Olney trouve le prochain leader en Jason Loewith

Jason Loewith, auteur musical primé, metteur en scène et leader national dans le développement de nouvelles pièces de théâtre américaines, a été nommé directeur artistique du Olney Theatre Center, le pilier du théâtre vieux de 75 ans dans le nord du comté de Montgomery.

L'affrontement d'Olney et Loewith n'est pas de ceux qui auraient pu être prédits. Les saisons de pièces de théâtre et de comédies musicales bien connues de la compagnie en ont fait un débouché de plats très traditionnels. Loewith, le chef de la Nouveau réseau national de jeu, défend les voix émergentes de dramaturges, et son œuvre la plus connue - l'adaptation musicale largement admirée avec le compositeur Joshua Schmidt de The Adding Machine - teste les limites des formes dramatiques plutôt que de recycler celles qui existent déjà.

Il faudra un certain temps avant que l'on sache comment Loewith et Olney s'adaptent l'un à l'autre, car l'entreprise est au milieu d'un saison assemblé par son ancien directeur artistique, Martin Platt. Pourtant, l'embauche de Loewith, qui a commencé de manière informelle vendredi dernier et prend officiellement le relais le 26 février, intervient dans une période mouvementée de l'histoire d'Olney.



Platt est parti en décembre, après sept mois en poste, dans ce qui a été décrit comme une décision mutuelle, et à un moment où la compagnie a du mal à définir quel genre de théâtre elle veut être. La programmation légèrement schizoïde peut être vue dans la programmation récente : les suites de l'offre de vacances familiale de Cendrillon sont une comédie musicale rock plus racée, Spring Awakening, et une pièce provocante de 2011 sur la race et l'art, The Submission.

Loewith hérite de la direction d'un campus de trois théâtres avec un budget de 5 millions de dollars, environ 50 employés et stagiaires à temps plein et à temps partiel et la tâche de rembourser 6,2 millions de dollars de dettes - une partie de ces dépenses provient de la construction d'une nouvelle scène principale, certains d'années d'encre rouge budgétaire. Jennifer Kneeland, une avocate de Bethesda qui préside le conseil d'administration d'Olney, affirme que les finances de l'entreprise sont maintenant stabilisées et qu'après une période de soudure, avec des licenciements douloureux, Olney a un budget équilibré au cours des trois dernières années.

Le Olney Theatre Center nomme Jason Loewith comme nouveau directeur artistique. Il débutera son mandat le 4 février 2013. (Michael Brosilow)

Mais cela pourrait cimenter une niche cohérente sur un marché encombré du théâtre dans la région, ce qui prouve la mission la plus difficile de Loewith. Récemment, par exemple, Olney a abandonné les plans d'une production de Carnival cet été et l'a remplacé par le plus connu A Chorus Line, en partie parce que c'est un titre plus facile à vendre.

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J'ai toujours été attiré par un défi, et j'espère pas seulement un défi fou, mais un défi qui finira par être gratifiant pour le théâtre, ont déclaré les mécènes, Loewith, 44 ans. Il y a une équipe là-bas dédiée les unes aux autres, à tout faire pour que cet endroit fonctionne. Ce qu'ils attendaient, c'est une vision de ce que l'organisation peut devenir artistiquement et institutionnellement.

Depuis 2009, Loewith est directeur exécutif du National New Play Network, une confédération de plus de deux douzaines de théâtres à but non lucratif à travers le pays qui commande des pièces, soutient le développement d'autres et fait en sorte que certaines nouvelles pièces reçoivent des premières productions dans une succession de théâtres. , dans ce qu'on appelle des premières roulantes. Auparavant, il était directeur artistique de Théâtre suivant à Evanston, Illinois, juste à l'extérieur de Chicago, où il a été récompensé à deux reprises avec les trophées de la meilleure saison des After Dark Awards.

Là, au cours de la saison 2006-07, il a produit la production originale de The Adding Machine, réalisée par David Cromer. Après avoir déménagé à New York en 2008, la pièce a remporté un Obie et a tourné hors de Broadway pendant six mois.

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La sélection de Loewith par Olney est une décision fantastique et une décision vraiment intelligente, a déclaré Ryan Rilette, le directeur artistique de production récemment installé du Round House Theatre à Bethesda. Rilette faisait partie du conseil d'administration du New Play Network lorsqu'il a embauché Loewith. C'est à la fois un type au cerveau droit et au cerveau gauche - un artiste incroyable en plus d'être un administrateur très intelligent.

Selon Kneeland, Loewith était l'un des finalistes, avec Platt, il y a un an pour remplacer le directeur artistique de longue date d'Olney, Jim Petosa. Quand les choses n'ont pas fonctionné avec Martin et que nous avons décidé de nous séparer, nous savions exactement où nous voulions aller, a-t-elle déclaré. C'était une évidence. Nous étions dans une impasse; Cependant, nous ne nous sommes en aucun cas contentés de Jason. On connaissait son énergie, son exubérance, son expérience et son engagement envers la communauté.

Un problème lancinant pour Olney a été son emplacement. Située dans une partie assez rurale du comté de Montgomery à 20 miles de la capitale, l'entreprise a un peu souffert de la perception qu'elle est trop loin pour s'y rendre facilement. Nous avons du mal à convaincre les amateurs de théâtre que nous ne sommes vraiment pas si loin, a déclaré Kneeland. Il y a des gens à Bethesda qui préfèrent aller à Washington, mais il y a aussi un formidable théâtre à Olney.

La réponse initiale de Loewith à ce dilemme est que le théâtre se concentre sur la qualité de ses offres et sur le public qui ressent une attraction artistique et géographique naturelle pour la compagnie. Il a parlé de développer des saisons distinctes dans les saisons pour différents publics ; disons, ceux qui veulent des plats familiaux et ceux qui recherchent un travail plus aventureux. (Il prévoit, dit-il, d'y diriger une nouvelle pièce à l'automne.)

Développement de la communauté : c'est le travail le plus important, a déclaré Loewith. Olney doit s'appuyer davantage sur le talent incroyable ici dans la région de D.C.-Baltimore à tous points de vue : designers, interprètes, écrivains.

Les travaux ont commencé immédiatement. Loewith devait prononcer jeudi soir son premier discours de rideau lors de la première avant-première de Spring Awakening, dirigé, soit dit en passant, par Steve Cosson, le directeur artistique avant-gardiste des Civilians de Brooklyn. Loewith espère raviver les sentiments qui ont été engendrés après quelques représentations au Next Theatre, où les spectateurs partants s'arrêtaient parfois pour le remercier.

Venez cet été, a-t-il dit, je vais m'assurer que 'A Chorus Line' est la production la plus intelligente et la plus rigoureuse, afin que les gens qui sortent de cette comédie musicale vont me dire 'Merci'.