Raviver les merveilles de Natural Bridge, autrefois témoignage de la grandeur américaine

Natural Bridge, Virginie (1860) par David Johnson. Huile sur toile. (Reynolda House Museum of American Art, Winston-Salem, Caroline du Nord)

légion d'honneur wangechi mutu
Par Philippe Kennicott Critique d'art et d'architecture 17 juin 2021 à 8 h 00 HAE Par Philippe Kennicott Critique d'art et d'architecture 17 juin 2021 à 8 h 00 HAE

Quelques mois après le début de la pandémie de coronavirus, mon partenaire et moi avons décidé de prendre des vacances. Les paramètres étaient stricts : l'emplacement devait être accessible en voiture, suffisamment proche pour qu'un pique-nique, déjeuner et dîner nous permette de passer la journée, et suffisamment rural pour que nous ne soyons pas trop dépendants des bienfaits de la plomberie intérieure. Compte tenu de tout cela, Natural Bridge dans le comté de Rockbridge, en Virginie, à l'extrémité sud de la vallée de Shenandoah, a fait monter ma liste de seaux de quelques dizaines d'emplacements. ¶ La travée calcaire de près de 90 pieds de long était connue dans les annales de l'Amérique primitive comme le deuxième paysage le plus spectaculaire après les chutes du Niagara, et elle est devenue une destination touristique populaire au 19e siècle. Autrefois propriété de Thomas Jefferson, Natural Bridge est devenu un sujet populaire pour les artistes, dont le grand peintre de la Hudson River School, Frederic Edwin Church, et il a été référencé dans Moby Dick d'Herman Melville. Et pour nous, ce n'était que deux pique-niques et un arrêt au stand.

Beaucoup d'autres personnes semblaient avoir fait le même calcul. Le jour de notre visite, les escaliers menant à Cedar Creek, qui coule sous l'arche naturelle de 215 pieds de haut, étaient bondés de touristes, dont beaucoup ne portaient pas de masques, soufflant et soufflant vraisemblablement une infection dans toutes les directions. Que faire? Le grand pont était à la hauteur de sa réputation de symbole par excellence des États-Unis, malléable à tous les rebondissements du caractère américain, y compris certains des plus laids. Nous avons décidé d'accepter le risque culturellement résonnant mais épidémiologiquement lourd, et avons fait la courte randonnée jusqu'à l'arche, qui est probablement une relique d'une grotte effondrée qui transportait une rivière souterraine.



C'était . . . assez impressionnant, ce qui est presque exactement la même réaction que Louis Philippe, futur roi de France, a eu lors de sa visite à la fin du 18ème siècle. Il a trouvé que c'était vraiment un spectacle exceptionnel, mais situé dans un pays broussailleux, quelque chose à esquisser et à retenir, mais qui ne méritait pas vraiment un deuxième voyage. Certes, mériter un deuxième voyage signifiait quelque chose de très différent au 18ème siècle qu'au 21ème.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Aujourd'hui, le défi pour la plupart des pèlerins de Natural Bridge est de raviver un fac-similé de la crainte que les visiteurs précédents ont éprouvée. Le site a été si souvent photographié, et ces images si souvent reproduites et maintenant instagrammées, que se tenir en sa présence ressemble plus à une rencontre avec une célébrité qu'à une rencontre avec le sublime. J'étais heureux de le voir se dresser au-dessus de moi, mais il a fallu un effort conscient pour se connecter avec le pouvoir qu'il devait avoir avant que les images de Yosemite, du Grand Canyon et des montagnes Rocheuses ne définissent un nouveau standard de la grandeur scénique américaine.

Avec la réouverture du monde de l'art, le changement sera-t-il réel ?

