont vécu ici très longtemps. Les Orléanais aiment montrer les maisons de Tennessee Williams, Truman Capote et F. Scott Fitzgerald - dont aucun n'a fait beaucoup plus que d'entrer et de sortir de la ville, obtenant de la couleur et de la nourriture mais ne restant pas.

Il en va de même de Percy, qui vit de l'autre côté du lac Pontchartrain à Covington, où l'air est plus clair et la végétation dominée par les pins du sud et non par les lianes de la jungle, et d'Ellen Gilchrist, qui a écrit un livre sensationnel de nouvelles intitulé In the Land of Dreamy Dreams il y a deux ans et un roman, Annunciation, cette année. Gilchrist se trouve principalement dans l'Arkansas ces jours-ci.



La Nouvelle-Orléans est une ville constamment en équilibre entre la catastrophe et le gros problème - le projet ou le projet géant qui apportera un succès instantané. La catastrophe de cette année était une inondation (celle de l'année dernière était un accident d'avion). Et la grande affaire de cette année est l'Exposition universelle, qui se déroule en fait de mai à novembre 1984. « Tout le monde a une sorte d'arnaque », dit un auteur de la Nouvelle-Orléans. «Ils transforment les maisons en hôtels avec de petites pièces minuscules. Ils mettent des lits dans les placards.

Natalie Wood a-t-elle chanté dans West Side Story

La foire a été la force derrière un certain nombre de beaux projets d'édition. Louisiana State Universtity Press, dont le siège social se trouve à une heure et demie de l'autoroute à Baton Rouge, présente la Nouvelle-Orléans : hier et aujourd'hui, une collection d'anecdotes et d'histoire par quatre célèbres journalistes locaux - Walter Cowan, Pie Dufour, John Chase, et John Wilds - et un consultant en marketing nommé OK LeBlanc, un charmant conteur qui travaillait au service de la compagnie d'électricité locale.

Juste à temps pour la foire, Up From the Cradle of Jazz: A Cultural Portrait of New Orleans, 1949-82, qui se concentre sur la musique d'après-guerre, un sujet largement ignoré dans une ville qui s'attarde de manière obsessionnelle sur le passé. Ses auteurs sont Jason Berry, Jonathan Foose et Tad Jones.

LSU est l'éditeur dominant de l'État et est devenu l'une des plus importantes presses universitaires du pays. La liste de l'année prochaine comprendra 60 à 65 nouveaux titres - le double du nombre de 1975. Au moins quatre de ces titres seront de la fiction, un domaine que LSU a chaleureusement embrassé depuis le succès de A Confederacy of Dunces, écrit par un jeune suicidé, découvert par Percy et publié en 1980. Il y a maintenant 50 000 exemplaires reliés et 500 000 exemplaires de poche du roman hilarant de John Kennedy Toole en version imprimée.

Le premier roman de Toole, Neon Bible, écrit alors qu'il avait 16 ans, a fait l'objet de nombreuses spéculations ces dernières années. LSU ne le publiera certainement pas, apparemment à cause d'éventuels problèmes juridiques (il semble appartenir à cinq héritiers qui ne peuvent pas s'entendre entre eux) et parce qu'il n'est pas aussi riche et mature que A Confederacy of Dunces. Rhoda Faust, la propriétaire de la librairie Maple Street, près de Tulane, est déterminée à publier elle-même Neon Bible, si elle peut obtenir la coopération de Thelma Toole, la mère volontaire de feu John Kennedy.

LSU est très haut sur un autre écrivain de fiction ces jours-ci. C'est Lewis Nordan, qui, comme tant d'autres bons romanciers, vient du Mississippi. La collection de nouvelles de Nordan, publiée cet automne, s'intitule Bienvenue à la foire Arrow-Catcher. Il a une sensation étrange et folle - une grotesque qui est presque orléanienne dans le ton.

