Contes d'un batteur de baignoire

JONATHAN SWIFT

A Portrait

Par Victoria Glendinning



Henri Holt. 324 p. 35 $

miguel jontel pimentel fais-tu

LA CORRESPONDANCE DE

JONATHAN SWIFT, D.D.

Tome I. Lettres 1690-1714

Edité par David Woolley

ramène-moi à la maison dans une direction

Pierre Lang. 650 pages 73,95 $

Commenté par Gregory Feeley

Cette année marque le 300e anniversaire de la composition de A Tale of a Tub de Jonathan Swift, du moins dans la mesure où ce texte des plus paradoxaux peut être daté. Publié pour la première fois en 1704, il a manifestement été achevé cinq ans plus tôt (et a subi une expansion dans les éditions suivantes pendant encore six ans). Il a rendu Swift célèbre et reste pour beaucoup son plus beau travail ; Harold Bloom a qualifié sa prose de plus grande depuis Shakespeare. Il serait certainement mieux connu aujourd'hui sans un livre ultérieur que Swift écrirait également.

L'expression 'serait certainement mieux connue' a un sens poignant lorsqu'on évoque la vie de Jonathan Swift. La plus grande déception dans une vie remplie d'eux a été son échec à être nommé dans un évêché anglais, en partie parce que A Tale of a Tub a offensé tant de personnes puissantes, dont la reine Anne. La déception a été aggravée par la nomination qu'il a obtenue, pour être le doyen de la cathédrale de Dublin. Swift, plein de ressentiment que ses parents anglais lui aient donné naissance en Irlande, n'est pas l'homme qui a expliqué la circonstance en déclarant que « Si un gentleman est né dans une écurie, il ne s'ensuit pas qu'il doive être appelé un cheval ' -- ce morceau de méchanceté était celui de Wellington -- mais c'était certainement un sentiment qu'il ressentait. Le décanat, dont il espérait au début qu'il mènerait éventuellement à quelque chose de mieux, s'est avéré une nomination à vie. Cela signifiait non seulement l'exil de son Angleterre bien-aimée, mais aussi la fin de sa brillante carrière d'homme public – ce que nous appelons aujourd'hui (et Swift lui-même a utilisé la métaphore) un « joueur ».

C'était, pour Swift, une sorte de mort vivante, même si cela ne l'a finalement pas empêché d'y écrire quelques-unes de ses plus grandes œuvres, dont A Modest Proposal et surtout Les Voyages de Gulliver, œuvre qui lui a valu une renommée immédiate et durable. Cela ne l'a pas non plus libéré de ses problèmes personnels, car 'Stella' et 'Vanessa' - les deux femmes qu'il courtisait et gagnait l'amour mais cherchaient à se tenir à distance - finirent toutes les deux par le suivre là-bas.

Il y aura toujours de nouvelles biographies de Swift, bien que celles qui rendent justice à sa vie doivent être terriblement longues. Victoria Glendinning appelle son nouveau volume « A Portrait » et rejette toute ambition de rivaliser avec l'œuvre définitive en trois volumes d'Irvin Ehrenpreis. 'Cela ressemble plus à une version étendue de ce qui était à l'époque de Swift appelé un' personnage '-un portrait écrit.' Mon livre préféré sur Swift, le volume de 1964 de Nigel Dennis Jonathan Swift, est sous-titré « A Short Character » dans le même sens. À 155 pages, il fait moins de la moitié de la longueur du livre de Glendinning et est aigu dans les domaines où celui de Glendinning est sommaire ; toute personne qui lit le nouveau livre devrait également retrouver l'ancien (bien qu'il soit épuisé, il est facilement disponible auprès des revendeurs d'occasion en ligne).

Glendinning s'appuie presque exclusivement sur des sources précédemment publiées (bien que de grande envergure) et suppose tacitement que le lecteur connaît les contours de la vie de Swift. Peut-être en conséquence, elle omet souvent de noter l'année au cours de laquelle un événement qu'elle a décrit s'est produit, et le lecteur qui ne connaît pas déjà ces dates doit consulter sa « Chronologie » pour les trouver. Cela pose parfois des problèmes. Au bas de la page 116, elle nous dit qu'un événement a eu lieu en septembre 1711, et un peu plus d'une page plus tard, elle dit : « La reine Anne est décédée le 1er août. Le lecteur occasionnel peut supposer que 11 mois se sont écoulés, mais en fait, la reine est décédée en 1714 – Glendinning a franchi presque toute la période d'importance politique de Swift. Lorsque Glendinning commet une erreur pure et simple (elle prétend à un moment donné que les lettres de Drapier ont été écrites après Une proposition modeste), le manque de dates de publication rend plus difficile à attraper.