Un exposition au Virginia Museum of Fine Arts (VMFA) à Richmond aide à comprendre les attentes, la légère déception et même une partie de l'embarras que le futur roi de France et moi avons ressenti. Virginia Arcadia: The Natural Bridge in American Art examine le pont en tant qu'icône et propagande depuis sa première apparition dans les archives visuelles jusqu'à ses jours de gloire en tant que symbole de la première république, et jusqu'à la longue queue de son au-delà en tant qu'attraction de bord de route, piège à touristes et, maintenant, parc d'État. Plus encore qu'une visite à l'arche elle-même, les peintures, dessins, gravures et photographies de l'exposition obligent à réfléchir à la curieuse manière dont revendiquer et exalter le paysage naturel fait partie du grand complexe d'infériorité américain depuis avant le pays existait.

La réaction de Jefferson au pont, le joyau pittoresque d'un terrain de 157 acres qu'il a acheté au roi George III en 1774, a été enregistrée dans ses Notes sur la Virginie. Du haut du pont, regarder par-dessus le précipice jusqu'à la crique en contrebas inspirait la terreur, mais vu en toute sécurité d'en bas, écrivait-il, l'arche est délicieuse à un égal extrême. C'était une déclaration classique d'une catégorie philosophique d'un grand intérêt à l'époque - le sublime - qui était liée à la beauté mais distincte de celle-ci. Les choses qui étaient belles étaient comprises comme étant ordonnées, en harmonie, équilibrées, proportionnées à elles-mêmes et généralement intégrées dans un monde créé par l'homme ou servant ses desseins. Mais qu'en est-il du plaisir que nous éprouvons devant des choses énormes, sauvages ou chaotiques, comme un paysage marin mouvementé, une forêt dense et sombre ou un violent orage ?

Jefferson, un mastodonte, Natural Bridge et Alexander Humboldt

Pour cela, le sublime a été mis au service, et un philosophe, Emmanuel Kant, lui a donné une tournure spécifique : d'eux.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Cela semble être l'idée suggérée par le premier tableau rencontré dans l'exposition VMFA, le portrait plutôt statique de Caleb Boyle de Jefferson (ca. 1801), avec l'arc derrière lui. La perspective de l'artiste rend Jefferson plus grand que l'arc lui-même, donnant l'impression que le pont forme une niche d'où Jefferson a émergé, ou un portail bas vers le pays au-delà.

joni mitchell et graham nash

Jefferson était un fervent défenseur de l'arc en tant que symbole de la grandeur de la nation, mais même dans ce premier rendu - la première peinture existante du pont - vous détectez l'étendue de son ambiguïté symbolique. Est-ce une merveille naturelle du monde ou une folie domestiquée dans le jardin arrière de Jefferson ? Est-ce une arche ? Un pont ? Une fenêtre gothique sur le continent inconnu qui s'étendait à l'ouest ? Un portail offrant des aperçus d'un avenir sombre ou brillant ?

Pendant des décennies après que Boyle ait peint son portrait, le pont a joué tous ces rôles, à des degrés divers. Edward Hicks a inclus l'arc dans l'une des cinq douzaines de peintures illustrant son fantasme quaker d'un royaume édénique pacifique sur Terre. Dans le rendu de Hicks, le pont semble avoir été fabriqué par l'homme, à partir de pierres soigneusement posées, comme s'il s'agissait d'un vestige de l'ingénierie romaine. Il comprenait également une vache blottie contre un lion placide, un agneau et d'autres animaux sauvages, un enfant et, à l'ombre de l'arche, une petite image de William Penn, fondateur de la Pennsylvanie, faisant son célèbre traité avec les Amérindiens.

Hicks est un artiste attachant mais maladroit, alors peut-être que la maçonnerie de son arc n'est qu'une mauvaise peinture. Ou peut-être s'agissait-il d'une tentative d'affirmer sa vision du potentiel de l'homme, à travers la religion, à pacifier le monde en comblant ses différences.

