Le Met donne un regard attendu depuis longtemps sur une puissance culturelle africaine

Figure allongée (XIIe-XIVe siècle). Civilisation du Niger moyen, Jenne-jeno, Mali. Terre cuite. (Musée National du Mali, Bamako)

Par Philippe Kennicott Critique d'art et d'architecture 5 février 2020 Par Philippe Kennicott Critique d'art et d'architecture 5 février 2020

NEW YORK — En 1324, Mansa Musa, l'empereur du Mali, fit un pèlerinage à La Mecque, où sa richesse et ses largesses devinrent légendaires. Au cours de son voyage, il a impressionné les érudits islamiques par son intelligence et son tempérament et a littéralement mis son pays sur la carte. Dans une exposition captivante et inspirante au Metropolitan Museum of Art, Mansa Musa apparaît sur une image du monde connu réalisée à Majorque environ un siècle plus tard, tenant une grosse pépite d'or dans une main et un sceptre de style européen dans l'autre.

Mansa Musa est l'un des personnages les plus colorés qui peuplent l'exposition, Sahel : Art et empires sur les rives du Sahara, qui examine la culture visuelle vibrante qui a prospéré dans une région qui est restée périphérique aux récits historiques de l'art plus larges. Sahel est un mot arabe signifiant rivage, suggérant dans ce cas l'autre rivage du désert du Sahara, un vaste océan de sable inhospitalier séparant le monde méditerranéen de l'Afrique subsaharienne. Aujourd'hui, les pays du Sahel comprennent non seulement le Mali, mais aussi le Sénégal, le Niger, la Mauritanie et le Burkina Faso dans sa région occidentale, objet de cette exposition.



La région était un chaudron d'empire, bien que les conservateurs utilisent le mot empire avec des réserves. Parmi les cultures et les royaumes qui ont surgi ici se trouvaient l'ancien Ghana, le Mali, le Songhay et le Bamana Segu, avec diverses migrations et périodes de décomposition et de fusion. Des récits épiques, qui circulent encore aujourd'hui, ont été transmis, notamment la Sunjata, un poème central de la littérature orale africaine qui raconte la vie de l'ancêtre de Mansa Musa, Soundiata Keita, qui a fondé l'empire du Mali. Et, un peu comme les divers empires qui ont prospéré en Chine et en Méditerranée, les idées visuelles ont été transférées à travers les siècles et d'un royaume à l'autre, alors que de nouvelles élites politiques cherchaient à favoriser la légitimité et le lien avec le passé.

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L'exposition (organisée par la conservatrice Alisa LaGamma) comprend quelque 200 objets, dont le plus ancien date d'avant 2000 av. Dans un contexte muséal, le mot est essentiellement honorifique, suggérant une entité politique cohérente, suffisamment riche et durable pour créer sa propre propagande visuelle. Mais le mot suggère également une gouvernance descendante par un leadership auto-entretenu qui gouverne de manière autocratique, et il n'est pas clair que cette description politique corresponde aux royaumes plus lâches du Sahel. Les conservateurs soutiennent plutôt que les empires du Sahel étaient multicouches, fonctionnant souvent davantage comme des coalitions ou des réseaux de groupes sociaux apparentés.

Cette fluidité, peut-être, explique certaines des caractéristiques créatives distinctives de la vue. La malléabilité et l'impermanence de l'argile, par exemple, sont essentielles pour comprendre la culture visuelle séduisante que ces groupes ont laissée derrière eux. L'architecture faite d'argile était censée être dans un état de transition continue. Les poteaux en bois saillants qui donnent aux bâtiments comme la Grande Mosquée de Jenne son aspect distinctif et légèrement hérissé ont été placés là pour permettre à la surface d'être recouverte de terre au fur et à mesure que les éléments usaient ses formes sinueuses et verticales. Ainsi, les bâtiments ont été perpétués par une action collective - la communauté se réunissant pour les refaire - qui suggère une tension dynamique entre la permanence et le changement.

