Pour et contre Edison

PEU DE PERSONNES ONT contribué plus technologiquement au monde moderne que Thomas Alva Edison. Au cours d'une vie de plus de 80 ans, il a inventé ou joué un rôle majeur dans le développement de l'ampoule à incandescence, le phonographe, le téléphone, le polycopié, divers types de télégraphie, le cinéma, la radio, la batterie d'accumulateurs, et d'innombrables autres appareils. Bien que toutes ses inventions auraient probablement été découvertes sans lui, il est difficile de ne pas être impressionné par le grand nombre et la diversité de celles auxquelles il est en fait associé. Il était sans aucun doute le génie inventif par excellence.

Mais bien sûr, comme pour tant d'autres personnes de génie, tout chez Edison n'est pas une cause d'admiration. Il n'était pas, par exemple, motivé dans ses efforts uniquement par la curiosité scientifique. « Tout ce qui ne se vendra pas », a-t-il déclaré, « Je ne veux pas inventer. » Et sa compréhension des connaissances scientifiques n’était pas non plus profonde ni même, dans certains cas, adéquate. Il ne comprenait pas l'importance d'un système d'électricité à courant alternatif ou même la loi d'Ohm (formulée quelque 50 ans avant son époque). Beaucoup de ses idées et propositions étaient dignes d'un cinglé. Il était convaincu que les ballons et les avions ne fonctionneraient jamais et que les « navires des yachts à air, des goélettes et des brigantins » devraient être construits ; cette mémoire se compose de sous-particules de matière qui viennent de l'espace extra-atmosphérique ; et que changer de vêtements produit une réaction chimique dans le corps qui provoque l'insomnie. La conduite personnelle d'Edison n'inspire pas non plus le respect. Il était parcimonieux avec ses employés, pusillanime avec ses amis et prédateur avec ses associés. Quant à sa vie de famille, Robert Conot, évoquant les problèmes auditifs d'Edison, la résume ainsi : « Edison aimait ses enfants, mais il lui était difficile de les entendre, et il n'avait pas le tempérament pour s'occuper d'eux.

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De tels aperçus d'Edison, donnés dans la splendide biographie de Robert Conot, A Streak of Luck, présentent une image tout à fait différente de l'inventeur que celle qui est glorifiée à son époque. Tout au long de certaines parties de la fin du XIXe et du début du XXe siècle, Edison était l'un des hommes les plus célèbres et les plus admirés au monde ; les gens croyaient qu'un homme capable d'inventer une machine qui parle pouvait tout faire. De nos jours, cependant, l'innovation technologique n'est plus considérée comme un bien absolu (pour le moins), et les temps difficiles, inévitablement, sont tombés sur le génie inventif. Le travail de Conot reflète un tel cynisme moderne et fait tout son possible pour exposer les fragilités d'Edison, à la fois personnel et scientifique. La démystification, cependant, bien que sévère, est de bonne humeur, et l'effet final du livre agréable et bien documenté de Conoth est moins de briser le «mythe d'Edison» que de nous donner une appréciation critique de l'homme.



Cette appréciation, Conot le reconnaît bien, ne peut pas être basée uniquement sur les réalisations scientifiques (pour ne pas dire personnelles) d'Edison. Edison n'était en aucun cas « un grand scientifique » selon les critères d'hommes tels que Michael Faraday et James Maxwell (qui ont contribué infiniment plus à notre compréhension de l'électricité qu'Edison). Il était, bien sûr, un homme d'une intelligence, d'une détermination et d'une bonne fortune rares. Mais ce qui a vraiment fait le « génie » d'Edison, c'est sa capacité à faire fructifier la foi d'une époque. Cette foi était positiviste ; il affirmait qu'il n'y avait pas de limites au pouvoir de l'invention humaine, pas de limites à la capacité de l'homme à transformer des idées en produits mécaniques (et, de préférence, commercialement viables). Dans la vie d'Edison d'efforts frénétiques et incessants pour développer une invention après l'autre - un effort qui a eu lieu au prix de la plupart des autres aspects de sa vie - cette foi est incarnée. Comme le dit Conot, « Edison avait la capacité de faire croire aux gens que la science n'était pas un univers absolu, mais un univers en expansion infinie, dans lequel chercher était parfait ». Et bien sûr, il avait la capacité de se le faire croire aussi. Il n'aurait pas, autrement, accompli ce qu'il a fait. LÉGENDE : Image, Photo de Thomas Edison

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