Cette esthétique grotesque, avec une belle touche d'humour, semble mieux s'exprimer dans les photographies et les dessins. Et deux livres, tous deux auto-édités, qui sortiront à temps pour le salon, capturent parfaitement l'esthétique. L'un est Geophysic Wonders of New Orleans, qui comprend des photographies de D. Eric Bookhardt et du texte d'un génie local excentrique nommé Jon Newlin. En fait, le nouveau livre est une version plus commerciale d'un objet culte (du même nom) paru en 1975 et rapidement vendu à 2 000 exemplaires.

Bookhardt photographie la grande nécropole de la Nouvelle-Orléans - de vastes cimetières en surface avec des monuments élaborés qui ont une dominante égyptienne - ainsi que le City Park moussu fondant au soleil et la fantastique culture tribale des Indiens du Mardi Gras (noirs qui s'habiller de costumes à plumes élaborés pendant le carnaval annuel).

Le deuxième livre est une collection de dessins de Bunny Matthews, dont le travail apparaît dans le magazine dominical du Times-Picayune dans une série de dessins animés. Il s'appelle Vic et Nat'ly d'après ses protagonistes, qui possèdent un bar Ninth Ward et parlent dans cette dialectique unique de la Nouvelle-Orléans qui est une combinaison de Brooklynese, d'anglais noir et de français pidgin. Le premier livre de dessins animés de Matthews, appelé F'Sure, également auto-édité et également imprégné de couleurs locales, continue de bien se vendre dans les librairies de la Nouvelle-Orléans. Il a traversé six impressions. Le nouveau s'appellera simplement Vic et Nat'ly, et Matthews dit qu'il est occupé à en faire une pièce, avec de la musique.

l'espion et le traître

Bookhardt, Newlin et Matthews ont tous commencé en travaillant pour des journaux hebdomadaires alternatifs locaux. Tout comme Ellen Gilchrist, dont les deux œuvres de fiction font parler de lui depuis deux ans. La principale préoccupation, en particulier dans les quartiers chics de la Nouvelle-Orléans, où se déroulent à la fois In the Land of Dreamy Dreams et Annunciation, est de déterminer quel personnage fictif est quel vrai orléanien.

Les librairies de la Nouvelle-Orléans ont connu une période difficile ces derniers temps. L'un, près de la rivière Uptown, a été transformé en boucherie gastronomique. Deux autres dans le quartier français ont fermé. Les meilleurs qui restent sont la rue Maple de Faust (qui a une succursale sur Prytania, la rue où Lillian Hellman a grandi) et la boutique éponyme de George DeVille sur Carondelet juste à côté du canal ; vous montez dans le tramway devant sa porte.

DeVille est un homme elfe intense dont la boutique est un salon ainsi qu'un lieu de vente de livres. A l'étage, il a une superbe collection de disques de jazz, et il y a généralement une exposition d'art en cours à l'arrière. DeVille, qui a également ouvert une succursale (à One Shell Square, un mégalithe laid sur Poydras Street), rapporte qu'en plus de Percy et Gilchrist et Matthews, il vend beaucoup d'exemplaires de The Restaurants of New Orleans de Roy F. Guste, propriétaire d'Antoine, Mains jointes : Symbolisme dans les cimetières de la Nouvelle-Orléans par l'historien Leonard V. Huber, et Rouge et chaud : Le destin du jazz en Union soviétique par S. Frederick Starr, le nouveau président de l'Oberlin College. Starr a été chercheur en résidence à la collection historique de la Nouvelle-Orléans.

La Nouvelle-Orléans continue d'être un trésor pour les livres d'occasion. La débrouillarde Faust, dont la mère a ouvert la boutique sur Maple Street il y a 20 ans, ajoute des livres d'occasion et rares à la librairie pour enfants, à côté de sa boutique principale. L'extension sera prête pour Noël.

Mais en ce moment, il fait trop chaud pour penser à Noël ou vendre des livres ou même les lire. 'Les poutres d'acier à l'ancienne du pont Huey P. Long pendaient langoureusement dans l'air', a écrit Gilchrist dans In the Land of Dreamy Dreams. 'Le soleil tapait sur la rivière.' Et je vais au Galatoire pour un rhum et un punch Myers. Réveille-moi quand l'Exposition universelle commencera.