LA MOYENNE MER DES AMÉRIQUES

CARABES Par James A. Michener Random House. 673 pp. 22,95 $ JAMES MICHENER a assez bien accaparé le marché des histoires rendues acceptables par un habillage de fiction. Hawaï, le Moyen-Orient, Chesapeake, la Pologne, l'Alaska et l'espace ne sont que quelques-uns des territoires dont il a raconté les histoires depuis leurs origines les plus reculées jusqu'aux temps modernes. En tant que fiction, ils sont plus ou moins exempts d'attention critique sérieuse, et Michener serait probablement d'accord avec cette évaluation. Les personnages qui jouent leurs brefs rôles de camée dans des œuvres telles que The Source ou Texas ou Poland n'ont jamais été conçus comme autre chose que des figures de stock utilitaires et bidimensionnelles conçues pour que le récit continue à travers les siècles. La valeur de ces ouvrages doit reposer sur l'exactitude et l'authenticité du résumé historique autour duquel chacun des livres est construit. Étant donné que Michener était un universitaire hautement qualifié et hautement respecté avant de devenir un artiste littéraire populaire, nous pouvons être assurés qu'il sera scrupuleux dans ses recherches et responsable dans sa présentation des faits. De telles erreurs qui peuvent se produire seront celles d'interprétation ou le résultat d'essayer de forcer trop dans trop peu d'espace, bien que la longueur moyenne de ces volumes tourne à environ 650 pages. La dernière de la série de fictions historiques ou d'histoires romancées de Michener est Caribbean, un aperçu de la mer centrale des Amériques, des Indiens indigènes qui ont accueilli Colomb à un mariage contemporain à travers les races entre une femme haïtienne noire et le descendant trinidadien d'Indiens de Inde. Entre ces deux points chronologiques, Michener met en évidence un certain nombre d'événements les plus significatifs de l'histoire - maya, espagnol, anglais, français et africain - de ceux qui ont tenté de s'emparer ou d'exploiter les petites îles éparpillées sur plus d'un million de milles carrés d'eau, c'est ce que nous entendons lorsque nous parlons des Caraïbes. Comme on s'y attend de Michener, les grandes lignes de sa chronique sont exactes. Si bon nombre des personnages, historiques et imaginaires, avec lesquels il peuple son histoire ressortent comme rigides et en bois et parlent d'un dialogue dont nous doutons qu'ils aient jamais été prononcés, alors c'est une pénalité pour ce genre de livre. Ce qui est irréprochable et ce qui ressort des pages, c'est une grande sympathie de la part de Michener pour les événements qu'il capte et pour les personnes qui ont fait en sorte que les événements se produisent. Les Caraïbes dans ces pages ne sont jamais simplement un lieu exotique dans lequel établir une romance superficielle de cape et de poignard. Il traite la région qu'il a choisie avec un immense respect, avec une décence palpable qui est tout à fait attachante et qui mérite toute notre attention. Si le récit perd parfois en conviction, c'est parce que l'histoire caribéenne est fragmentée, chaque île ayant connu jusqu'à très récemment un développement distinct avec peu de référence à sa voisine. L'homogénéité relative de, disons, l'Alaska ou Hawaï ne se retrouve pas dans les Caraïbes. Malgré le fait que les îles partagent une expérience commune, souvent brutale et monotone, l'eau entre elles a créé des sous-cultures très individualistes. CETTE réalité géopolitique de la vie se reflète dans la forme qu'adopte forcément Michener. Cinq cents ans d'histoire et quelque 25 entités sont à couvrir en 16 épisodes soigneusement sélectionnés et largement espacés dans le temps. Ce qui est remarquable et louable, c'est la précision de Michener face à une telle période historique. Ses essentiels sont corrects, consciencieusement. Ce n'est que dans les petits détails qu'un natif de la région peut, à l'occasion, le trouver trébuchant. Ces incertitudes occasionnelles d'interprétation et ces erreurs de fait sont peut-être plus visibles à mesure que Michener approche de notre époque. Cela peut bien provenir du fait qu'une grande partie de l'histoire moderne des Caraïbes n'a pas encore été écrite et, faute de la perspective donnée par l'histoire et la documentation, l'historien Michener est moins sûr de sa compréhension des événements. Le chapitre sur le mouvement rastafari, par exemple, est non seulement fictif léger mais historiquement improbable à plusieurs égards. Mais ce sont des chicanes plutôt que des objections sérieuses. Devant l'ampleur de la tâche que Michener s'est assignée, il a fait la fierté de la région qu'il a choisie. Caribbean est un ouvrage que toute personne étrangère aux îles et désireuse d'en savoir quelque chose pourrait lire en toute confiance. Tous les essentiels sont là; et un romancier talentueux et studieux a intégré ces éléments essentiels dans un récit profondément ressenti et hautement responsable. Compte tenu des limites de la forme pour laquelle Michener est désormais célèbre, il est difficile de voir comment il aurait pu faire mieux. John Hearne est un romancier et journaliste jamaïcain.