L'histoire de la publicité continue sous la publicité

Sa peinture capture le profil légèrement déséquilibré de l'arc, qu'il connaissait grâce à une image incluse sur une carte populaire de 1822 des États-Unis. Cette vue légèrement bossue, dans laquelle l'ouverture semble pencher vers la droite, est devenue un tic visuel pour les artistes, presque comme un nez distinctif, un double menton ou un front haut pourrait être utilisé pour créer une caricature immédiatement reconnaissable d'un homme politique célèbre. Il est particulièrement prononcé dans un motif de papier peint fantaisiste de 1835, en provenance de France, qui comprenait le pont et les chutes du Niagara, liés géologiquement à un tramway tiré par des chevaux offrant une vue sur les deux.

Les peintres de l'Hudson River School avaient-ils un côté sombre ?

quand est-ce que juan gabriel est mort

Le rendu le plus célèbre et peut-être le plus durable sur le plan artistique était la peinture de Church de 1852, qui figurait également en bonne place dans le Smithsonian American Art Museum. Exposition Alexander von Humboldt (à voir jusqu'au 11 juillet, bien que moins la peinture de l'église). Church a choisi une vue familière, d'en bas, avec un peu de ciel et de verdure visible à travers l'arc, mais il a également obtenu les ombres et l'éclairage d'une manière qui satisfera tous ceux qui ont vu l'arc en personne.

L'ajout d'interprétation distinctif de Church était un petit tableau sous le pont, avec un guide afro-américain soulignant les caractéristiques de la scène à une femme assise. En 1852, il ne s'agissait pas d'une histoire narrative fortuite, mais d'une référence révélatrice à la fracture fondamentale et au péché fondateur de la république - l'esclavage - qui définissait la société de plus en plus agressive, belliqueuse et inhumaine des États du Sud. La peinture à grande échelle de 1857 de Church représentant les chutes du Niagara est souvent interprétée comme une métaphore du déluge de violence politique qui semblait inévitable juste avant la guerre de Sécession ; sa vision de Natural Bridge suggère qu'il a pressenti le conflit à venir encore plus tôt, comme un passage nécessaire mais obscur par lequel le pays doit inévitablement passer.

Lors des manifestations de George Floyd, une caméra de télévision capture une vérité accidentelle

Nous ne savons pas ce que dit l'homme afro-américain en pointant du doigt l'arche au-dessus. Lorsque je me tenais à peu près au même endroit que ces deux personnages, je pensais à certaines des fins distinctement vénales auxquelles nous mettions notre amour soi-disant désintéressé de la beauté naturelle. Pour Jefferson, le plus esthétiquement sophistiqué et personnellement illusionné de la première élite politique américaine, Natural Bridge était de la propagande, une belle chose qui pourrait détourner l'attention européenne de la laideur au cœur du projet américain, une laideur dans laquelle il était pleinement impliqué.

hawaii cinq 0 acteur décède
L'histoire de la publicité continue sous la publicité

J'ai passé une grande partie de la pandémie à regarder, en temps réel, la dissolution nécessaire du sens auto-glorifiant et innocent de la nation de son histoire et de son objectif. Pendant un instant, j'ai été tenté par l'offre de Jefferson : semer le doute, la déception et l'embarras civique, et embrasser la beauté de ce vieux paysage bien foulé. J'ai voulu oublier un instant le démasquage de l'exceptionnalisme américain qui circulait partout dans le pays, y compris sur les marches qui descendent vers Cedar Creek. Comment ce pays peut-il être laid quand il a de si belles vues ?

C'est à peu près la conversation que j'imagine que les personnages de Church ont. Elle à lui : Quel endroit charmant et paisible. Et lui à elle : Oui, c'est beau ici, mais juste au-delà du cadre de ce tableau que nous habitons, il y a des horreurs qu'on ne peut imaginer.

Virginia Arcadia : le pont naturel dans l'art américain Jusqu'au 1er août au Virginia Museum of Fine Arts, Richmond. vmfa.museum.

L'Amérique a besoin de nouveaux récits épiques, et ces peintres les représentent

Faith Ringgold est une artiste, activiste et prophète.

Un nouveau documentaire de musée pose certaines des questions difficiles, mais pas toutes

CommenterCommentaires GiftOutline Gift Article Chargement...