Un mémoire de chagrin, la biographie d'un dictionnaire et deux polars sont parmi les favoris de notre critique.

Les lecteurs de Book World qui parcourent ailleurs cet énorme journal savent peut-être que j'écris une chronique irrégulière pour la section Style intitulée Second Reading, dans laquelle je repense aux « livres notables et/ou négligés du passé ». À ce jour, quelque chose de l'ordre de 90 pour cent des livres dont il est question ici sont des œuvres de fiction, et presque tous sont des livres que j'admire ou même que j'aime. En revanche, la fiction 'littéraire' écrite dans ce pays de nos jours me semble si jeune, égocentrique et sans vie que je suis à peu près incapable de la lire, et encore moins d'en porter un jugement juste.

Au lieu de cela, je me tourne de plus en plus vers ce qui est communément rejeté par les lettrés comme une fiction « populaire » ou « de genre ». La plupart des fictions qui se retrouvent sur les listes des best-sellers sont de la camelote, mais certaines ont de la chair et du mérite. J'avais déjà lu et revu Michael Connelly, mais pas avant les deux -- deux ! - les romans qu'il a publiés cette année, The Closers et The Lincoln Lawyer, ai-je pleinement saisi les dimensions de sa réalisation. Ses livres sont immensément divertissants, comme il veut évidemment qu'ils soient, mais ce sont aussi des examens sérieux des dessous de la société américaine, un monde vaste, dangereux et important qui passe totalement inaperçu dans les frêles dithyrambes émis par les départements d'écriture créative des universités. . Si vous ne pouviez lire qu'un des deux, je voterais pour The Closers, mais les deux sont écrits avec acuité et parfois avec passion et très intelligents.

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Il faut dire la même chose, j'ai découvert au début de l'année dernière, pour les romans de John Grisham. Averti quelques années plus tôt que je trouverais son travail illisible, je l'ai évité mais j'ai finalement décidé que je ne pouvais pas continuer à ignorer l'un des romanciers les plus populaires au monde. En me préparant à son nouveau roman, The Broker, j'ai lu plusieurs de ses prédécesseurs et j'ai été étonné de voir à quel point ils sont bons. La seule personne qui écrit aussi sur la loi est Scott Turow, mais Grisham apporte une irrévérence impertinente au sujet que Turow évite en grande partie. Il s'amuse des déprédations de ses cyniques surpuissants tout en les déplorant, ce qui enrichit la texture de ses récits et de ses caractérisations. Ses intrigues sont aussi complexes et intéressantes que celles de Connelly, et il écrit tout aussi bien. Dans The Broker, il s'égare un peu, dans l'espionnage et les questions connexes, et le livre n'est pas tout à fait à la hauteur, mais il est vivant, captivant et, comme celui de Connelly, très intelligent.



Fiction littéraire? Trois livres méritent d'être dans la liste des favoris de cette année. Never Let Me Go, de Kazuo Ishiguro, n'atteint pas tout à fait les sommets de ses The Remains of the Day, mais sa description des jeunes étranges et tristes dans une étrange et effrayante « école » britannique est obsédante et convaincante ; le roman n'est pas de la science-fiction - un genre pour lequel, malheureusement, je n'ai jamais développé de goût - mais ses aventures dans l'outre et l'inconnu sont d'une distribution similaire.

Les aventures dans l'inconnu sont également l'affaire de Penelope Lively, qui, dans Making It Up, revient sur plus de sept décennies de sa vie et imagine ce qui aurait pu se passer si les choses s'étaient passées un peu différemment. Comme elle s'attache à le souligner, il ne s'agit pas d'un mémoire mais d'un « anti-mémoire », une œuvre de fiction pure et simple. A ce titre, c'est surprenant et ingénieux, mais pas un tour de force ; c'est une enquête profondément ressentie sur l'inexplicable du destin et du hasard, magnifiquement écrite.

Enfin, en parlant d'étrange et d'effrayant, le régime carnivore de Julia Slavin est sorti de nulle part au milieu de l'été et m'a presque assommé ; situé dans l'une des banlieues du Maryland à Washington, c'est une émission follement drôle et irrévérencieuse de nombreuses vaches sacrées de cette ville - Capitol Hill, K Street, et cetera - et son ambiance décalée est délicieuse.

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Quant à la non-fiction, ce fut une année étrange, du moins pour moi. J'ai dû passer en revue environ 75 ouvrages de non-fiction en 2005, dont un certain nombre sont des livres solides, utiles et intéressants sur une variété de sujets intéressants, mais les trier avec un œil clinique n'en laisse que neuf pour cette liste de fin d'année. Deux des neuf concernent des villes, bien que ce soit à peu près tout ce qu'elles ont en commun. The Edifice Complex, du critique d'architecture britannique Deyan Sudjic, adopte une vision large, examinant la relation entre l'architecture et le pouvoir de manière originale et provocatrice. « L'architecture est utilisée par les dirigeants politiques pour séduire, impressionner et intimider », écrit-il, puis il soutient cet argument avec un éventail impressionnant de documentation et d'analyse.

