Le maître et la servante

C'est la plus étrange des histoires d'amour victoriennes. Hannah Cullwick (1833-1909) était la fille d'une femme de ménage et d'un sellier du Shropshire. Chez Hannah, la modestie s'est transformée en une extrême humilité. Cela était dû à trois choses : elle est allée travailler à 8 ans et se considérait comme une servante pour la vie ; selon les mots de l'hymne victorien, Dieu lui-même avait « ordonné sa succession » et Dieu ne voulait pas qu'elle devienne jamais « fière » ou « établie » ; et en raison de sa taille et de sa force (131/2 pouces de biceps), elle se glorifiait du travail le plus dur et le plus sale - frotter les sols en pierre sur ses genoux jusqu'à ce qu'ils soient endommagés, ramoner les cheminées, transporter de lourds pots en fer. Le travail le plus dur était considéré comme le « le plus bas » ; par conséquent, la belle Hannah Cullwick était la plus basse des basses.

À 21 ans, Hannah a été récupérée dans une rue de Londres par Arthur Munby, un curieux ami littéraire du peintre Rossetti, entre autres, bien que Munby n'ait pas pu admirer les membres blancs tombants des dames préraphaélites. Cet « homme de deux mondes » avait 25 ans, un avocat et un fonctionnaire qui, pendant ses loisirs publics, enseignait au Working-Men's College ; dans ses loisirs privés, il s'arrangea pour que des femmes poissonneuses tachées de labeur, mais en bonne santé, des filles à sourcils noirs et des filles à poussière soient photographiées, afin que leur « beauté » puisse être préservée pour la postérité. En fait, il avait une obsession pour les muscles féminins et la noirceur féminine; ce qu'Hannah a appris à appeler fièrement « ma saleté ».

Pendant 18 ans, Hannah et Munby ont été amoureuses, Hannah gagnait sa vie en tant que femme de ménage avec des familles de la classe moyenne (à Londres et dans les stations balnéaires de la côte sud), et « faisait pour » Munby également lorsqu'elle lui rendait visite. Leurs relations, insistait Hannah, étaient absolument «pures». Le 3 janvier 1873, ils se sont mariés et ont vécu ensemble (mais peut-être même pas maintenant dans un sens physique complet qui allait au-delà de ce que Hannah appelait « caresser ») dans les appartements de Munby jusqu'à ce que, quelques années plus tard, ils se séparent. Hannah est retournée dans le Shropshire, pour être visitée assez régulièrement mais à de larges intervalles par son mari. Pourquoi se sont-ils mariés ? Pourquoi se sont-ils séparés ?



En bref, chacun d'eux était confronté à un dilemme que ni l'un ni l'autre ne pouvait résoudre dans les conditions du mariage. Hannah était prête (à la fois pour des raisons religieuses et sexuelles) à s'humilier devant sa bien-aimée d'une manière qui peut aujourd'hui sembler masochiste. Non seulement elle lui a lavé les pieds, mais elle s'est aussi lavé le visage ensuite dans l'eau sale ; non seulement noircir ses bottes mais les lécher littéralement en premier. Elle a volontairement 'noirci' pour lui, en enduisant son visage et ses bras de plomb noir et d'huile. Elle l'appelait « Massa » et portait sa lanière à son poignet, son cadenas et sa chaîne autour du cou en signe de servitude. Néanmoins Stanley conclut, je pense à juste titre, que le masochisme n'était pas en cause. S'abaisser pourrait être considéré comme un devoir et un privilège chrétien. Le Christ n'a-t-il pas lavé les pieds de ses disciples, devenant à la fois leur serviteur et leur maître ? (Hannah a également lavé les pieds d'un locataire âgé.) Hannah et Munby se sont agenouillés et ont prié pour eux-mêmes et l'un pour l'autre. Hannah a accepté la hiérarchie sociale, non sans difficulté. Elle nota dans son journal que les classes supérieures devaient s'incliner devant la famille royale, tout comme les classes inférieures faisaient la révérence à la noblesse. C'était un réconfort.

