Le roman le plus passionnant sur les arbres que vous aurez jamais lu

Par Ron Charles Critique, Monde du livre 3 avril 2018 Par Ron Charles Critique, Monde du livre 3 avril 2018

Henry David Thoreau a un jour lancé une grosse pierre contre le tronc d'un châtaignier pour faire tomber une pluie de noix. Il aimait leur viande sucrée, mais le repas le remplissait de culpabilité. C'est pire que grossier, c'est criminel, d'infliger une blessure inutile à l'arbre qui nous nourrit ou nous fait de l'ombre, écrit-il dans son journal en 1855. Les vieux arbres sont nos parents, et les parents de nos parents, peut-être.

Du vivant de Thoreau, les châtaignes d'Amérique couvraient une vaste étendue de l'est des États-Unis. L'auteur de Walden n'aurait pas pu imaginer que des milliards de nos parents ligneux seraient détruits par un fléau au début du 20e siècle. Cette décimation, déclenchée par un champignon importé d'Asie, a été aggravée par l'industrie du bois d'œuvre vorace du pays, qui a dénudé l'Amérique du Nord puis s'est propagée à travers le monde.

En 2016, Annie Proulx a capturé trois siècles d'exploitation forestière dans le Nouveau Monde avec un roman fantastique intitulé Barkskins. Compte tenu de sa longueur énorme et de son examen encyclopédique du bois, Barkskins se sentait comme une création singulière, mais il a maintenant un compagnon monumental planté juste à côté: The Overstory de Richard Powers. Ce roman ambitieux s'élance dans la canopée de la littérature américaine et refait le paysage de la fiction environnementale.



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Longtemps célébré pour ses livres captivants et cérébraux, Powers fait preuve d'une remarquable capacité à raconter des histoires dramatiques et émotionnelles tout en explorant des sujets que de nombreux lecteurs trouveraient autrement obscurs. Il a écrit sur la génétique, les produits pharmaceutiques, l'intelligence artificielle, la musique et la photographie. En 2006, son roman sur la neurologie, The Echo Maker, a remporté un National Book Award. Et maintenant, il a tourné son attention, plus que jamais auparavant, vers notre biome en péril et en particulier vers les formes de vie les plus anciennes et les plus grandioses du monde : les arbres.

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L'Overstory se déplace comme un champ ouvert se transforme en une forêt épaisse : lentement, puis inévitablement. Pendant un certain temps, ses différentes histoires se développent indépendamment, et il n'est pas évident qu'elles aient quelque chose à voir les unes avec les autres. Mais ayez foi en ce faiseur de mondes. Powers travaille à travers l'histoire des arbres, pas l'histoire humaine, et l'effet est comme une vidéo en accéléré. Bientôt, ses personnages disparates énoncent des branches qui se touchent et se mélangent : avant la guerre civile, un immigrant norvégien se rend dans l'Iowa et commence à s'installer dans le nouvel État en grande partie vide. Juste après la Seconde Guerre mondiale, un jeune homme navigue de Shanghai à San Francisco. À la fin des années 1970, un étrange enfant d'une famille en difficulté est accepté à l'université. Et un sergent de la guerre du Vietnam échappe de justesse à la mort lorsqu'un banian de 300 ans surprend son corps en train de tomber d'un avion cargo. Il doit sa propre vie à un arbre, écrit Powers.

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Ce salut universel est à l'origine de ce roman incroyablement complexe, qui ne cesse de s'étendre pour inclure un pionnier du jeu vidéo, un avocat en propriété intellectuelle, une actrice amateur, une femme de retour d'entre les morts et bien d'autres. Comme dans la nature, il y a ce qui semble être des excès extravagants. Ces personnages ne se réunissent pas tous à un moment donné comme un flash mob littéraire, mais leurs vies sont liées depuis longtemps, profondément sous terre, écrit Powers. Leur parenté fonctionnera comme un livre qui se déroule. D'une manière ou d'une autre, toute leur vie se tourne vers le miracle des arbres.

Ce qui rend The Overstory si fascinant, c'est la façon dont il se parle, répondant à ses propres affirmations sur le sort de la Terre avec confirmation et contradiction. Les histoires individuelles changent constamment le cadre et le rythme du roman, changeant de registre, poussant dans tous les recoins de la vie de ces personnes.

Comme c'est si souvent le cas dans les livres de Powers, The Overstory comprend une experte radicale qui nous hypnotise avec les implications provocatrices de son domaine. Patty Westerford est une jeune botaniste des années 1960 qui découvre que les arbres sont des créatures sociales : ils communiquent entre eux et réagissent à leur environnement de manière dynamique et ingénieuse. (Les idées de Patty font écho à celles de Suzanne Simard et Peter Wohlleben, popularisées dans le livre à succès The Hidden Life of Trees.) Alors que nous suivons la carrière tumultueuse de Patty, du succès initial à l'exil professionnel jusqu'à la sainteté éventuelle, elle devient celle du roman - et, une suspects, le prophète vert de l'auteur. Comme une double hélice de Jane Goodall et Rachel Carson, Patty est cette scientifique de pointe rare dont le travail va bien au-delà du laboratoire et inspire une sorte de crainte mystique.

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Certains des personnages émus par les recherches révélatrices de Patty sont inspirés par des formes plus agressives d'activisme environnemental - même l'écoterrorisme. Dans des scènes poignantes de sacrifice personnel - ou d'autosatisfaction mortelle - nous voyons un groupe improbable rassemblé par leur conviction absolue que notre destruction rapace d'arbres est un acte de suicide de masse.

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L'urgence de cette croyance donne naissance au thème le plus troublant du roman : la tension entre la complaisance et la stridence face aux menaces existentielles. Un personnage, un psychologue profondément conflictuel, consacre sa vie à rechercher les facteurs de personnalité qui permettent à certaines personnes de se demander comment tout le monde peut être si aveugle. Qui est le plus fou, demande-t-il, ces manifestants campant au sommet d'un séquoia condamné ou la masse de consommateurs ignorant les flammes de leur seule planète ? C'est une question autour de laquelle tout le roman se développe avec des attentes assez sombres.

Toutes les bonnes histoires, écrit Powers, vous tuent un peu. Ils font de vous quelque chose que vous n'étiez pas. C'est une norme intimidante pour tout auteur, mais c'est le sentiment que l'on a de sortir de la forêt de ce livre remarquable.

Ron Charles est l'éditeur de Book World et l'hôte de TotallyHipVideoBookReview.com .

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Par Richard Pouvoirs

W.W. Norton. 502 pages. 27,95 $

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