SCIENCE

L'INVENTION PAR LA CONCEPTION Comment les ingénieurs passent de la pensée à la chose Par Henry Petroski Harvard University Press. 242 pp. $24.95 L'INVENTION est la mère des nécessités matérielles -- un fait qui est trop facilement oublié. Emballé dans la commodité, nous pensons rarement que chaque aluminium que nous pouvons avaler, fermeture à glissière que nous tirons ou changeons que nous retournons représente des centaines d'heures d'efforts anxieux, des dizaines d'échecs et, enfin, un triomphe obstiné de l'ingéniosité humaine. Le dernier livre d'Henry Petroski est destiné à remédier à cette lacune. L'ingénieur-historien de l'Université Duke (et célèbre auteur de The Pencil and The Evolution of Useful Things) examine neuf catégories d'objets de notre vie quotidienne et extrait « les leçons technologiques dans même les objets les plus simples ». Nous apprenons que la forme et la structure du trombone commun découlent de décennies de compétition furieuse techno-darwinienne entre des dizaines d'alternatives, dont certaines merveilleusement baroques. Nous voyons comment le crayon « plomb » n'aurait peut-être jamais atteint son ubiquité robuste sans les travaux de Galilée sur la force du porte-à-faux ou les expériences de chimie modernes qui ont amélioré la liaison de la colle entre le plomb et le bois. (En effet, les ingénieurs se demandent toujours pourquoi les pointes de crayon cassées - connues sous le nom de BOPPS - 'sont presque identiques en taille et en forme'.) Petroski se penche sur la création de la fermeture à glissière (par 'un individu corpulent qui en avait assez de se pencher pour chausser ses bottes hautes'), la boîte à déclic (une étude exquise dans l'art de l'ingénierie des ruptures de métal), le télécopieur, la cellule du Boeing 777, de nombreux gratte-ciel et l'étonnante acrimonie saga du Bay Bridge de San Francisco. À la fin, le lecteur conviendra avec enthousiasme que « les choses les plus simples peuvent contenir autant de mystère et fournir autant de leçons sur la nature de l'ingénierie que les plus complexes ». -- Curt Suplee PENSÉE CONTAGION Comment la croyance se propage dans la société Par Aaron Lynch Basic Books. 192 pp. 24 $ UNE HISTOIRE fait le tour, quelque chose sur un grand magasin facturant 250 $ à un client pour une recette de biscuits aux pépites de chocolat ou sur un missile qui aurait causé le crash du vol TWA 800. Ceux qui l'entendent racontent l'improbable mais conte alléchant à des amis ou le diffuser sur Internet ou le glisser à Pierre Salinger. « Légendes urbaines », nous les appelons. Mais de plus en plus, les gens utilisent le terme « mèmes » pour ces idées ayant une vie propre, des notions qui semblent se reproduire et se propager à travers les populations comme le font les virus. Le concept puissant a été inventé par le biologiste évolutionniste Richard Dawkins dans les dernières pages de son livre de 1976 Le gène égoïste, et Douglas R. Hofstadter et Daniel C. Dennett l'ont développé. Le nouveau livre d'Aaron Lynch examine systématiquement l'épidémiologie des pensées, des croyances religieuses aux fétiches sexuels. Les « ideaux » autoproclamés de Rush Limbaugh, dit Lynch, sont des incubateurs de mèmes par choix. Le régime yo-yo, suggère-t-il, est si courant parce que quelqu'un qui réussit à perdre du poids et le maintient n'est invité à partager sa technique que pendant un certain temps, mais ceux qui perdent du poids encore et encore ont plus d'opportunités de diffuser leurs méthodes défectueuses. (C'est une façon fascinante de voir pourquoi l'échec réussit, mais c'est un double gain logique quand une simple plongée fera l'affaire : c'est juste difficile de garder du poids, quelle que soit la méthode de régime que vous choisissez.) Lynch, un physicien de formation, a écrit un livre densément argumenté, lent malgré sa relative brièveté. Il est surprenant qu'il ne consacre pas un chapitre à Internet, le moyen le plus efficace de transmission des mèmes à ce jour et l'un des meilleurs médias pour démystifier les légendes urbaines. Mais