John Berendt, en revanche, adopte le point de vue étroit. Le sujet de La Cité des anges qui tombent est Venise, après la destruction par un incendie en février 1996 de son opéra historique, le Gran Teatro La Fenice. Le livre est similaire à certains égards au succès phénoménal de Midnight in the Garden of Good and Evil de Berendt – cadre romantique, personnages plus grands que nature, événements mystérieux – mais ce n'est pas une pâle tentative de répéter une formule gagnante. Berendt a travaillé dur pour relier non seulement tous les fils d'une histoire compliquée, mais aussi les divers aspects de Venise qu'il a découverts au cours de son long séjour là-bas, aspects rarement vus par les touristes qui pullulent dans la belle vieille ville. Sa prose, comme précédemment, est un plaisir à lire.

Deux autres livres sont des ouvrages d'histoire. Le chapeau du cardinal, de Mary Hollingsworth, est l'histoire d'Ippolito d'Este, le fils gâté et indulgent d'une union des familles Este et Borgia, mais c'est aussi un examen de la vie domestique très étendue d'un riche 16e -Clan italien du siècle. Les recherches de Hollingsworth sont méticuleuses et son livre est aussi divertissant qu'informatif. La même chose peut être dite pour Defining the World, le récit d'Henry Hitchings sur la manière dont Samuel Johnson a compilé et écrit son célèbre Dictionary of the English Language. Publié pour la première fois en 1755, le dictionnaire a servi d'étalon-or pendant un siècle et demi et reste toujours immensément lisible. Hitchings raconte son histoire, et celle de Johnson, habilement ; c'est l'histoire « populaire » de premier ordre.

Enfin, cinq livres qui se qualifient, de diverses manières - et très différentes - de mémoires. Ruth Reichl, la critique de restaurants réformée qui travaille maintenant comme rédactrice en chef du magazine Gourmet, raconte l'histoire de ses années au New York Times dans Garlic and Sapphires. Reichl, qui peut être drôle à éclater de rire, fait apparaître un certain nombre d'ego surdimensionnés dans le secteur de la restauration et des journaux et est également dure avec elle-même; au final, le sien est un récit édifiant sur les pièges de se croire plus important que l'institution qui paie son salaire, c'est-à-dire un récit qui transcende les frontières relativement limitées du monde de la restauration.

Paula Fox, une écrivaine superbement douée, décrit une période brève mais évidemment importante de sa vie dans L'hiver le plus froid. Au début de la vingtaine, Fox s'est rendue en Europe à la fin de la Seconde Guerre mondiale sans rien de particulier en tête. Elle a fini par travailler comme stringer pour un petit service d'information britannique - si 'service' est le mot pour cela - et errant à travers l'obus bombardé qu'était l'Europe en 1946 et 1947. Elle a couvert des événements assez importants, mais ses sympathies allaient aux gens ordinaires dont la vie avait été bouleversée par la guerre ; elle écrit sur eux (et sur elle-même) avec émotion mais sans aucune sentimentalité.

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Une autre écrivaine superbement douée est Lynn Freed, une sud-africaine d'origine qui a vécu aux États-Unis pendant de nombreuses années et habite un espace psychologique quelque part entre les deux. Lire, écrire et quitter la maison raconte principalement comment elle est devenue écrivaine et, en tant que telle, est l'un des meilleurs livres sur ce sujet que j'aie jamais lu, mais il comprend également des souvenirs ironiques et affectueux de ses parents extrêmement excentriques et réfléchis. réflexions sur ce que c'est que de vivre dans les limbes.

Barbara Holland n'a jamais eu ce genre de problème - elle a vécu toute sa vie dans le rayon de diffusion de ce journal - mais elle partage avec Freed le point de vue d'un étranger. Quand tout le monde était jeune peut sonner, d'après son titre, comme un regard nostalgique sur une jeunesse disparue, mais en fait c'est une représentation froide d'un Washington disparu - avant, pendant et après la Seconde Guerre mondiale - où la jeune Hollande n'a jamais vraiment réussi à s'intégrer. Enfant du divorce à une époque où cela était encore rare, coincé avec un beau-père qu'elle détestait, Holland a pris tous ces citrons et a fait des litres de limonade, dont une partie importante est cette beau, drôle, honnête mémoire dans lequel on ne trouve aucune trace de narcissisme.

Enfin, l'année de la pensée magique de Joan Didion. Il y a deux ans, son mari, l'écrivain John Gregory Dunne, est décédé subitement d'une crise cardiaque massive, et sa fille, Quintana Roo Dunne Michael, a souffert d'une succession de maladies débilitantes qui l'ont laissée au seuil de la mort, à laquelle elle a succombé juste avant le livre a été publié. Didion écrit sur ces événements épouvantables avec la clarté que l'on attend d'elle, mais c'est un livre déchirant et passionné qui n'offre pas de réponses faciles et laisse le lecteur, comme Didion elle-même, incapable d'expliquer les façons dont la vie change, irrémédiablement, en un clin d'œil. C'est pour moi le livre de l'année. *