T.C. Boyle capture l'intersection de la folie et du progrès. Cette fois, c'est le malheureux Projet Nim.

ParJake Cline 20 septembre 2021 à 8h00 HAE ParJake Cline 20 septembre 2021 à 8h00 HAE

Le nouveau roman de T. Coraghessan Boyle, Parle-moi , est le 30e livre de l'auteur en 42 ans. Il a déjà annoncé la publication de son prochain, le recueil d'histoires I Walk Between the Raindrops, pour fin 2022 et a partagé le titre d'un roman en cours, Blue Skies, sur Twitter. Les écrivains ne prennent pas de jours de congé, du moins pas les types obsessionnels compulsifs comme moi, a plaisanté à moitié Boyle dans un article récent sur son site Web.

Talk to Me n'est pas un départ. L'intrigue, sur un chimpanzé élevé comme un être humain au nom de la science, est le classique de Boyle, un écrivain dont le moteur tourne à l'intersection de la folie et du progrès. Le fait que le roman soit basé sur des événements réels, comme le sont de nombreuses histoires de cet écrivain, ne fait qu'ajouter à son air de familiarité.

L'inspiration de Boyle cette fois-ci est Project Nim, une étude de l'Université Columbia des années 1970 dans laquelle des chercheurs ont essayé d'enseigner à un jeune chimpanzé la langue des signes américaine alors qu'il vivait avec une famille humaine à New York. L'expérience fut considérée comme un échec au bout de quatre ans, et son sujet, au nom ridicule de Nim Chimpsky, fut abandonné à une vie en cage.



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Dans son récit, Boyle emmène cette histoire d'abord en Californie, plus tard au milieu du pays et parfois au-delà du point de crédibilité. La bonne nouvelle est que la narration elle-même bouge. Talk to Me est imparfait, mais ce n'est jamais ennuyeux. L'écriture de Boyle est propulsive, parfois à bout de souffle. Un passage typique : si quelqu'un lui parlait, elle répondait, certains indices exigeant certaines réponses - c'était ainsi que la société était ordonnée - mais personne ne lui parlait à part les femmes à la caisse du supermarché qui disaient « Salut » et « Passez un bon jour », et de temps en temps un de ses professeurs, mais elle avait tendance à les éviter autant que possible.

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Il s'agit d'Aimee Villard, étudiante de premier cycle en solitaire dans une université fictive de Santa Maria, en Californie (UCSM), spécialisée dans l'éducation de la petite enfance. Un jour de 1978, Aimee capte un épisode du jeu télévisé To Tell the Truth. Les panélistes tentent d'identifier un professeur de psychologie de l'UCSM qui, leur dit-on, enseignait aux singes à parler. Lorsque le vrai Guy Schermerhorn se lève et est rejoint sur scène par Sam, le jeune chimpanzé avec qui il vit dans le cadre d'un projet national d'accueil croisé, Aimee a l'impression qu'une porte qui avait été fermée toute sa vie s'était soudainement ouverte. Elle se couche cette nuit-là en rêvant de marcher main dans la main avec cette petite créature aux grandes oreilles, à la démarche clownesque et aux yeux qui disent : Me voici, viens me chercher.

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En peu de temps, Aimee passe un entretien pour être l'un des assistants de Guy, emménageant dans le logement du campus qu'il partage avec Sam et commençant une relation amoureuse avec le professeur, qui a 32 ans pour elle 21. Le véritable objet de son affection, cependant, est Sam, qui à l'âge de 3 ans peut signer plus d'une centaine de mots et en comprendre bien d'autres. Il n'a pas vu d'autre chimpanzé depuis qu'il a été enlevé à sa mère à l'âge de 2 semaines. Sam n'avait aucune idée qu'il était autre chose qu'un humain, ce qui était l'essentiel, observe Aimee.

Pour Guy, Sam est un ticket pour des choses plus importantes, comme un poste de professeur titulaire, un contrat de livre et la télévision, plus de télévision. Si seulement Guy pouvait empêcher Sam de mordre les gens au visage, son directeur de département de retirer l'université du projet et le Dr Donald Moncrief, le directeur du programme de placement croisé et le véritable propriétaire du chimpanzé, de reprendre Sam et de le vendre lui aux chercheurs biomédicaux.

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Voyez-vous où cela mène? Sinon, Boyle se rend utilement à l'incarcération de Sam dans la grange à chimpanzés de Moncrief dans l'Iowa, où l'animal terrifié attend dans la cataracte imparable et précipitée qu'Aimee le sauve du scientifique mal caricatural. Dans la scène la plus ridicule du roman, Moncrief force un chimpanzé intransigeant à embrasser sa bague, une chevalière en or ornée d'une paire de serpents entrelacés avec de minuscules rubis pour les yeux. Le dialogue qui accompagne cet acte est tout aussi inepte, et ne vaut pas la peine d'être répété ici.

Au fur et à mesure que l'histoire avance, avec Aimee et Sam en fuite, de nouvelles idées sont laissées de côté. Talk to Me ne se déroule pas seulement quatre décennies dans le passé ; c'est coincé là aussi. La lecture de ce livre peut donner l'impression d'être un coup d'arrêt à l'histoire alors que des évaluations essentielles de la relation de l'humanité avec d'autres espèces ont lieu ailleurs.

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Au cours d'une année au cours de laquelle les horreurs de l'Anthropocène deviennent de plus en plus apparentes de jour en jour, il est malheureux de rencontrer un roman qui riffe nos erreurs sans vraiment les prendre en compte. Qu'il vienne de Boyle, dont l'œuvre est riche d'avertissements provocateurs et magistraux sur le croisement de Dame Nature, est doublement décevant. Cela ne devait pas être ainsi.

Jake Cline est écrivain et éditeur à Miami.

Parle-moi

Par T.C. Boyle

Voici. 352 p. 27,99 $

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