'The Sit-In' de Peacock raconte la semaine incroyable de 1968 où Harry Belafonte a pris la place de Johnny Carson

L'hôte invité Harry Belafonte, à droite, remplace Johnny Carson dans The Tonight Show avec, de gauche à droite, l'acolyte Ed McMahon et les invités Nipsey Russell, Leon Bibb, Paul Newman et le révérend Martin Luther King Jr. dans un épisode de février 1968. (Entreprises Belafonte)

Par Hank Stuever Rédacteur en chef pour Style 9 septembre 2020 Par Hank Stuever Rédacteur en chef pour Style 9 septembre 2020

S'accrocher à la nature politique des talk-shows de fin de soirée d'aujourd'hui implique, comme d'habitude, beaucoup de languissement pour l'an passé et la façon dont les choses étaient autrefois. En faisant cet argument, certaines personnes s'appuient sur un clip de une interview que la légende du Tonight Show de NBC, Johnny Carson, a donnée à 60 Minutes en 1979 , au plus fort de son règne nocturne. Mike Wallace a demandé à Carson pourquoi il n'abordait pas les problèmes sérieux dans son émission.

Pourquoi [les gens] pensent-ils que juste parce que vous avez un « Tonight Show », vous devez faire face à des problèmes sérieux ? Carson a répondu. C'est un danger, c'est un vrai danger. Une fois que vous commencez cela, vous commencez à avoir ce sentiment d'importance que ce que vous dites a une grande importance. Et vous savez, assez étrangement, vous pourriez utiliser cette émission comme un forum. Vous pourriez influencer les gens, et je ne pense pas que vous devriez en tant qu'artiste.



Cette réponse est souvent utilisée comme une tentative de chute de micro sur le paysage actuel de fin de soirée, avec des hôtes et leurs invités de premier plan martelant sans relâche les faiblesses de l'administration Trump. Mais il néglige une partie négligée et même vitale de la longue histoire du Tonight Show - une semaine remarquable en février 1968 lorsque Carson, sentant une humeur nationale de colère et de division croissante à propos de la race, de la guerre du Vietnam et de tout le reste, a tourné son émission pendant cinq nuits à l'hôte invité Harry Belafonte.

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Comme le raconte le documentaire révélateur du réalisateur Yoruba Richen The Sit-In: Harry Belafonte Hosts the Tonight Show (disponible jeudi sur le service de streaming Peacock de NBC), Carson voulait ouvrir les yeux et les oreilles de ses téléspectateurs à ce qui se passait autour d'eux et avait également la prescience de savoir qu'il n'était pas l'hôte pour le travail.

Belafonte - un chanteur superstar, acteur et militant des droits civiques - a saisi l'occasion pour amener un éventail extraordinaire d'artistes et de journalistes noirs et leurs alliés blancs, de Dionne Warwick et Aretha Franklin au révérend Martin Luther King Jr. et au sénateur Robert. F. Kennedy. La liste des invités pour cette semaine, du 5 au 9 février, se poursuit : Lena Horne, Diahann Carroll, Nipsey Russell, Bill Cosby, la chanteuse folk autochtone Buffy Sainte-Marie, le ventriloque Aaron Williams et la chanteuse Freda Payne, entre autres.

Le film de Richen est produit par la présentatrice de MSNBC Joy Reid et coproduit par la journaliste de Nation Joan Walsh, qui a écrit une histoire 2017 pour la Nation sur les spectacles. Le documentaire interviewe Belafonte, maintenant âgée de 93 ans, et plusieurs des artistes qui ont participé au Tonight Show avec lui cette semaine-là (Warwick avoue qu'elle ne se souvient pas de ce qui lui est arrivé hier, encore moins en 1968, mais semble ravie d'apprendre qu'elle était une partie de celui-ci), ainsi que des célébrités et des écrivains culturels d'aujourd'hui sur l'impact de la semaine de Belafonte à la télévision américaine.

Bien que largement oublié, ce fut un moment étonnant au cours duquel la culture noire a éclaté dans une émission et une plage horaire qui étaient généralement traitées comme un prélude léger à l'heure du coucher. Whoopi Goldberg considère que ces épisodes ont été un signal d'alarme nécessaire : nous sommes ici, nous sommes américains – nous en faisons partie, nous n'allons nulle part, dit-elle. Vous nous avez tous amenés, maintenant nous sommes là, alors allez dans votre lit. Laissez [Belafonte] être la dernière chose que vous voyez avant d'aller dormir.

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Quinze des 25 invités de cette semaine étaient noirs, selon l'histoire de Walsh. Outre Kennedy, les autres invités blancs comprenaient Paul Newman, Petula Clark et les Smothers Brothers.

Belafonte a eu beaucoup de liberté pour réserver des invités, mais quand il a eu King (qui avait si rarement accès aux émissions de télévision du réseau), les dirigeants de NBC ont demandé nerveusement si l'émission deviendrait trop sérieuse. Belafonte a largement ignoré leurs inquiétudes. C'était une question idiote, se souvient-il. Nous avons [King] ici, que voulez-vous qu'il fasse, chanter une chanson ?

Cette nuit-là (8 février 1968), Belafonte a demandé à King : Qu'avons-nous en réserve pour nous cet été ?

King a parlé de son prochain effort, la campagne des pauvres contre la pauvreté généralisée parmi toutes les races. Personne ne pouvait savoir que King serait assassiné deux mois plus tard à Memphis ; Kennedy, qui n'avait pas encore annoncé sa candidature à la présidence de 1968, serait abattu à Los Angeles en juin. Belafonte serait une présence instrumentale dans le deuil de la nation des deux hommes et dans les efforts pour essayer de maintenir la paix. Pour sa part, Carson a réuni une table ronde d'experts pour un épisode spécial qui a abordé les problèmes et une nation au bord du précipice du chaos.

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Malheureusement – ​​et de manière choquante, avec notre habitude du 21e siècle de supposer que tout est archivé et accessible – Le Sit-In n'a que des images et des sons limités de la semaine où Belafonte a remplacé Carson. Même s'il s'agissait des émissions les mieux notées que le Tonight Show ait jamais vues, les techniciens de NBC les ont enregistrées après leur diffusion afin d'économiser la bande, ce qui était la procédure d'exploitation standard à l'époque.

C'est une perte profonde pour les historiens de la télévision et il est difficile d'exprimer l'étendue des performances et des conversations contenues dans chaque épisode. Richen fait un excellent usage de ce qui reste.

Les leçons démographiques et de diversité de cette semaine semblaient également s'estomper, évidente dans le manque persistant de diversité parmi les hôtes de fin de soirée, pendant des décennies, à quelques exceptions près. Si vous cherchez à vous plaindre des émissions de fin de soirée d'aujourd'hui, plaignez-vous de cela.

Le Sit-In : Harry Belafonte anime le Tonight Show (77 minutes) disponible en streaming jeudi sur Peacock.

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