En même temps, Hannah ne pouvait pas ignorer le fait qu'elle était un spécimen physique supérieur à Munby et qu'elle n'avait pas le moindre désir d'être «une femme» (féminine), encore moins «une dame», avec tout leur «fiddle fiddle» capricieux. et une délicatesse qui les empêchaient de mentionner des choses telles que les entrailles. Elle était presque aussi grande que lui, pesait quelques kilos de plus et pouvait le porter dans la pièce et le câliner dans ses bras musclés. Après l'avoir secrètement épousé (bien qu'avec quelques scrupules), en quoi était-elle « inférieure » à lui ? Et pourtant, il l'obligeait toujours à l'appeler « Monsieur » en public. Elle explosa violemment devant cette ignominie en 1872 et à nouveau, semble-t-il, en 1877. Ces scènes passionnées donnèrent à Munby l'occasion de mettre fin à un arrangement impraticable.

Se tournant vers Munby, il n'avait d'autre choix que de l'épouser, car à 40 ans, elle était fatiguée de se déplacer d'un endroit à l'autre et voulait vivre avec et servir son maître. Elle a souhaité continuer sur les vieux termes, célibataires, bien que dans les logements de Munby dans les Inns of Court. Munby s'est rendu compte que, si une fois leur situation découverte par ses collègues, sa réputation serait ruinée. Alors ils se sont mariés.

Certains critiques ont qualifié leur relation globale de sado-masochiste. Stanley le nie, encore une fois je pense à juste titre. Munby aimait les genoux d'Hannah comme du papier de verre au lit et les paumes de ses mains comme du cuir ; il ne lui permettrait pas de porter des gants, un 'must' victorien. Mais il n'y a aucun signe de fouet, pas même lorsque Munby était traîné dans un wagon à charbon par des mineurs belges à quatre pattes.

Le dernier dilemme de Munby était fonction de son obsession. Après le mariage, il voulait qu'Hannah soit à la fois une dame et une travailleuse. Il l'a emmenée en France, par exemple, sous le nom de « Madame », mais elle « s'est évanouie » pour lui à la maison. Il a conservé diverses doubles photographies dans lesquelles Hannah (et d'autres) étaient montrées avec l'image sale en face de la belle. Il les a appelés « Contraste suggestifs ». Dans l'un, Hannah en tant que femme à plumes de Gainsborough fait face à Hannah en ramoneur seins nus.

Mais il était désormais impossible pour Hannah de jouer la comédie à ce point. Elle ne pouvait pas mettre ses plumes extraterrestres sur un pied d'égalité avec sa suie douce et chaude. Cela aurait été comme My Fair Lady à l'envers, comme si Eliza Doolittle avait été soudainement obligée par son professeur de reprendre son accent cockney pendant la moitié de sa vie. Hannah avait sacrifié ses gants et tout espoir d'être une servante supérieure pour l'amour de Munby.

Il n'y a qu'un domaine où je pense que le féminisme de Stanley l'a peut-être empêchée de rendre pleinement justice à Hannah. En bonne féministe, Stanley considère qu'Hannah n'était pas vraiment une femme « extraordinaire », comme le croit le biographe de Munby, Derek Hudson, mais que contrairement à d'autres femmes actives, elle a été encouragée à lire et à écrire, et a effectivement enregistré 19 ans de sa vie dans le Journaux. Cependant, après avoir découvert que Munby avait suggéré à Hannah de lire Clarissa Harlowe de Richardson ainsi qu'Adam Bede et bien sûr la Bible, j'ai pensé que « extraordinaire » était un mot trop doux pour elle. Je lisais moi-même Clarissa Harlowe à l'époque - les 2 000 pages écrites de près !

Pour apprécier pleinement ces incroyables journaux intimes de la vie victorienne ' sous les escaliers ', il faut les traiter dans le cadre d'une trilogie comprenant Arthur Munby: Man of Two Worlds par Hudson et Victorian Working Women: Portraits from Life, l'édition de Michael Hiley de Munby's photographies. Sur cette triple base, je considérerais Munby et Hannah comme des victimes de la scène sociale victorienne. Munby a développé son voyeurisme parce qu'il ne pouvait pas regarder honorablement la cuisse féminine, sauf comme révélé dans des œuvres d'art ou par des femmes travaillant dans des métiers sales. (Le cancan qu'il méprisait en tant que « strumpetry sous licence ».)

Hannah se sentait à l'origine inapte, à mon avis, à être une servante supérieure, donnant des ordres aux autres, à cause de sa propre enfance perdue. Elle était devenue une « petite femme » à 8 ans, en fait n'avait presque pas été une enfant. En conséquence, elle craignait toute responsabilité, y compris celle d'avoir des enfants (« une angoisse ») et trouva un substitut partiel en sa Massa.

où es-tu maintenant vignes