« Small Great Things » est le roman le plus important que Jodi Picoult ait jamais écrit

Petites grandes choses est le roman le plus important que Jodi Picoult ait jamais écrit. Franc, inconfortablement introspectif et juste sur les gros titres du jour, il mettra au défi ses lecteurs.

(Ballantine)

La protagoniste, Ruth Jefferson, est infirmière en travail et accouchement depuis plus de 20 ans. Elle est veuve – son mari a été tué alors qu'il servait en Afghanistan – et son fils, Edison, est un étudiant d'honneur. Elle est également afro-américaine vivant dans une zone très blanche du Connecticut et est le seul membre du personnel noir de la maternité de l'hôpital où elle travaille.

Pour survivre dans ce monde blanc, Ruth s'est convaincue que la race n'a pas d'importance. Je traite les gens comme je veux être traité, dit-elle, en fonction de leurs mérites individuels en tant qu'êtres humains, et non de leur teint. Ainsi, lorsque les suprémacistes blancs Turk et Brittany Bauer refusent de permettre à Ruth de s'occuper de leur nouveau-né et que l'hôpital acquiesce, elle est choquée.



Elle obéit, mais lorsque le bébé cesse de respirer, Ruth est la seule personne dans la pièce et elle est accusée de la mort de l'enfant.

Cette crise arrache les écailles des yeux de Ruth, et soudainement elle reconnaît le racisme et les micro-agressions qu'elle a précédemment accueillis ou ignorés : la femme qui déplace son sac à main lorsque Ruth s'approche, une collègue qui s'émerveille de la réussite scolaire d'Edison, la patiente qui assume un une jeune étudiante blanche en soins infirmiers est la superviseure de Ruth. N'ai-je jamais vraiment remarqué ces choses auparavant ? se demande Ruth. Ou ai-je été très studieux en gardant les yeux fermés ?

L'avocate de Ruth, Kennedy, remplace Picoult et nombre de ses lecteurs réguliers : une femme blanche bien intentionnée qui n'avait jamais été mise au défi de faire face à ses propres préjugés intériorisés. Parmi les nombreux narrateurs de ce roman, elle est la moins engageante, mais ses conversations avec son mari procurent un soulagement comique occasionnel dans une histoire qui peut sembler implacablement sombre.

Ruth passe du daltonien au défenseur de la conscience raciale un peu trop rapidement. Aux deux tiers du roman, elle corrige sérieusement un ami : l'esclavage n'est pas l'histoire des Noirs. Son tout le monde l'histoire, puis lui assure : Pour votre défense, vous n'en parlez probablement pas autant que moi. Mais une telle brutalité ne diminue jamais la plus grande vérité de l'histoire.

[ Non, Lionel Shriver, le problème n'est pas l'appropriation culturelle ]

Dans un roman antérieur, Chante toi à la maison (2011), qui traitait des droits des homosexuels, Picoult a été appelée pour ses portraits caricaturaux de la droite religieuse, les méchants du livre. Mais ici, elle dresse un portrait crédible et souvent sympathique de Turk Bauer, malgré ses opinions racistes odieuses. Après que son frère a été tué dans un accident de voiture, Turk a blâmé l'autre conducteur, un Afro-américain, à la fois pour la mort de son frère et pour l'effondrement de sa famille qui s'en est suivi. Enflammé par un membre d'un groupe de pouvoir blanc, la colère de Turk s'est transformée en préjugés et en haine aveugles, bien qu'il lutte avec l'absolutisme de ses croyances.

Auteur Jodi Picoult (Deborah Feingold)

Le soin que Picoult accorde à la trame de fond de Turk est une exploration réfléchie de l'idée que même les croyances les plus répréhensibles peuvent avoir leurs racines dans des émotions puissantes telles que la peur ou la colère, qui n'ont aucun remède évident. Mais l'émotion qui anime la Turquie et la Bretagne pour la majeure partie de l'histoire n'est pas la haine mais le chagrin déchirant. Ayant passé leur vie à affronter chaque obstacle avec colère et violence, ils sont impuissants après la mort de leur enfant. Même leur blâme de Ruth semble pro forma. Le découragement de Turk face à la perte de son fils, combiné à sa peur de perdre sa femme alors qu'elle glisse dans un chagrin quasi catatonique, fournit certains des moments les plus puissants du roman. Son sort est si humain, son deuil si compréhensible, qu'il est surprenant lorsqu'il nous rappelle sa croyance en la supériorité de la race blanche.

Dans une note franche de l'auteur, Picoult dit que ce roman représente sa lutte, en tant que personne blanche et privilégiée, avec des problèmes de racisme, à la fois individuel et institutionnel. J'écrivais à ma propre communauté - les Blancs - qui peuvent très facilement désigner un skinhead néo-nazi et dire qu'il est raciste. . . mais qui ne peuvent pas reconnaître le racisme en eux-mêmes. Cette difficile conscience de soi est ce qui soutient le livre lorsque l'histoire s'affaisse, forçant les lecteurs engagés à méditer sur leurs propres croyances et actions avec ces personnages.

Oui, Small Great Things est trop long, avec un milieu sinueux, une tendance au mélodrame et une fin précipitée qui semble désinvolte. Et Picoult sera assez critiquée pour les choix qu'elle a faits dans ses représentations des personnes de couleur et une simplification excessive de problèmes complexes. Mais c'est aussi excitant qu'un écrivain de haut niveau comme Picoult prenne un risque sérieux pour élargir notre conversation culturelle sur la race et les préjugés.

Eléonore Brun le roman le plus récent de La Lumière de Paris .

Le 26 octobre à 18h45, Jodi Picoult sera au Musée national d'histoire naturelle en conversation avec Lynn Neary de NPR. Pour les billets, appelez le 202-633-3030 ou visitez smithsonianassociates.org .

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Petites grandes choses

Par Jodi Picoult

Ballantine. 467 pages 28,99 $