Dans « Shaking the Gates of Hell », le fils d'un prédicateur examine la culture du silence de son église sur les droits civils

ParWendy Smith March 13, 2021 at 9:00 a.m. EST ParWendy Smith March 13, 2021 at 9:00 a.m. EST

Lorsque John Archibald a remporté le prix Pulitzer pour ses chroniques de Birmingham News en 2018, la citation disait, Pour un commentaire lyrique et courageux qui est enraciné en Alabama mais a une résonance nationale en examinant les politiciens corrompus, en défendant les droits des femmes et en dénonçant l'hypocrisie. Archibald rejette cette évaluation dans son livre de questions et de quêtes Secouer les portes de l'enfer , un mélange fascinant de mémoires de famille et de calcul moral. Je suis un lâche, écrit Archibald. Ma chaire est un stylo. Il est destiné à provoquer et à remettre en question, mais cela ne dépend pas des dîmes et de la diplomatie et des mégots dans les bancs.

Il fait un contraste avec son père, un pasteur méthodiste blanc dont le silence de la chaire pendant les années les plus violentes des luttes pour les droits civiques trouble son fils alors qu'il regarde en arrière du point de vue de l'âge mûr. Je crois que papa craignait de perdre sa congrégation, écrit Archibald, qu'il valait mieux avoir une influence subtile que le rejet pur et simple. Des ministres méthodistes qui parlaient ouvertement de justice raciale ont été envoyés dans de minuscules églises dans des villes reculées, tandis que son père progressait régulièrement grâce à des affectations dans le nord de l'Alabama à un poste souhaitable à Decatur. Là, il a commencé à prêcher davantage sur les droits civils – des sermons calmes, en prenant soin de ne pas s'aliéner les paroissiens qui se considéraient comme de bons chrétiens tout en ignorant ou même en tolérant la terreur policière déclenchée contre les Afro-Américains qui ont osé revendiquer leurs droits légaux.

Cela semblait trop peu, trop tard à Archibald à l'âge de 50 ans, lorsque peu de temps après la mort de son père, il relut les paroles mesurées mais accablantes du révérend Martin Luther King Jr. dans Letter from a Birmingham Jail : J'ai senti que les ministres, prêtres blancs et les rabbins du Sud seraient parmi nos plus puissants alliés, écrivit King en 1963 (l'année de la naissance d'Archibald). Au lieu de cela trop. . . ont été plus prudents que courageux et sont restés silencieux.



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Quiconque serait tenté de conclure avec suffisance que l'hésitation à faire des vagues ou à se faire des ennemis est une chose du passé - ou simplement du Sud - sera rapidement corrigé par Archibald : vous pouvez le voir aujourd'hui, comme alors, lorsque les manifestants manifestent contre les tirs de la police ou les l'injustice ou la négligence du gouvernement, commente-t-il. Les modérés bien nantis appellent à l'ordre, à la paix et à la prudence. . . le silence persiste.

Le révérend Archibald a gardé John dans les écoles publiques de Decatur après leur intégration ordonnée par le tribunal en 1970 et a inscrit son fils dans une meute intégrée de louveteaux. Votre père était du bon côté, a déclaré à Archibald un ministre noir de Decatur, affirmant que l'éducation des Blancs du Sud était aussi importante que l'activisme en première ligne. Archibald n'est pas forcément convaincu. Mes parents ont martelé à leurs enfants que tout le monde – tout le monde – avait droit à l'amour, au respect et à la justice que nous tenions pour acquis, écrit-il. C'étaient des gens de bonne volonté. . . . Et si cela ne suffisait pas ? Son livre est une tentative de répondre à cette question.

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Au début, il semble étrange que les réflexions d'Archibald sur le silence de son père soient entremêlées avec un souvenir affectueux, souvent très drôle, de grandir comme le plus jeune de quatre dans un clan qui valorisait l'aventure et les activités de plein air - à tel point que quelqu'un est presque mort à chaque l'un de nos voyages en camping. Mais ces histoires mettent en lumière la contradiction entre la prudence du révérend Archibald concernant le soutien public aux droits civils et la leçon qu'il a donnée en privé à ses enfants : les grands souvenirs de la vie étaient ceux qui comportaient le plus de risques. Les souvenirs personnels d'Archibald démontrent de manière frappante les conflits vécus par des personnes enracinées dans les valeurs traditionnelles au cours d'une période de changement social rapide, lorsqu'une interprétation libérale de ces valeurs offense leur communauté conservatrice.

Cela était particulièrement évident après la sortie du frère aîné d'Archibald, Murray, dans les années 1970. (L'homme qu'il a ramené à la maison, qui est devenu son mari en 2013, était un Eagle Scout et un membre de la fraternité qui jouait au football universitaire.) Ses parents ont embrassé Murray sans réserve, mais les sermons de son père se limitaient à des paraboles sur le fils prodigue et l'amour inconditionnel. . Archibald admet qu'il n'était pas plus ouvert à propos de son frère gay quand il est allé à l'université : je n'ai tout simplement jamais trouvé de raison d'en parler. . . c'est ainsi que fonctionne le silence, je suppose. Vous trouvez de bonnes raisons, de belles raisons, des raisons parfaitement raisonnables de ne rien dire du tout, de défendre ce que sont les choses.

Un sudiste qui a abandonné la cause perdue

Le but d'Archibald n'est pas de nous battre nous-mêmes ou les gens que nous aimons pour les échecs du passé, mais d'apprendre d'eux et de faire mieux. Peu de temps avant sa mort, le révérend Archibald a dit à son plus jeune fils qu'il était fier d'avoir écrit sur l'injustice raciale dans ses colonnes de journaux. Je me dis que c'est sa bénédiction de dire les choses qu'il n'a jamais été assez à l'aise pour dire, écrit Archibald. Je pardonne à mon père. Au moins, il considérait tous comme ses voisins et les aidait comme il pouvait. Je pardonne moins à l'église.

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Archibald a quitté l'Église méthodiste en 2019 après avoir renforcé son interdiction du mariage homosexuel et des membres du clergé homosexuel, comparant amèrement le langage utilisé par les traditionalistes avec celui utilisé dans les années 1950 pour justifier le maintien de la ségrégation dans l'église. Murray est resté, choisissant la voie de leur père pour travailler pour le changement de l'intérieur. Aucune des deux décisions n'a été facile. Le récit honnête d'Archibald sur le parcours d'une famille à travers les révolutions des droits civiques et des droits des homosexuels montre clairement qu'il n'y a pas de décisions faciles - ou de réponses - lorsqu'on est aux prises avec des problèmes de foi et de justice sociale.

Wendy Smith est l'auteur de Real Life Drama: The Group Theatre and America, 1931-1940.

Secouer les portes de l'enfer

À la recherche de la famille et de la vérité dans le sillage de la révolution des droits civiques

Par John Archibald

Étalon. 320 p. 28 $

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