Les normands arrivent, les normands arrivent. . .

La couronne contestée de VALERIE ANAND suit la fortune d'un groupe de Saxons et de Normands réunis contre leur gré après la Conquête de 1066, et qui, à travers l'intrigue, l'effusion de sang, l'opportunité politique, un peu d'amour et plus de mort, apprennent à tirer le meilleur parti de ce qui tous considèrent un mauvais travail. Les ingrédients sont familiers, mais Anand a produit une histoire bien structurée et rapide. Ses principaux protagonistes sont fictifs mais elle n'hésite pas à utiliser des personnages historiques pour faire avancer ses fins fictives (dont Hereward the Wake, dont Charles Kingsley a produit le roman historique le plus ennuyeux qui ait jamais alourdi une bibliothèque), et a réussi à investir tous ses personnages avec la même véracité sinon une grande profondeur. Sa langue est plus médio-atlantique que le moyen anglais, mais ce n'est pas irritant, et cela lui a peut-être permis de nous guider à travers le fouillis de noms de personnes et de lieux inconnus sans perdre de vue l'histoire - un risque auquel de nombreux écrivains ont pris une chute. Chaque volet de l'intrigue est soigneusement tressé jusqu'à une conclusion plausible, et dans l'ensemble, The Disputed Crown est une « bonne lecture » tout à fait satisfaisante. Y aurait-il eu plus de tels.

La Confession de Flambard de Marilyn Durham, commence là où se termine la Couronne contestée, à la mort du Conquérant, et Durham se lance dans son ère tumultueuse avec un enthousiasme contagieux et un mépris sublime pour les opinions historiques acceptées concernant ses deux personnages principaux - William Rufus, le Deuxième fils de Conqueror et héritier du trône d'Angleterre, et Ranulph de Flambard, aumônier, ami et collecteur d'impôts de ce dernier. Ranulph de Flambard est un prêtre opportuniste et excité d'origine modeste, dont les efforts pour rester à flot dans une Normandie fragmentée par la mort du Conquérant, l'amènent finalement dans la maison de William Rufus et dans une position splendide pour raconter les machinations, les guerres, les inégalités et bénéfices occasionnels de tout le règne et, plus ou moins accessoirement, de se résoudre à achever la construction de la cathédrale de Durham.

L'auteur Durham s'est fixé une tâche difficile en peignant deux portraits masculins en pied d'importance presque égale dans le même cadre. Flambard, bien que considérablement plus que le simple narrateur, ne devient jamais tout à fait le « héros » (bien que ce soit intentionnellement ou non, c'est difficile à dire), et ce malgré le fait que presque tout ce qui peut lui arriver, le fait - de la tentative perversion au piratage. En conséquence, le roi Rufus a parfois tendance à disparaître trop longtemps. C'est dommage, car Rufus de Durham est le personnage le plus intéressant, conçu avec précision et subtilement présenté, de sorte que nous acceptons ce monarque impopulaire comme un être humain complexe et en développement. À travers ses yeux, malgré ses défauts physiques et moraux, Rufus est vu comme un serviteur fondamentalement modeste et aspirant (sinon toujours bien intentionné) et gardien de son peuple, tourmenté, comme le reste d'entre nous, plus par des insuffisances innées que par le mal acquis. , et avec plus qu'une teinte d'honnête générosité qui sous-tend les paradoxes de sa constitution. C'est un homme qui suscite à la fois notre intérêt, notre compassion et même notre admiration.



Flambard, cependant, est moins bien compris, peut-être parce que ce n'est que vers la fin (et dans ce que j'ai trouvé les chapitres d'introduction trompeurs) qu'il est vu à travers un œil ou un esprit autre que le sien - et l'introspection n'est pas l'un de ses défauts. Le résultat est que si nous le suivons au galop haletant à travers l'Angleterre, la France, la politique, les intrigues de palais, les amours, les querelles familiales, la guerre et la paix, quelque part dans la précipitation nous perdons l'homme dans ses activités. Par exemple, c'est un fait que Ranulph de Flambard, après sa disgrâce et la mort de Rufus, s'est lancé dans l'achèvement de la cathédrale de Durham, mais il n'y a rien dans son personnage tel que présenté par Valerie Durham qui explique cela. Vers la fin du livre, on nous demande de croire que son Flambard est tombé amoureux de la grandeur implicite dans le tissu inachevé de la cathédrale et déterminé à l'achever, mais il n'y a eu aucun indice au préalable pour nous préparer à une telle passion dans un tel un homme. Était-ce une volonté de marquer son époque, de servir (tardivement) son Dieu, ou un enthousiasme désintéressé pour l'architecture ? Nous ne pouvons que deviner. J'ai trouvé les premiers chapitres trompeurs parce que d'après les nombreux indices laissés, j'espérais que je pourrais être dans quelque chose du genre de Ragged Robin, le récit exquis de feu Oliver Onions sur la construction de la cathédrale de York; mais hélas, le bâtiment de Durham, malgré la promesse initiale, ne sert qu'une improbable coda.

Ceci dit, Marilyn Durham a réussi à produire un remarquable tableau d'époque, plein de ces petits détails de la vie quotidienne qui donnent de l'authenticité à un conte de ce genre -- et nous convainquent que l'auteur a fait ses devoirs ! Certains de ses personnages mineurs restent plutôt flous, bien que Cormac, l'amante irlandaise homosexuelle de Rufus, soit mémorable dans la vie et trop inoubliable dans la mort. Son langage est élégant et évocateur et sa perspicacité psychologique rend les conflits entre les personnages horriblement inévitables.

Curieusement, ou peut-être, compte tenu de notre époque, pas si curieusement, j'ai trouvé une lacune commune à ces deux romans - un manque de toute appréciation du tempérament spirituel de l'époque. L'Église du XIe siècle, bien que toujours en lutte pour sortir de l'âge des ténèbres, a produit plus que des prélats égoïstes et une paysannerie superstitieuse. Le christianisme était une philosophie sophistiquée ainsi qu'un talisman commode contre le diable, et la Divinité et ses attributs plutôt qu'un simple filon maternel pour le blasphème ? Ce manque n'est pas aussi flagrant dans The Disputed Crown, mais dans Flambard's Confession, œuvre tellement plus ambitieuse, j'ai trouvé qu'elle portait atteinte à la crédibilité de l'ensemble.