Romancing the Throne Comment les femmes amoureuses ont illuminé la cour du Roi Soleil.

« Les rois ne manquent de rien d'autre que des plaisirs d'une existence privée », observait le moraliste du XVIIe siècle Jean de La Bruyère à propos du dévouement dévorant de Louis XIV au devoir royal. Pour le monarque qui déclara « Je suis l'État », la distinction entre public et privé avait peu de sens. Pour consolider son pouvoir, Louis XIV concevait toutes ses actions (des plus petites décisions vestimentaires aux plus grandes entreprises militaires) comme des démonstrations de puissance politique. Même son surnom immuable, « le Roi Soleil », qui évoque sa posture stratégique d'Apollon, atteste de la difficulté de dissocier l'homme de son éblouissant masque royal.

Parler de « l'existence privée » de Louis XIV semblerait donc être une contradiction dans les termes, pourtant le nouveau livre intéressant d'Antonia Fraser,L'amour et Louis XIV,propose de faire exactement cela. L'auteur deMarie-Antoinette : le voyageet bien d'autres biographies, Fraser souligne que cette incarnation vivante de l'absolutisme était aussi un homme de chair et de sang, doté d'un « œil vagabond » incorrigible. A l'instar de l'excellent ouvrage récent de Simone Bertière sur la mère, l'épouse et les nombreuses maîtresses de Louis XIV, le somptueusement illustréL'amour et Louis XIVse concentre sur la diversité des femmes qui ont « illuminé la cour du Roi Soleil ».

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Diverse est le maître mot ici, car ces femmes n'avaient pas grand-chose en commun en dehors de l'amour qu'elles portaient au souverain. Bien qu'elle n'explique pas ce qui (à part cet œil vagabond) a poussé Louis XIV à se sentir si « plein de romance » envers tant de types différents de femmes, Fraser offre un aperçu captivant de cette distribution variée de personnages, à commencer par sa mère, le 'féroc[ly] maternelle' Anne d'Autriche. Selon Fraser, la dévotion d'Anne envers son fils aîné – qui devint Louis XIV en 1643, à l'âge de 4 ans – l'imprégnait d'un sentiment de « générosité et de courtoisie envers les femmes » qui caractériserait ses relations ultérieures avec la gent féminine.



L'histoire de Fraser est intéressante, cependant, précisément parce qu'elle contredit cette affirmation. En tant que roi, Louis XIV était loin d'être le seul à s'éloigner du lit conjugal, mais ses badinages, menés avec un égoïsme presque impitoyable, minaient à chaque instant sa « générosité et sa courtoisie ». À l'adolescence, il a brusquement mis fin à sa première histoire d'amour – avec un garçon manqué « spritement » nommé Marie Mancini – lorsqu'il s'est rendu compte qu'il ne pouvait pas honorer sa promesse de l'épouser. Brisant sa parole et le cœur de Marie, il épousa à la place l'infante espagnole Marie-Thérèse en 1660. Cette union à motivation politique n'apporta le bonheur à aucun des jeunes mariés. Comme le découvrait le jeune Louis XIV, en matière de royauté, « les plaisirs d'une existence privée » étaient hors de propos.

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Néanmoins, le monarque recherchait ce plaisir là où il le pouvait - en dehors des limites du mariage. Trouvant sa femme « ni gracieuse ni séduisante », il développa d'abord le béguin pour son élégante belle-sœur, Henriette-Anne, puis tomba amoureux de Louise de La Vallière, une sage de 17 ans qu'il avait fiancée. pour l'aider à dissimuler son affaire « incestueuse ». Fidèlement catholique, Louise a compris que « le sexe hors mariage met une personne dans un état de péché ». Elle supplia son prétendant d'avoir « pitié de ma faiblesse ! -- mais en vain. « Le roi, après une durée de siège appropriée, n'a montré aucune pitié.

Louis XIV se montra en effet impitoyable. Après avoir engendré deux enfants de Louise, le roi l'a abandonnée pour Athénaïs de Montespan, « incroyablement beau », sexuellement aventureux. (Dévastée, Louise se retira dans un couvent, un destin qui attendait également Athénaïs.) Depuis qu'Athénaïs était marié, son implication avec Louis XIV était qualifiée de «double adultère». (Son mari indigné menaçait de lui donner une maladie vénérienne pour qu'elle infecte le roi.) Les chefs religieux et les membres les plus pieux de la cour se tordaient les mains sur le danger que cette affaire faisait peser sur le salut du roi. Mais si son libertinage a provoqué des ondes de choc majeures parmi la population en général (comme sous son successeur Louis XV et comme le suggèrent certaines des gravures satiriques reproduites dans ce livre), Fraser n'en fait pas mention.

Le roi lui-même, cependant, finit par comprendre que ses ébats pécheurs ne pouvaient pas durer éternellement. En 1675, il remplace Athénaïs par une veuve dévote profondément « intéressée par le « projet » du salut de Louis » : Françoise Scarron, plus tard Madame de Maintenon. Probablement marié lors d'une cérémonie religieuse secrète, le couple a réintroduit la ferveur religieuse dans la vie de la cour. Louis XIV, cependant, aspirait toujours à un débouché pour ses énergies amoureuses. Dûment, il a trouvé une 'dernière grande passion' dans la vive Adélaïde de Savoie, 10 ans, mariée à son petit-fils en 1696. Bien que la relation du roi avec Adélaïde ait été platonique, sa mort prématurée en 1712 a laissé en lui 'un vide terrible que rien ne [pourrait] remplir.' Il mourut, brisé, trois ans plus tard, après avoir dit à Françoise : « Vous n'avez rien, Madame.

C'était vrai; le penchant de longue date du roi à l'amour ne lui avait apporté, ainsi qu'à ses femmes, que du chagrin. À ce stade, Fraser écrit dans l'un des moments les plus élégiaques et humanisants de son récit parfois superficiel : 'Il est difficile de croire qu'il restait beaucoup de son cœur'. ·

Caroline Weber, professeure agrégée de français au Barnard College, est l'auteur de 'Queen of Fashion: What Marie Antoinette Wore to the Revolution'.

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