En résistant à l'attrait de la beauté d'un tueur, la série 'Preppy Murder' redonne une certaine dignité à sa victime

Robert Chambers est entouré d'essaims de médias alors qu'il quitte le tribunal lors du procès pour meurtre de Jennifer Levin. (Paul DeMaria/NY Daily News Archive via Getty Images/SundanceTV)

Par Hank Stuever Rédacteur en chef pour Style 11 novembre 2019 Par Hank Stuever Rédacteur en chef pour Style 11 novembre 2019

À en juger par les regards vides que je reçois de certains de mes jeunes collègues lorsque les mots meurtre BCBG apparaissent, il semblerait que ce moment combustible de la culture américaine des tabloïds se soit évanoui dans l'histoire plus que je n'aurais pu le deviner. (Jennifer Levin ? Robert Chambers ? La main rouge de Dorrian ? Non ? Rien ?)

Mais comme nous l'a rappelé l'année dernière les audiences de confirmation de la Cour suprême du juge Brett M. Kavanaugh, les années 1980 ne sont jamais aussi loin que nous le souhaiterions, et elles sont plus qu'un simple musée de Reaganomics et de jambières rose vif. Ils portent également des blessures psychiques et des moments décisifs, en particulier sur les sujets du crime et du genre.



À l'époque, nous nous débattions avec des concepts tels que le viol par une connaissance et les agressions de routine. Nous en savions peu sur la violence à l'égard des femmes au sein de nos propres cercles sociaux, à part l'idée occasionnelle que certains crimes pourraient en quelque sorte être la faute de la femme. Une forme de slut-shaming, comme on l'appelle maintenant, a accueilli la nouvelle qu'une jeune femme en jupe courte qui est restée trop tard dans un bar de Manhattan et est partie avec un charmant monstre s'est retrouvée à moitié nue et morte sous un arbre dans le lieu le plus public de la ville.

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Ces thèmes confèrent une résonance nouvelle et nécessaire à The Preppy Murder : Death in Central Park, la mini-série documentaire des réalisateurs Ricki Stern et Annie Sundberg, souvent racontée et captivante, qui réexamine la mort en août 1986 de Jennifer Levin, 18 ans, et la suite, dessinée -hors couverture médiatique et procès de son meurtrier avoué, Robert Chambers, alors âgé de 19 ans, qui a affirmé l'avoir étranglée tout en se défendant de ses avances.

Diffusé sur trois nuits à partir de mercredi sur AMC et Sundance TV, The Preppy Murder (produit par Robert Friedman) tire pleinement parti de nos envies actuelles de récits méticuleusement rythmés de vrais crimes, une obsession que je trouve ces derniers temps décourageante et contre-productive, presque à la limite sur répugnant. La télévision d'aujourd'hui regorge de meurtres, de meurtres, de meurtres, de conteurs encore trop souvent obsédés par la chair de poule qui commet les crimes. Les victimes (et leurs survivants en deuil) sont utiles principalement pour leurs larmes.

Richard Bull cause de la mort

Pourtant, même moi, j'admets que l'affaire Levin reste une histoire fascinante, déchirante et – comme le souligne cette série – exaspérante. L'histoire évoque encore puissamment les sous-textes éternels sur la classe et le contexte économique (centre-ville et centre-ville ; juif et catholique ; ressentiment des cols bleus à l'égard des privilèges des cols blancs ; désir sexuel féminin pesé contre la libido masculine intitulée), et à bien des égards, il présageait une grande partie du cadre narratif de nos émissions policières et podcasts modernes, de Law & Order en avant. L'étranglement de Levin sert également de préquelle étrange à l'attaque du jogger de Central Park en 1989 et au meurtre de Nicole Brown Simpson en 1994.

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Cependant, ce documentaire est plus qu'une rétrospective sordide, et il bénéficie grandement du recul collectif de plus de 30 ans. Stern et Sundberg, qui ont déjà réalisé des films sur Roe contre Wade et la carrière des derniers jours de Joan Rivers, traitez ici sérieusement le premier élément des affaires en retard, qui est de nous dire qui était Levin, en plus d'un cadavre avec d'horribles contusions d'étranglement sur son cou. Ils restaurent des détails légitimes sur ce à quoi elle ressemblait et à quel point elle était aimée et admirée.

La mère de Levin, Ellen, et sa sœur aînée, Danielle, donnent une image plus complète d'une adolescente décalée, amusante et élégante qui préférait l'excitation du Manhattan des années 80 plus proto-hipster; elle a choisi de vivre avec son père dans son appartement de SoHo jusqu'au lycée, mais elle a été attirée socialement par l'Upper East Side, où elle s'est fait un cercle d'amis qui ont tous fréquenté les écoles préparatoires d'élite de New York.