le livre est intrigant et ses idées ne manqueront pas de se répandre. -- John Schwartz MERVEILLES SANS PEPINE Par Richard Conniff Henry Holt. 256 pp. 25 $ MOUCHES, sangsues, fourmis de feu, calmars géants, libellules, mygales, puces, coléoptères, vers, moustiques, mites, anguilles visqueuses : en se concentrant sur cette douzaine amusante, Richard Conniff illumine de manière engageante le monde des invertébrés. Et de peur que quiconque ne considère les créatures sans épine comme marginales ou étranges, Conniff déclare d'emblée qu'elles constituent plus de 99,5 % de toutes les espèces animales. « Un vaisseau spatial visitant la planète bleue », écrit-il, « les prendrait, pas nous, comme les terriens typiques ». Le livre ne traite aucun de ses sujets comme des charmeurs câlins. Conniff admet qu'il est énervé par les capacités de morsure des moustiques et des fourmis de feu, et dégoûté par les vomissements prodigieux des mouches et la boue qui s'écoule des pores des anguilles visqueuses. Mais il est également ébloui par les capacités évolutives des invertébrés, et il les décrit avec suffisamment de clarté et de bonne humeur pour charmer un entomophobe. Pour faire battre ses ailes deux fois plus vite que celles du colibri le plus rapide, une mouche utilise des systèmes de muscles complémentaires sur sa section médiane. La trompe du moustique, qui n'est pas une simple aiguille hypodermique, contient « six instruments tranchants . . . tous plus fins que des cheveux : deux tubes, deux lancettes et deux couteaux dentelés », écrit-il. 'Avec cet instrument redoutable, le moustique réalise un chef-d'œuvre de saignée (du grec pour couper les veines'). Les cycles de reproduction de nombreuses espèces de puces sont programmés pour coïncider avec ceux de leurs hôtes. Les puces de lapin, par exemple, s'assemblent sur les oreilles d'une femelle gravide. «Dix jours avant qu'elle n'accouche, ils prélèvent une explosion d'hormones dans son sang. Ces hormones incitent les puces à atteindre la maturité sexuelle juste au moment où le lapin est sur le point d'accoucher. Les reportages vigoureux de Conniff nous emmènent non seulement dans les déserts, les rivières et les forêts tropicales où les chercheurs collectent leurs spécimens sans épines, mais aussi dans la propre maison de l'auteur. Là, il mène des expériences informelles mais pointues avec des mouches, des vers et d'autres créatures. Les résultats de ceux-ci ne modifieront pas le cours de la science des invertébrés, mais ils ajoutent de belles touches à un livre qui montre que ce domaine est vraiment merveilleux. -- Kevin McManus L'HÉRITAGE TOXIQUE DE NOS ENFANTS Par John Wargo Yale University Press. xxx pp. 30 $ DANS CE LIVRE John Wargo soutient de manière convaincante qu'une refonte à grande échelle de la réglementation et de la gestion des pesticides et autres produits chimiques toxiques aux États-Unis est absolument nécessaire. Wargo, professeur agrégé à l'Université de Yale, documente les nombreuses insuffisances des méthodes existantes utilisées par le gouvernement pour contrôler les pesticides. Par exemple, il souligne que tandis que près de 10 milliards de bananes sont expédiées aux États-Unis chaque année, la Food and Drug Administration prélève chaque année seulement environ 167 bananes pour les résidus de pesticides. Wargo identifie d'autres défauts dans la surveillance gouvernementale des pesticides, notamment le fait que la plupart des licences pour les milliers de produits chimiques actuellement utilisés sur les aliments ont été accordées avant que les scientifiques aient les moyens adéquats de déterminer l'effet que ces produits chimiques pourraient avoir sur la santé humaine. De nouvelles méthodes pour effectuer de telles déterminations soulignent la nécessité d'un examen massif des substances autorisées, dit-il. L'une des raisons pour lesquelles un tel examen est si urgent, soutient-il, est que les enfants sont profondément vulnérables aux risques posés par les pesticides, comme le cancer. S'appuyant sur un rapport révolutionnaire