Les plantes pressées ressentent la pression avec les disques vinyles dans le groove

Le renouveau commercial des disques vinyle est une bonne chose pour de nombreuses personnes : maisons de disques, artistes du disque, collectionneurs audiophiles, magasins de disques indépendants - tous pour qui l'augmentation des ventes chaque année est considérée comme un sursaut de vie dans ce qui est autrement considéré comme un désintérêt croissant du public à posséder de la musique tangible.

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Mais pour Matt Earley, plus de gens veulent plus de disques vinyles posent un problème : les six presses qui fabriquent ses disques chez Gotta Groove Records à Cleveland ont plus de 40 ans, ce qui signifie des quarts de travail supplémentaires et une production accrue est une recette pour un désastre potentiel, en particulier lorsque les commandes sont alignées pendant des mois.

Cela me tient éveillé la nuit, dit-il. Ma plus grande inquiétude est de savoir ce qui va casser quand, pas si cela va casser. Tout casse.



Donc Early se prépare en budgétisant lourdement, ce qui, selon lui, n'est que la réalité de l'exploitation d'une usine de presse à disques. Le sien est l'un des seuls une douzaine environ aux États-Unis à faire face à des défis similaires. Malgré la demande croissante du public pour les disques vinyles, allant des campagnes de réédition de masse de vinyles de qualité premium par des groupes classiques tels que Pink Floyd à de petites séries de sept pouces par des groupes locaux à vendre lors de concerts, les opérateurs de presse affirment que les marges bénéficiaires se rétrécissent en raison de la augmentation des coûts impliqués dans la localisation, la remise à neuf, l'installation, l'exploitation et finalement la réparation de machines qui ne sont plus fabriquées mais qui sont poussées plus fort et plus rapidement qu'elles ne l'étaient à leur apogée.

Ces vieilles machines continueront de fonctionner si vous changez les pièces, mais à quel prix ? Si vous exploitez une presse 24 heures sur 24, six ou sept jours sur sept, il y a une règle empirique : vous usez la machine deux fois plus vite, déclare Bob Roczynski, président de Record Products of America, une entreprise de 38 ans. à Hamden, Connecticut, qui est l'une des dernières aux États-Unis à fournir des pièces de machines aux usines existantes en activité aujourd'hui.

L'usine de Gotta Groove Records à Cleveland. (Avec l'aimable autorisation de Gotta Groove Records)

Il dit que le parc actuel de machines remises à neuf a été conçu à l'origine pour fonctionner huit à 10 heures par jour pour un quart de travail. Aujourd'hui, de nombreuses usines signalent que la demande oblige leurs machines à fonctionner plus de trois équipes jusqu'à six jours par semaine.

Ce qui se passera, c'est que les entreprises continueront de les pousser tant qu'elles obtiendront le volume de disques dont elles ont besoin et qu'elles gagneront de l'argent, dit-il. Ils vont simplement devoir continuer à mettre de l'argent pour que ces choses fonctionnent s'ils veulent garder leurs portes ouvertes.

Suivre le marché

C'est une période de boom pour le vinyle, donc les portes sont hors de leurs gonds. Entre 2007 et 2013, les ventes de vinyles aux États-Unis ont augmenté de 517% pour atteindre 6,1 millions d'unités, selon SoundScan, et cela n'inclut pas la demande à l'étranger ou les ventes réalisées directement à partir des sites Web des maisons de disques. Alors que les ventes de CD et de musique numérique dominent toujours les ventes de musique, les deux ont pris des coups en raison du streaming ; les ventes du numérique ont diminué pour la première fois l'an dernier.

Chez Third Man Records à Nashville, le vinyle est tout ce qu'ils vendent. En fait, Lazaretto, l'album solo actuel du fondateur Jack White, a établi le record américain du disque vinyle le plus vendu de toute l'année depuis Pearl Jam en 1994. Les ventes de l'album ont atteint 40 000 en seulement sept jours en juin. Ben Blackwell, chargé de superviser la production et la distribution de vinyles de Third Man, affirme que les pressages combinés aux États-Unis et à l'étranger ont déjà dépassé les 100 000 exemplaires.

La chose n'arrêtera pas de se vendre, dit-il. Ce record est dans la presse depuis début mai et il n'est plus sorti de presse depuis.

White est un fétichiste reconnu du vinyle : la plupart des disques de Third Man reçoivent des pressages spéciaux colorés ou multicolores ; son plus récent est l'exploit ultime. Il comprend deux pistes cachées sous l'étiquette qui jouent à des vitesses différentes, un côté joue de l'intérieur vers le bord extérieur, et il comporte également un hologramme qui apparaît lorsque l'aiguille est placée dans la zone de cire morte.

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Pour ce faire, le label a fait appel à United Record Pressing à Nashville, l'une des plus anciennes usines de disques des États-Unis, datant de 1949 - Vee Jay Records et Motown étaient parmi ses premiers clients - et maintenant le plus grand. Cet été, la société a annoncé une expansion de 5,5 millions de dollars, ajoutant 16 à son stock actuel de 22 presses, qui fonctionnent actuellement 24 heures sur 24, six jours sur sept, produisant jusqu'à 40 000 enregistrements par jour. Un nouveau bâtiment a dû être acquis pour que les presses supplémentaires soient installées et opérationnelles, et une fois que cela se produira – dès que possible, promet Jay Millar, directeur marketing de United – la société doublera sa production.

