ENTRAÎNER LE KLAN AU TRIBUNAL

UNE SAISON POUR LA JUSTICE

La vie et l'époque de l'avocat des droits civiques Morris Dees

comment écumer votre vie

Par Morris Dees avec Steve Fiffer



celui de Scribner. 355 p. 24,95 $

HOMME de courage et d'intelligence créative devenu majeur pendant le mouvement des droits civiques, Morris Dees a grandi en tant que baptiste blanc du Sud dans l'Alabama rural, écoutant de la musique gospel chantée dans les églises noires et blanches qui abordait souvent les thèmes de la rédemption, du salut et délivrance - ainsi que le péché.

Son père, fermier, Morris Seligman Dees Sr., a été nommé par son père en l'honneur d'un homme qu'il admirait, un marchand juif du siège du comté de Montgomery. Morris senior était différent de son frère, le jeune oncle Lucian de Morris, qui exploitait un magasin de campagne avec un système de double prix, un «prix blanc» pour une boîte de haricots ou un pot de mayonnaise achetés par des clients blancs et un «prix nègre» plus élevé.

Le jeune Morris a compris très tôt la différence. À l'âge de 5 ans, il a dit à une main de champ noir qui a tendu la main et lui a gentiment mais fermement dit qu'il était temps de descendre d'une mule qu'il montait : ' Espèce de nègre noir, tu ne peux pas me dire quoi faire faire.'

Comme Dees raconte l'histoire, 'Je ne le savais pas, mais papa se tenait juste derrière la mule. En un seul mouvement, il a tendu la main, m'a attrapé, m'a jeté au sol, a enlevé sa ceinture et m'a donné la première flagellation de ma vie. . . et quand il a eu fini, il m'a regardé droit dans les yeux et m'a dit : ' N'appelle jamais personne un ' nègre noir '. '

Bien que Dees, alors qu'il était étudiant en deuxième année à l'université en 1956, s'est exprimé après avoir vu une foule comprenant des dizaines de membres du Ku Klux Klans interférer avec la tentative d'entrée d'Autherine Lucy en tant que premier étudiant noir à l'Université de l'Alabama, il a prêté peu d'attention au boycott des bus qui a duré un an. à Montgomery qui a lancé la carrière du révérend Martin Luther King Jr.

Au lieu de cela, déjà marié à la première des quatre épouses, Dees a concentré son attention sur le développement de compétences créatives dans la vente par publipostage et la collecte de fonds. Lui et son camarade Millard Fuller ont développé le service de gâteaux d'anniversaire de Bama, écrivant aux parents d'étudiants et livrant 350 gâteaux d'anniversaire par mois sur le campus, avec un profit de 3 $ sur chaque gâteau.

Après l'école de droit, le couple est devenu des hommes d'affaires millionnaires qui ont développé et vendu une entreprise fondée sur la vente par correspondance de livres de cuisine et d'autres publications. Fuller a ensuite organisé Habitat pour l'humanité.

Dees est devenu un unitarien, s'est inspiré de l'autobiographie de Clarence Darrow et est passé au droit des droits civiques. Il a attaqué l'établissement de Montgomery dans un procès qui a révélé l'accord secret par lequel le YMCA local a reçu une subvention publique pour gérer un programme de loisirs urbains ségrégués racialement après que la ville a fermé ses parcs plutôt que de s'intégrer sur ordre du tribunal.

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Le Southern Poverty Law Center a évolué à partir de cette quête initiale d'un « mélange d'affaires passionnantes et socialement importantes ». En 1972, Dees a appliqué les principes de la vente de gâteaux d'anniversaire par la poste pour transformer l'art de la collecte de fonds politiques. Il a défié les normes de concision de Madison Avenue et a envoyé une lettre de sept pages sollicitant des fonds pour George McGovern. Il a attiré un taux de réponse de 15 pour cent. Dees a levé 24 millions de dollars et a créé un excédent pour la campagne de McGovern. Le candidat démocrate défait lui a en retour donné une liste de près de 700 000 donateurs. Plus d'un sur sept est devenu un soutien financier du SPLC.

COMME BIOGRAPHIE, le livre est vicié par l'absence de détails qui pourraient révéler Dees comme plus qu'une figure héroïque unidimensionnelle. Il est en outre aseptisé dans son omission de détails tels que son avis sur la campagne de George Wallace à un moment donné sur le publipostage et la création d'une dotation de 22 millions de dollars en 1988 pour une organisation avec le mot «pauvreté» dans son nom. Il mentionne seulement comme « différences philosophiques » le conflit interne dans lequel de nombreux membres du personnel du SPLC ont quitté l'organisation pour protester contre le style de gestion autocratique de Dees et leur conviction qu'il a abandonné les problèmes de pauvreté plus urgents pour se concentrer sur le Klan et les organisations connexes en partie parce qu'ils ont fourni un cible juridique plus facile et plus propice à la collecte de fonds.

Cela dit, cependant, le livre fournit un récit émouvant et parfois effrayant de la façon dont Dees et le SPLC, à des risques personnels qui comprenaient de graves tentatives d'assassinat contre lui, ont utilisé de manière créative des poursuites civiles pour perturber et mettre en faillite le Ku Klux Klan en Alabama, le plus dangereux White Patriots Party et ses unités paramilitaires armées qui se sont développées à partir du Klan en Caroline du Nord, et la White Aryan Resistance qui a fomenté la violence meurtrière sur la côte ouest.

Time a un jour appelé Dees « le deuxième homme le plus détesté d'Alabama ». Il ne se classait que derrière le juge fédéral Frank M. Johnson Jr., qui avait souvent tranché en faveur des militants des droits civiques dans la lutte contre la ségrégation en Alabama. De par ses propres antécédents – un oncle armé a menacé de tuer son neveu « amant de nègre » – Dees comprend la haine, la peur et le vide de nombre des hommes induits en erreur qu'il poursuit. Il les traite avec dignité qui aide parfois à gagner des convertis. Il déteste l'exploitation politique de ' la peur et les préjugés de l'Amérique blanche ', comme ce qu'il a qualifié de ' sans vergogne ' du candidat George Bush qui dirige les publicités de Willie Horton.

Pour Dees, la décision d'un jury entièrement blanc de tenir le United Klans of America responsable du lynchage d'un jeune noir, Michael Donald, près de Mobile, en Alabama, en 1981, a envoyé un message important. La scène finale de la salle d'audience dans laquelle 'Tiger' Knowles, un adolescent du Klan lorsqu'il a été impliqué dans le meurtre, a déclaré au tribunal : 'J'agissais comme un Klansman quand j'ai fait ça. J'espère que les gens apprendront de mon erreur. J'ai perdu ma famille. J'ai des gens après moi.

Les larmes ont rempli les yeux du jeune homme alors qu'il se tournait et faisait face à Beulah Mae Donald, la mère de Michael assassiné, et a déclaré: 'Je ne peux pas ramener votre fils, mais je suis désolé pour ce qui s'est passé. Dieu sait que si je pouvais échanger ma place avec lui, je le ferais. Je ne peux pas. . . Je veux que vous compreniez que ce qui s'est passé est vrai et je suis juste désolé que cela se soit produit.

Elle dit doucement : « Je te pardonne.

Comme ce livre l'indique clairement, Morris Dees est un homme intéressant dont la vie vaut la peine d'être racontée.

Jack Bass, professeur de journalisme à l'Université du Mississippi, est l'auteur de « Unlikely Heroes » et écrit actuellement une biographie du juge Frank M. Johnson Jr.