Le documentaire approfondit le mode de vie de ces enfants, un peu comme les films pour adolescents exubérants de la journée – des parents riches partis pour le week-end, laissant des opportunités pour des fêtes sauvages, la consommation de drogue et la consommation d'alcool par les mineurs. Un restaurant et un pub sur la Second Avenue, Dorrian's Red Hand, était le lieu de rencontre des enfants BCBG, leur servant de l'alcool lorsqu'on leur présentait leurs fausses pièces d'identité de mauvaise qualité.

The Preppy Murder a un intérêt profond et constant pour cette époque et cette atmosphère : à quoi ressemblaient les enfants, comment ils parlaient, ce qu'ils ressentaient, à quoi ressemblait New York. Les meilleurs amis de Levin, toujours en deuil, sortent leurs vieux annuaires et calendriers, comme s'ils avaient désespérément voulu raconter son histoire pendant toutes ces années. C'était comme un moment du 11 septembre, se souvient Peter Davis, qui avait accueilli Levin dans la maison d'été de ses parents à Southampton le week-end avant sa mort. Cela a vraiment bouleversé ma vision du monde et de la vie – et de la sécurité.

Pourtant, lorsque vous recherchez le nom de Levin sur Google aujourd'hui, Robert Chambers apparaît en premier à la place. Le documentaire réexamine la rapidité avec laquelle les détectives de la police se sont concentrés sur lui le matin où le corps de Levin a été retrouvé. C'est le cas le plus simple au monde, se souvient le détective principal, Mike Sheehan. Mais je n'en avais aucune idée.

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Nous regardons une vieille cassette vidéo en tant qu'assistant du procureur de district, interviewant Chambers en détention, taquine une demi-confession invraisemblable. Chambers dit qu'il a agi en état de légitime défense, saisissant Levin par le cou après qu'elle l'ait agressé. Il raconte qu'elle n'était qu'une fille qu'il avait rencontrée plus tôt cette année-là et qui l'avait contacté à plusieurs reprises; il a dit qu'ils avaient eu des relations sexuelles trois fois auparavant.

L'affaire a rapidement pris feu bien au-delà de New York, captivant certains d'entre nous qui se trouvaient à l'université à l'époque. Les téléspectateurs qui se souviennent parfaitement de ces détails sauront déjà à quel point l'histoire tournait autour de la beauté de Chambers : les yeux bleus, la mâchoire ciselée, les cheveux. Lors de sa première promenade criminelle, se souvient la journaliste de la télévision locale Rosanna Scotto, tout le monde dans la salle de rédaction s'est arrêté net.

Il est étonnant maintenant de penser à quel point la beauté d'un tueur présumé pourrait changer la perception du public, mais c'est le cas. L'avocat de la défense agressif de Chambers, feu Jack Litman, a encouragé les journalistes à blâmer Levin pour sa propre mort violente en insinuant qu'elle tenait un journal sexuel personnel et était contrarié que Chambers ne veuille pas être son petit ami. Dans la couverture télévisée de l'époque, on voit des jeunes femmes déplorer le comportement de Levin. Selon le film, les responsables de l'église catholique ont aidé la famille Chambers à verser la caution de Robert ; le film explore également les liens entre Chambers et Theodore McCarrick, le cardinal défroqué accusé d'avoir abusé sexuellement de mineurs et de séminaristes.

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À travers tout cela, la famille et les amis de Levin ne pouvaient que regarder avec désespoir le procès s'éterniser et se terminer par un accord de plaidoyer en avril 1988. Chambers a fini par purger les 15 ans de cette peine; il a été libéré en 2003 et a été renvoyé en prison en 2008 pour vente de drogue, où, selon le film, il restera jusqu'en 2024 au moins.

Linda Fairstein, l'ancienne procureure de Manhattan qui a été vilipendée par tout l'intérêt récent suscité par la condamnation d'adolescents innocents dans l'affaire du jogger de Central Park, retrouve peut-être ici un peu de sa stature, rappelant en détail la frustration de rappeler au monde que c'était toujours sur le meurtre d'une jeune femme, pas sur le sort d'un criminel fringant.

C'est pourquoi nous sommes tous ici, n'est-ce pas ? demande Jessica Doyle, qui était la meilleure amie de Levin. Se souvenant que son amie était jugée pour avoir voulu avoir des relations sexuelles, le dégoût de Doyle est brut et pertinent. C'est honnêtement ce dont nous devons traiter ici, dit-elle.

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Il y a aussi une leçon à tirer pour les fabricants et les consommateurs du véritable complexe industriel du crime : si vous ne faites que rejouer l'horreur de tout cela, vous ne faites que raviver et aggraver les dommages émotionnels. Si, toutefois, vous dirigez avec empathie plutôt que simplement par curiosité médico-légale, vous pouvez laisser entrer un peu de lumière et découvrir bien plus.

Le meurtre BCBG : la mort à Central Park (cinq heures) une mini-série documentaire de trois nuits sera présentée mercredi à 21 h. sur AMC et Sundance TV.

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