Loin des yeux, loin du cœur

La maladie féminine : les femmes, la folie et la culture anglaise, 1830-1980.Par Elaine Showalter. Panthéon. 312 pages. 19,95 $.

MODERN FEMINISM a consacré beaucoup d'énergie intellectuelle à l'étude des femmes et de la folie. Pourquoi, ont demandé un certain nombre de féministes, les femmes ont-elles été représentées de manière si disproportionnée dans les hôpitaux psychiatriques et les salles de consultation ? La réponse qu'un certain nombre de féministes - comme Phyllis Chesler et les Françaises Hélène Cixous et Xavière Cauthier - proposent est que la folie des femmes est une protestation exquise contre les stéréotypes sexuels traditionnels. Comme Elaine Showalter le souligne judicieusement au début de son excellent nouvel ouvrage sur le sujet, ces écrivains «se rapprochent dangereusement de la romance et de l'approbation de la folie comme forme souhaitable de rébellion». Une étude sérieuse de « The Female Malady », qui est exactement ce que Showalter a produit, « ne devrait pas romancer la folie comme l'un des maux des femmes, pas plus qu'elle ne devrait accepter une équation essentialiste entre la féminité et la folie. Il doit plutôt étudier comment, dans un contexte culturel particulier, les notions de genre influencent la définition et, par conséquent, le traitement des troubles mentaux.'

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Pour ce faire, Showalter nous emmène à l'intérieur d'une série d'asiles anglais, où l'on rencontre les adolescents psychotiques et les cas de dépression post-partum des années 1850, les hystériques et les neurasthéniques des années 1870 et les schizophrènes qui sont devenus les figures centrales du XXe siècle. drames de folie et de guérison. L'auteur nous présente les psychiatres masculins qui considéraient apparemment leurs patientes comme des pages blanches sur lesquelles inscrire leurs différentes théories de la rédemption. Et, enfin, à travers une exploration exhaustive de leurs journaux intimes et de leurs fictions, Showalter permet aux folles de s'exprimer.



Showalter commence ses études dans les années 1850, avec l'avènement du « victorisme psychiatrique ». Plutôt que de continuer à envoyer les aliénés dans des asiles de type prison où ils étaient généralement enchaînés et laissés à pourrir, les humanistes victoriens ont construit des hôpitaux agréables où la « gestion morale » a remplacé la contrainte physique. Les réformateurs psychiatriques victoriens comme John Connolly ont essayé de « domestiquer » la folie. Ce faisant, soutient Showalter, ils « reproduisaient inévitablement des structures de classe et de genre qui étaient « normales » selon leurs propres normes ».

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Les victoriens considéraient les femmes «normales» comme extrêmement vulnérables à la folie. Plutôt que d'explorer comment les stéréotypes des rôles sexuels qui confinaient les femmes à des rôles strictement définis au sein de la famille pourraient avoir conduit les femmes à chercher à s'échapper dans la folie, les Victoriens pensaient que leurs organes reproducteurs créaient ce qu'ils appelaient la « folie réflexe ». Pour empêcher la folie féminine, les psychiatres victoriens (jusqu'au début du 20e siècle, les psychiatres anglais étaient tous des hommes) ont réprimé toute allusion à la sexualité féminine et ont même essayé de retarder le début des règles.

La tentative des VICTORIENS de domestiquer la folie a également coïncidé avec sa féminisation. Ironiquement, alors que de plus en plus de femmes étaient admises dans les asiles victoriens en tant que patientes, de plus en plus de femmes étaient licenciées en tant qu'administratrices et membres du personnel. Alors que les stéréotypes féminins traditionnels en vinrent à dominer la psychiatrie, il fut jugé inapproprié pour des femmes saines d'esprit de vivre parmi leurs homologues folles.

Sans surprise, les humanistes victoriens n'ont pas réussi à éradiquer la folie. Dans les années 1870, une nouvelle mode psychiatrique est apparue : le darwinisme psychiatrique. Les darwinistes psychiatriques ont attribué la folie à des défauts héréditaires plutôt que moraux. Ils considéraient également que tout écart par rapport au comportement féminin « normal » était un signe de folie. Elles n'avaient aucune sympathie pour les femmes « anormales » qui ont rejoint le mouvement féministe en plein essor et ont été horrifiées lorsque leurs patientes ont manifesté des désirs « non naturels » d'indépendance, d'intimité ou de travail créatif en dehors de la famille. Les femmes dépressives qui voulaient se livrer à un travail utile étaient ainsi contraintes de suivre des cures de repos qui les privaient de compagnie et d'activité. Dans le même temps, les hystériques étaient traités avec une dose de « négligence attentive ».

Dans un chapitre intéressant sur le traitement des soldats sous le choc pendant la Première Guerre mondiale, Showalter soutient que les psychiatres n'ont commencé à écouter les femmes que lorsqu'ils ont été confrontés à des masses de soldats hystériques qui refusaient de se battre. Du coup, le fou méritait au moins un minimum de respect.

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The Female Malady se termine par une section sur la psychiatrie du XXe siècle qui comprend une discussion sur les affirmations des psychiatres selon lesquelles la thérapie de choc et la lobotomie guériraient enfin la schizophrénie, ainsi qu'une critique de l'antipsychiatrie de R.D. Laing. Bien qu'elle attribue à Laing des idées qui ont aidé les femmes à comprendre la relation entre la féminité, la folie et la famille, Showalter pense que son mouvement a rapidement dégénéré en une célébration culte de la schizophrénie.

The Female Malady est bien plus qu'un catalogue des souffrances des femmes. C'est un essai qui donne à réfléchir sur le pouvoir, la déviance et la réticence de longue date de la société à accepter la responsabilité des malades mentaux. La lecture des différentes « cures » saluées puis abandonnées au XIXe siècle est un rappel inquiétant de la volonté contemporaine de trouver une « solution définitive » à la folie. Cette obsession conduit trop facilement à la promotion de cures visant à débarrasser les sains d'esprit des fous plutôt que les fous de la folie.

Aussi puissant qu'il soit, The Female Malady a un défaut majeur. Plutôt que d'explorer les théories féministes qui sont « essentielles à la compréhension future des femmes, de la folie et de la culture », la conclusion de Showalter fait simplement allusion à leur existence. Sa fin abrupte est aussi décevante qu'alléchante. Car Showalter est un guide si intelligent et articulé que le lecteur est impatient d'apprendre comment elle pense que les femmes folles devraient être traitées une fois que leurs voix sont entendues et respectées.