UN MONOPOLE AUSSI GRAND QUE LE RITZ

LE DERNIER EMPIRE

De Beers, Diamonds et le monde

Par Stefan Kanfer



Farrar, Straus et Giroux. 409 pages 25 $

DE BEERS OF SOUTH AFRICA, mieux connue des consommateurs américains à travers ses publicités dans les magazines de mode en tant que marchand de diamants d'ascendance impeccable, est une organisation remarquable. Mais, comme le raconte Stefan Kanfer dans The Last Empire, son histoire est troublante et son pedigree est loin d'être illustre. Pendant 113 ans, le cartel De Beers a défié les guerres, les dépressions, les bouleversements politiques, les cycles économiques, les briseurs de confiance américains, la révolution technologique, la guerre froide et la libération de l'Afrique pour maintenir ses mines et élargir ses marchés et ses capitaux. Aujourd'hui, la portée de De Beers s'étend à quelque 1 300 entreprises exerçant leurs activités dans le monde entier dans les secteurs des minéraux, de la banque, de l'immobilier et des assurances, entre autres. Rien qu'en Afrique du Sud, les entreprises de De Beers contrôlent 54 % de la bourse de Johannesburg, ce qui représente un quart de la richesse de l'Afrique du Sud.

De Beers est peut-être la preuve du génie irrépressible du capitalisme, aussi fertile que la mouche des fruits pour trouver des moyens de s'épanouir dans un monde hostile, mais ce n'est pas un empire à admirer. La combinaison de forces géologiques, politiques et sociales qui lui a permis d'atteindre une telle taille, richesse et puissance au 20ème siècle n'aurait pu se produire nulle part ailleurs sur terre, sauf en Afrique du Sud. La main-d'œuvre noire qui a exploité les richesses minérales de De Beers n'a connu d'autre visage que celui de la misère, de la brutalité et de la dégradation.

De Beers a été créée en 1880 par Cecil Rhodes, un aventurier rapace attiré par l'Afrique pour travailler dans la ferme de coton de son frère. L'Afrique semblait libérer ses énergies mentales, morales et imaginatives, qui tout au long de sa vie sont restées celles d'un écolier intimidant, sans parler des bourses d'études d'Oxford qui honorent désormais son nom. La source de la richesse de De Beers était les diamants, à l'époque une substance relativement inutile à l'exception de la parure des doigts, des poignets et du cou - une substance rendue plus précieuse par sa rareté. La stratégie de De Beers a été de le garder rare. Pour un œil non averti, le produit brut est souvent indiscernable du verre, comme le galet scintillant trouvé au Transvaal en 1867 par un naïf boer de 15 ans. Le caillou s'est avéré être un diamant de 21 carats.

Les gisements de diamants de Kimberly et la découverte d'or en 1886 dans le récif de Witwatersrand ont transformé la colonie du Cap, jusqu'alors un marigot en faillite annexé par la Grande-Bretagne comme lien stratégique vers l'Est. Les diamants et l'or ont apporté l'entreprise, l'investissement et le commerce - les moteurs de l'illumination impériale - comme ils ont également apporté l'expansion vers le nord, l'assujettissement et la répression raciale. Ceux-ci ne faisaient pas partie de la mission de l'Angleterre victorienne, qui se considérait comme le leader du monde civilisé, pas comme un conquérant. La réforme libérale, et non l'assujettissement, était son esprit motivant, tout comme le libre-échange plutôt que le monopole. Compte tenu de ces idéaux, Rhodes était le pire que l'Angleterre avait à offrir. Comme Rhodes, De Beers et l'Afrique du Sud feraient face à la réforme libérale et au libre-échange.

Le récit de Kanfer est particulièrement bon en détaillant l'anarchie et la misère des champs de diamants et en décrivant les nouveaux millionnaires qui en ont bénéficié, pour la plupart des Anglais et de nombreux Juifs. Leurs opportunités refusées ailleurs, la taille, le polissage et le commerce des diamants étaient une tradition des Juifs dans les ghettos depuis le Moyen Âge. Les « malfaisants » austères Boers dont les fermes ont rapporté le nouveau trésor ont moins prospéré, y compris la famille De Beers dont le nom, avec son soupçon de noble ascendance hollandaise, Rhodes et d'autres ont été volés.

En 1888, Rhodes a fusionné ses concurrents et agrandi la De Beers Consolidated Mines pour « stabiliser » l'industrie du diamant. Une surabondance de produits signifiait une chute désastreuse des prix et Rhodes entendait contrôler les deux. Il a travaillé vers cet objectif de contrôle total jusqu'à sa crise cardiaque fatale en 1902. Sous Ernest Oppenheimer, qui a formé l'Anglo-American Corporation en 1917 et a rejoint le conseil d'administration de De Beers en 1926, le cartel de De Beers a dominé le commerce des diamants dans le monde entier. Le fils d'Oppenheimer, Harry, a étendu la tradition monopolistique.

Lorsqu'un vaste gisement de diamants a été découvert sur les rives de la rivière Vilyu en Sibérie en 1958, les actions de De Beers ont chuté de 28 % et un Oppenheimer s'est rapidement rendu à Moscou pour conclure un accord. L'URSS de Khrouchtchev a accepté de vendre ses pierres précieuses par les canaux secrets du cartel dans son organisation centrale de vente. Lorsque les pays africains producteurs de diamants que sont la Tanzanie, la Sierra Leone, l'Angola et le Congo (aujourd'hui le Zaïre) ont obtenu leur indépendance, ils ont continué à commercialiser clandestinement leur production de diamants par l'intermédiaire de De Beers. Dans les années 1970, Israël a contesté le cartel De Beers et a échoué ; Mobutu aussi dans les années 1980.

Parce que tant d'opérations de De Beers sont aussi cachées au public que la misère des mineurs ou les faits concernant la famille Oppenheimer (Kanfer calcule la richesse Oppenheimer à quelque 21 milliards de dollars), le récit de la nécessité de Kanfer s'appuie sur des ouï-dire et des anecdotes. Les deux peuvent faire une mauvaise histoire. Le jeune lieutenant Harry Oppenheimer, par exemple, est crédité d'avoir exploité les messages allemands en septembre 1940 depuis un poste d'écoute près de la frontière libyenne et d'avoir alerté le quartier général des Alliés d'une attaque imminente de Rommel. Puisque Rommel et les armées allemandes ne sont arrivés en Afrique du Nord qu'en février 1941, l'histoire est apocryphe, mais combien plus riche l'anecdote d'avoir Oppenheimer aider à émousser l'offensive de Rommel, par opposition aux malheureuses armées italiennes du maréchal Graziani. Il peut y avoir une autre ironie. Pas plus tard qu'en janvier 1942, la De Beers, par l'intermédiaire de son bureau de Hambourg, exploitait peut-être des mines de quartz soviétiques capturées en Ukraine ; le quartz était essentiel pour les équipements de communication et les gisements de quartz allemands étaient épuisés. Kanfer évoque l'implication de De Beers dans le Troisième Reich mais ne l'explore pas.

Le dernier empire n'est peut-être pas le dernier mot et De Beers n'est peut-être pas le dernier empire du genre, mais le récit de Kanfer n'en est pas moins riche et absorbant. Pour le lecteur populaire, ce sera une révélation.

W.T. Tyler, dont le roman le plus récent est 'Le lion et le chacal', écrit souvent sur l'Afrique.