Un portrait du Dr Seuss offre un aperçu du bourreau de travail farceur derrière les personnages emblématiques

ParDavid Silverberg 10 mai 2019 ParDavid Silverberg 10 mai 2019

Imaginez un monde sans le Lorax, le Grinch, la délicatesse des œufs verts et du jambon et le mot nerd. Être privé de l'imagination du pionnier du livre pour enfants Dr. Seuss, né Theodor Seuss Geisel, laisserait les lecteurs sans les contes intemporels et les personnages emblématiques qui restent ancrés dans notre psyché collective plus de 80 ans après la publication du premier livre du Dr. Seuss.

Mais qui est l'homme derrière les distiques rusés ? Brian Jay Jones répond de manière exhaustive à cette question dans une biographie de près de 500 pages. Créditez soit la personnalité amusante de Geisel, soit l'écriture aérée de Jones, mais Devenir Dr. Seuss ne se sent jamais comme une corvée; au contraire, les pages défilent, familiarisant les lecteurs avec l'éthique de travail de Geisel, ses farces fréquentes et sa conviction fondamentale que les livres pour enfants ne devraient jamais être condescendants ou trop simplistes.

Né à Springfield, dans le Massachusetts, de parents allemands, Geisel lisait voracement dans sa jeunesse, affirmant avoir lu Jonathan Swift et Charles Dickens à l'âge de 6 ans. Plus tard cependant, son enfance a été entachée de sentiments anti-allemands pendant la Première Guerre mondiale, et à cette époque de xénophobie, il s'enfuyait parfois du lycée avec des charbons qui rebondissaient sur sa tête. Sa fureur face à ce genre de haine constituerait l'épine dorsale de son histoire The Sneetches.

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Au Dartmouth College, Geisel a trouvé sa place en écrivant des dessins animés pour le magazine satirique du collège Jacko, et son art a été utilisé dans tout, des annonces maison au remplissage de colonnes. Il savait qu'il avait du talent, écrit Jones, mais il avait aussi besoin de gagner sa vie après l'université. Geisel a apporté ses compétences artistiques à la publicité, notamment pour Standard Oil et le insectifuge Flit. Dans cette section, nous découvrons les détails impressionnants de Jones sur la façon dont certaines illustrations publicitaires présentaient plusieurs créatures ressemblant aux personnages distincts que tout fan de Dr. Seuss reconnaîtrait.

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Déménageant à San Diego, Geisel s'est tournée vers les livres pour enfants en partie pour des raisons financières, mais aussi à cause d'une frustration de longue date : les livres de Dick et Jane ont parlé aux enfants et ne les ont jamais défiés, Geisel s'est plaint plus d'une fois. Il était temps de divertir et d'éduquer les jeunes lecteurs, pensa-t-il, tout en enveloppant les histoires dans un langage ludique et des mots inventés. (Geisel a inventé le terme nerd en 1950 dans son livre If I Ran the Zoo.)

Les parties les plus convaincantes du livre se concentrent sur la relation tendue de Geisel avec son éditeur Random House, dont les éditeurs ont nommé l'auteur président de leur nouvelle empreinte Beginner Books. Geisel avait non seulement un problème avec la liste de mots – les quelque 200 mots uniques que les auteurs étaient limités à utiliser – mais aussi avec les choix de publication. Ses arguments avec les cuivres de Random House sur les livres à lancer étaient particulièrement révélateurs, montrant à quel point Geisel était devenu passionné par l'avancement de la littérature pour enfants.

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Ce qui satisfera sans aucun doute les universitaires de Seussian et les lecteurs occasionnels, c'est un portrait de son horaire de travail, que Jones raconte comme étant si rigide que sa première femme Helen a souvent dû sortir l'auteur de son sous-sol et dans des dîners où il socialiserait à contrecœur autour de cocktails. . Ne pensez pas que les livres pour enfants sont plus faciles à écrire que la prose pour adultes, souligne Jones. Geisel pourrait passer des jours à perfectionner une seule rime, de peur qu'elle ne brille plus terne que les autres pierres précieuses qui l'entourent.

Les farces et les blagues revigoraient Geisel quand il s'ennuyait ; il a une fois appliqué de la peinture sur une toile et a convaincu un ami amateur d'art que c'était l'œuvre d'un grand moderniste mexicain. L'homme a payé 500 $ pour le travail bâclé, mais Helen a convaincu Geisel de rendre l'argent du collectionneur.

Lorsque Jones se tourne vers les histoires d'origine amusantes derrière The Cat in the Hat et How the Grinch Stole Christmas, le livre s'accélère et intrigue. La section sur l'idée de Geisel pour Le Lorax pourrait être la plus pertinente aujourd'hui. Jones écrit que Geisel a proposé The Lorax en réponse au fait de regarder le développement de condos envelopper les côtes immaculées de San Diego. C'est l'une des rares choses que j'ai entrepris de faire qui était de la pure propagande, dit Geisel à propos de son livre anti-avidité respectueux de l'environnement.

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Jones aborde également quelques pages problématiques trouvées dans les travaux antérieurs du Dr Seuss : Geisel a été critiqué pour avoir utilisé le terme péjoratif Chinaman dans And to Think That I Saw It on Mulberry Street, et 50 ans après la publication du livre, Geisel a admis qu'une telle phrase de mauvais goût. Sa déclaration, cependant, n'annulerait pas la controverse d'une peinture murale de Mulberry Street en 2017 au musée Dr. Seuss de Springfield.

Le profilage des empires culturels et de leurs instigateurs est un territoire familier pour Jones, qui a également écrit Jim Henson : la biographie et George Lucas : Une vie. Il est clair que Jones a l'habitude d'extraire des détails de la lettre ou de l'interview la plus anodine, étoffant la vie des pionniers culturels que nous admirons depuis longtemps. Comme tous les biographes à succès devraient le faire, Jones ne encourage pas son propre style d'écriture en ajoutant des fioritures ou des comparaisons inutiles; il laisse les actions et les citations du sujet dynamiser le livre. Heureusement, Geisel est un personnage hilarant et perspicace dont l'amour de la littérature est presque aussi contagieux que ses rimes intemporelles.

David Silverberg est un journaliste indépendant et critique littéraire basé à Toronto qui écrit pour BBC News, Vice, Ars Technica et NOW Magazine. Trouvez-le @SilverbergDave sur Twitter.

Devenir Dr Seuss

Theodor Geisel et la fabrication d'une imagination américaine

Par Brian Jay Jones

Dutton. 496 pages 32 $

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