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Certaines des œuvres les plus spectaculaires sont des pièces en terre cuite réalisées en terre cuite par la civilisation du Niger moyen du XIIe au XIVe siècle. Parmi eux se trouvent plusieurs personnages masculins assis, qui sont représentés avec un refus passionnant d'héroïser leur langage corporel. Ils sont assis avec leurs jambes repliées sur le côté, leurs mains posées avec désinvolture sur leurs cuisses ou leurs mollets, souvent avec un sentiment d'engagement silencieux, comme s'ils écoutaient ou rêvaient. Les femmes étaient connues pour travailler avec de l'argile, il est donc raisonnable de supposer que ces figures masculines curieusement douces ont été réalisées par des artistes féminines, qui ont trouvé dans le langage corporel de leurs sujets une alternative audacieuse à la façon dont les hommes auraient pu se représenter.

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L'argile, cependant, est également fragile, et notre connaissance des empires du Sahel est limitée à la fois par la dégradation naturelle des matériaux utilisés et la destruction causée par l'homme. La première trace écrite de ces cultures est venue avec l'arrivée de l'arabe, alors que les commerçants du nord et de l'est faisaient des incursions dans la région. Avant cela, l'archéologie porte le récit, mais le pillage, le changement climatique et les fouilles amateurs ont effacé une grande partie de ce que nous aurions pu apprendre.

L'arrivée de l'islam à la fin du VIIe siècle a été organique et pacifique, les musulmans et les non-musulmans vivant en relative harmonie pendant des siècles. Des formes de religion plus militantes ont commencé à fleurir aux XVIIIe et XIXe siècles, créant des tensions internes souvent exacerbées par la résistance à une période de 65 ans de domination coloniale française. En 2012, Ansar Dine, une filiale d'al-Qaïda, a revendiqué le contrôle de certaines parties du nord du Mali, imposé la charia à Tombouctou et détruit une tombe soufie historique avant d'être expulsé par une opération militaire française, mais la région reste instable.

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Ces tensions, cependant, semblent éloignées de l'œuvre présentée ici, qui a un curieux sentiment d'aisance et un sang-froid bien établi. Une figure équestre récurrente, couvrant des siècles de production culturelle, peut représenter des figures d'importance politique ou militaire, mais elles parlent plus de dignité que de pouvoir. De petites variations dans la position des mains et des bras, ou l'allongement des figures, leur confèrent une gamme d'intensité et de formalité, et elles sont plus évocatrices que la plupart des images stéréotypées de chevaux et de cavaliers que l'on trouve dans l'art européen. Une silhouette allongée, au corps androgyne, suggère un confort et un luxe décontractés, et même si la terre cuite abîmée manque de tête, on sent qu'elle représente un bien-être satisfait.

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Dans la dernière salle de l'exposition, 10 figures sculpturales réalisées par les peuples Bamana (principalement aux XIXe et XXe siècles) montrent toute la gamme d'expressions créatives qui ont émergé de siècles d'échanges et de développement entre ces empires. C'est un spectacle étonnant, avec des figures assises et équestres, des musiciens et une mère et son enfant, tous présents calmement mais avec insistance, pleins de vie mais légèrement distants aussi, suggérant un sens vital de continuité avec les rêveurs masculins assis fait plus qu'un demi-millénaire plus tôt.

Les musées encyclopédiques comme le Met ne peuvent souvent pas exposer d'art qui ne tombe pas sur l'ancienne carte européenne du monde sans le placer dans un contexte européen. L'art africain est compris comme une source d'inspiration pour les artistes européens, jugé selon les normes de l'engagement européen envers une forme de vraisemblance visuelle ou posé comme une autre qui renforce la différence culturelle.

Le Sahel n'était pas déconnecté du monde plus vaste, y compris l'Europe, et pendant des siècles avant que les Espagnols ne débarquent en Amérique, il était le principal fournisseur d'or sur le marché mondial. Mais cette exposition permet au visiteur d'exister dans le Sahel selon ses propres termes, et lorsque vous rencontrez ces 10 personnages Bamana à la fin, il y a un sentiment revigorant que bien que l'art puisse être digne de tout ce que l'empire a produit, il incarne des idées et significations plus profondes que l'empire. Il atteint une persistance de la culture et du lieu qui transcende les entités politiques, peu importe la façon dont elles sont stylisées.

Sahel : Art et Empire sur les rives du Sahara Jusqu'au 10 mai au Metropolitan Museum of Art de New York. metmuseum.org .

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