Le Lazzaretto de Jack White est pressé chez United Record Pressing à Nashvill. (Jay Millar)

La demande du marché est la raison pour laquelle United investit dans l'usine, dit Millar, car l'entreprise fait généralement face à un arriéré de commandes qui peut s'étendre sur plusieurs mois. En ce moment, nous sommes tellement embourbés et essayons de garder tout le monde heureux, c'était donc la seule façon de suivre le rythme, dit-il.

Aucune nouvelle presse à disques n'a été fabriquée depuis le début des années 1980, et le coût pour le faire est prohibitif, se plaignent la plupart des exploitants d'usine. Roczynski a calculé qu'une nouvelle machine aurait besoin d'un prix de détail d'environ 130 000 $. D'autres disent que le prix pourrait être double. Personne ne va le payer, dit-il. Ce qui signifie que les exploitants d'usines actuels sont laissés à la recherche de tout ce qui reste dans les boules à mites ou dans le stockage ou qui rouille quelque part. Le stock de machines disponible s'empare de dollars de prime car il peut être remis à neuf pour [une] fraction du coût d'achat d'un nouveau.

Ce scénario a créé une chasse au trésor mondiale pour les presses parmi le nombre décroissant d'usines qui promettent de rester en activité. United a déclaré que son expansion avait été rendue possible parce qu'elle avait planifié à l'avance, stockant de vieilles presses sur plusieurs années.D'autres usines disent que le bouche à oreille, la chance et un gros budget les ont conduits à leurs trouvailles, généralement des presses abandonnées laissées en sommeil une fois que les CD se sont installés et sont devenus le format dominant.

C'est comme n'importe quoi d'autre - plus vous regardez dur, plus vous êtes prêt à dépenser, plus cela devient facile, explique Chad Kassem, fondateur de Quality Record Pressings, une usine à Salina, Kan. qui fabrique des vinyles de qualité audiophile pour la réédition. campagnes pour des groupes comme Pink Floyd, The Doors, Jimi Hendrix et bien d'autres.

Kassem exploite une entreprise de vente au détail de vinyles haut de gamme appelée Acoustic Sounds depuis 1990, mais en 2011, il a commencé à fabriquer ses propres disques parce qu'il en avait assez d'attendre quatre à huit semaines et de ne pas contrôler la gestion de la qualité de son produit.

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J'avais besoin de mes disques le plus tôt possible et j'avais besoin d'eux de la plus haute qualité possible, dit-il. Environ 2 millions de dollars de son propre argent sont maintenant investis dans une usine de 21 000 pieds carrés qui était autrefois une installation de stockage de nourriture. Un homme sage s'arrêterait devant un tel effort de modernisation d'un tel espace pour faire des disques vinyles, admet-il. Je suis juste fou.

Pour localiser les 10 presses à disques qu'il exploite maintenant, Kassem a effectué des recherches à la fois dans la région et à l'étranger et a découvert que nombre de ses découvertes avaient déjà parcouru le monde, jusqu'en Amérique du Sud et aussi près que Los Angeles. Il dit que les coûts de restauration ont totalisé près de 30 000 $ pour chaque presse. Ensuite, il y a les coûts d'infrastructure : réservoirs de refroidissement, chaudières, plomberie, etc. Aujourd'hui, son usine produit jusqu'à 6 000 enregistrements par jour, sur deux équipes, cinq jours par semaine.

Un équilibre délicat

Une fois les machines en place, apprendre à les utiliser et à les entretenir nécessite souvent de faire sortir les mécaniciens et les ingénieurs plus âgés de leur retraite pendant plusieurs mois ou plus en tant que consultants qui peuvent ensuite transférer des décennies d'expérience aux jeunes travailleurs. Le manque d'apprentissage au début du pressage des disques a conduit à ce problème, tout comme le manque général de main-d'œuvre qualifiée. Cependant, la plupart des usines disent qu'une fois qu'elles trouvent des travailleurs capables de s'engager dans la courbe d'apprentissage importante, elles ont tendance à rester.

La majorité de nos [23] employés sont avec nous depuis le début, dit Earley, dont l'usine presse le catalogue en cours de Guided By Voices, le groupe de l'Ohio centré sur le vinyle. Vous devez trouver le bon type de personnes qui se soucient de ce qu'elles font et peuvent passer de nombreux mois à apprendre pour essayer de bien faire les choses.

L'équilibre entre la demande croissante de produits et le coup de fouet des machines archaïques est précaire et beaucoup disent qu'on ne sait pas encore quel impact la popularité du vinyle dans les années à venir aura sur la capacité des usines à les fabriquer.

Il y a un point de basculement à un moment donné, mais je ne sais pas qui décide où se trouve ce point de basculement, dit Blackwell.

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En attendant, la plupart des exploitants d'usines disent aimer montrer leurs installations en raison du regain d'intérêt du public pour voir les disques sortir des presses. United, par exemple, organise des tournées le vendredi et les groupes se produisent souvent ou organisent des séances de photos dans l'usine.

Nous sommes fans, dit Kassem de l'attrait de son opération au Kansas. J'ai commencé cela comme un passe-temps et c'est toujours un passe-temps. Nous disons simplement aux gens que nous sommes des conteurs.

Le nom du directeur marketing de United, Jay Millar, a été mal orthographié dans une version antérieure de cette histoire .

Guarino est un écrivain indépendant.