La création de la ville la plus dangereuse d'Amérique

À propos de ce blog : St. Louis a encore mérité une distinction douteuse cette année - désignée par U.S. News et World Report comme la ville la plus dangereuse du pays. Qu'est-ce qui place Saint-Louis au premier rang de la criminalité américaine ? Adam Arenson se tourne vers l'histoire pour une réponse. Dans son livre, Le Grand Cœur de la République : Saint Louis et la guerre civile culturelle , récemment publié par Harvard University Press, Arenson retrace la quête des Saint-Louisiens pour faire de leur ville la capitale culturelle et commerciale. Mais leurs efforts ont finalement échoué et les décisions prises dès la guerre civile ont des répercussions aujourd'hui, comme le révèle ici Arenson, professeur adjoint d'histoire à l'Université du Texas à El Paso.

Nouvelles des États-Unis et rapport mondial sont sortis avec un autre classement des villes les plus dangereuses d'Amérique, en utilisant l'analyse des données sur la criminalité du FBI. Et, encore une fois, St. Louis a été classé n°1.



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C'est le genre de titre qui fournit du fourrage pour les hôtes et les experts de fin de soirée : un collègue a demandé s'il s'agissait de l'eau du fleuve Mississippi ; un autre a suggéré qu'il s'agissait des revendications salariales d'Albert Pujols. La notoriété fournira sûrement des maux de tête aux responsables de la ville, aux efforts touristiques locaux et à la Chambre de commerce de Saint-Louis.

Pourtant, dans des moments comme ceux-ci, je me souviens d'une maxime privilégiée par l'un des résidents célèbres de Saint-Louis, Mark Twain : il existe trois types de mensonges : les mensonges, les foutus mensonges et les statistiques.

C'est assez évident pour la ville où j'enseigne ; un autre classement récent a placé El Paso au deuxième rang des grandes villes les plus sûres des États-Unis, une statistique qui ne tenait sûrement pas compte des souffrances extrêmes de Ciudad Juárez, la capitale mondiale du meurtre, juste de l'autre côté du Rio Grande, où plus de 3000 personnes ont été tuées en 2010.

Et je pense à la façon dont les problèmes de Saint-Louis, à la fois réels et informatiques, remontent aux années de la guerre civile de la ville. Comme mon nouveau livre l'affirme, les dirigeants de Saint-Louis ont été parmi les premiers à saisir les possibilités de l'Ouest américain naissant de remodeler la politique, l'économie et la culture des États-Unis nouvellement continentaux, et les dirigeants de la ville considéraient les objectifs occidentaux comme la voie à suivre. dépasser l'aggravation du conflit entre le Nord et le Sud.

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Thomas Hart Benton, sénateur de longue date du Missouri, a imaginé le moment où le chemin de fer transcontinental serait une bande de fer, enserrant et liant les États ensemble à l'est et à l'ouest… un ciment de l'union nord et sud. Du Golden Spike à la Route 66 jusqu'à Hollywood et la montée du Pacific Rim, la générosité de l'Ouest américain en est venue à commander les priorités nationales au 20e siècle - mais Saint-Louis, malgré ses premiers investissements dans la cause, est resté derrière.

Pourquoi, et qu'est-ce que cela a à voir avec le classement actuel de la ville comme la plus dangereuse du pays ? Malgré l'adoption précoce des chemins de fer, Saint-Louis a subi des retards et des catastrophes tandis que les lignes de Chicago progressaient ; malgré des années de guerre civile presque sans effusion de sang, la ville a souffert pendant la reconstruction des politiques d'obstruction des anciens esclavagistes.

Enfin et surtout, la ville a embrassé l'autonomie dans les années 1870, émancipant la ville de Saint-Louis de son comté mais s'enfermant entre le fleuve Mississippi et l'Illinois d'un côté, et un nouveau comté indépendant de Saint-Louis de l'autre. côtés.

À l'ère de l'automobile, puis du pacte de logement racialement restrictif, le comté est devenu prospère tandis que la ville s'est flétrie, perdant cent mille habitants chaque décennie entre la Seconde Guerre mondiale et le début du millénaire. Autrefois la quatrième plus grande ville du pays, Saint-Louis est passée au 52e rang, avec une population à peu près la même aujourd'hui qu'à la fin de mon livre, en 1880.

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La principale cause du sous-peuplement de Saint-Louis, de la disparition de son assiette fiscale et de l'augmentation de son taux de criminalité est la scission ville-comté, il y a plus d'un siècle, et la fuite de la classe moyenne qui a suivi. Moins d'une décennie après avoir célébré leur autonomie, les responsables de Saint-Louis ont cherché à s'associer à nouveau avec leur comté et à annexer de nouvelles communautés prospères – un effort qu'ils ont tenté à maintes reprises depuis, en vain.

Au fil des années où Saint-Louis rétrécit, le comté grandit et grandit. En tant que région métropolitaine à deux États, Saint-Louis se classe au dix-huitième rang du pays et la population a augmenté de cinq pour cent au cours de la dernière décennie, juste en dessous de San Diego et au-dessus de Tampa Bay. La ville a aujourd'hui des problèmes, y compris la criminalité, auxquels toute la région doit s'attaquer. Mais dans ce cas, le foutu mensonge des statistiques cache l'histoire urbaine et la guerre civile bien plus importante de la ville.