de 1993 sur l'exposition des enfants aux pesticides par l'Académie nationale des sciences, il fait valoir que le niveau de produits chimiques que les enfants sont actuellement autorisés à consommer est beaucoup trop élevé. Wargo fournit une excellente introduction à l'histoire de l'utilisation des pesticides aux États-Unis, y compris l'histoire de la façon dont les épidémies internationales de paludisme pendant et après la Seconde Guerre mondiale ont conduit à l'utilisation généralisée du DDT, ouvrant la porte à l'autorisation de centaines d'autres pesticides dans ce pays dans l'après-guerre. Plus un texte technique et historique qu'un tourne-page, ce livre peut être trop académique pour certains lecteurs. Mais il devrait s'avérer une excellente ressource pour ceux qui s'intéressent à l'industrie chimique, à l'environnement ou aux tendances de la santé humaine. -- Gary Lee MAINS PRIVILÉGIÉES Une vie scientifique Par Geerat Vermeij W.H. Homme libre. 279 pp. 23,95 $ Une personne aveugle peut-elle faire carrière en science? En psychologie, peut-être, et peut-être en physique théorique. Mais on douterait que ce soit possible en biologie. Geerat Vermeij est la preuve que cette intuition est fausse. Il est un biologiste de l'évolution de classe mondiale, professeur à l'Université de Californie à Davis et actuellement titulaire d'un prix MacArthur 'Genius'. Il est également totalement aveugle, en raison d'une forme rare de glaucome, depuis l'âge de 3 ans. Vermeij a trouvé un domaine où le toucher est aussi bon que la vue - l'étude des coquillages, la signification de leurs formes et l'histoire de l'évolution. de leurs occupants. Cette autobiographie est son histoire extraordinaire et fascinante. Vermeij, qui a maintenant 50 ans, est né aux Pays-Bas et est arrivé aux États-Unis à l'âge de 9 ans. Ses parents étaient particulièrement dévoués à la proposition selon laquelle il devrait faire tout ce que les enfants voyants faisaient, et le système scolaire de la ville du nord du New Jersey. où ils vivaient étaient essentiellement d'accord. (L'Amérique s'est montrée moins favorable aux espoirs personnels des parents, et ils ont finalement immigré en Europe.) Vermeij est allé à Princeton avec une bourse, puis à Yale pour ses études supérieures. Avec l'aide d'assistants rémunérés, de collègues scientifiques et, éventuellement, de sa femme, il a effectué des travaux sur le terrain dans le monde entier, collectant, sentant, sentant et écoutant sur des dizaines de rivages éloignés (et parfois dangereux). Il y avait du scepticisme et une certaine résistance à chaque étape mais très peu de préjugés stupides. La force de sa réussite, semble-t-il, a ouvert presque toutes les portes qu'il a voulu franchir. Vermeij a réussi en biologie, en partie parce que l'histoire personnelle d'un mollusque et l'histoire de son espèce sont écrites dans sa coquille. En comparant la conception de la coquille et les preuves de prédation chez des spécimens de nombreuses niches écologiques différentes, il a pu en déduire beaucoup sur les stratégies évolutives de cette grande et importante partie de la faune terrestre. Le domaine de Vermeij est l'un des rares en biologie où l'expérimentation est moins importante que l'observation. Privileged Hands regorge de descriptions vivantes du monde naturel et rend hommage à la merveilleuse complexité du mollusque. Mais le livre parle également (bien que peut-être moins consciemment) de la bonté de la vie humaine sur terre. Il s'agit de parents altruistes, d'enseignants du primaire dévoués, d'agences gouvernementales généreuses, d'amis patients et serviables - et de l'incroyable volonté d'une personne d'apprendre, de travailler et de découvrir. -- David Brown Les critiques ont écrit sur la science pour le CBW. LÉGENDE : La guêpe Pepsis est appelée faucon tarentule car elle chasse les tarentules pour que sa progéniture se nourrisse LÉGENDE : La guêpe Pepsis pond un seul œuf dans les tissus mous de la tarentule où la larve se développe et dîne sur l'araignée vivante aussi longtemps qu'un mois