De tels manquements et omissions occasionnelles (Glendinning reproduit une gravure scatologique illustrant une indignité commise sur Lemuel Gulliver mais ne semble pas savoir qu'elle a été dessinée par Hogarth) m'irriteraient beaucoup plus si elle ne possédait pas également une mesure de bon sens et judicieuse, sans laquelle la plus grande maîtrise des données ne suffira pas. En évaluant les faits bien connus de la vie de Swift, Glendinning affronte les questions personnelles insolubles (que Dennis, plus préoccupé par la teneur de la pensée de Swift, ne traite que brièvement) et les traite bien.

Glendinning est le meilleur sur les relations de Swift avec les femmes, ce que Nigel Dennis manque plutôt. Sur la question persistante de savoir si Swift a fait un mariage secret avec Esther Johnson (son 'Stella'), Glendinning examine tous les témoignages, et ce que nous savons des sentiments de Swift envers Stella et Vanessa, avant de conclure que 'Je pense que c'est possible, je pense qu'il est probable, que Swift et Stella ont fait une cérémonie à l'été 1716.' Quant à savoir pourquoi ce mariage n'a jamais été reconnu - les hypothèses les plus controversées ont émis l'hypothèse que Swift ou Stella ou les deux étaient les enfants illégitimes de Sir William Temple ou de son père - Glendinning est prudemment sceptique.

Glendinning écrit sur l'autre amour romantique de Swift, la maltraitée Esther Vanhomrigh ('Vanessa'), avec une clarté particulière. Vers 21 ans, lorsque Swift, 43 ans, a commencé à rendre visite à sa famille au début de sa carrière politique en 1710, elle est rapidement devenue le centre de la passion intense de Swift, qu'elle est revenue. Cette passion a ruiné sa vie, car Swift avait également développé un lien affectif avec Stella, qu'il avait laissée en Irlande et à laquelle il est finalement resté plus dévoué. L'un des courants sous-jacents troublants de son Journal à Stella, écrit 1710-13, est que nous savons qu'il est maintenant mêlé à une deuxième femme et qu'il cache le fait.

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Comme Stella avant elle, Vanessa a déménagé en Irlande pour être proche de Swift (bien que sans son approbation). Les deux femmes sont mortes jeunes, aspirant à un engagement que le doyen ne leur donnerait jamais, chacune étant jalouse et craignant l'autre. Swift s'est tenu à l'écart de leurs deux lits de mort.

Les biographes de Swift ont jusqu'à récemment été méchants avec Vanessa (qui « s'est beaucoup fatiguée sous deux siècles de contre-interrogatoire », comme le note avec humour Dennis). Swift a écrit un poème, « Cadenus et Vanessa », qui protestait que ses sentiments pour elle étaient amicaux et impartiaux ; la plupart des biographes ont été heureux de supposer qu'il ne lui a jamais donné de raison de croire le contraire. Glendinning sait mieux et cite les lettres de Swift à la malheureuse Vanessa pour montrer à quel point il l'a courtisée intensément.

Glendinning est plus faible sur les questions politiques. Lorsque ses préoccupations coïncident avec celles de Dennis, cependant, les deux ont tendance à être d'accord. Durant ses années en tant que conseiller du gouvernement, Swift est intervenu une fois pour empêcher la grâce d'un homme condamné à être pendu pour viol (le sous-secrétaire d'État avait estimé que le fait de se prostituer de la victime était une circonstance atténuante). 'Quoi!' Swift a écrit dans l'indignation, « une femme doit-elle être ravie parce qu'elle est une putain ? Dennis observe : « Nous notons ici la justesse des principes -- mais nous notons aussi que le pouvoir de pardon existe précisément pour empêcher que le principe ne soit poussé trop loin. Glendinning fait une remarque similaire lorsqu'elle écrit : 'Il y a un point sur le cercle où la justice rencontre l'impitoyable et les deux deviennent terriblement indiscernables.' C'est vrai, même si nous ne pouvons manquer de noter que la remarque de Dennis est beaucoup mieux écrite.

Ni Glendinning ni Dennis ne sont principalement concernés par les questions littéraires, et tous deux prêtent peu d'attention à A Tale of a Tub, que Glendinning appelle « un riche chiffon Swiftian », mais qu'il trouve le plus intéressant pour son effet dévastateur sur la carrière publique de Swift. C'est dommage, car l'ouvrage éblouissant et compact de Swift (125 pages dans la plupart des éditions) est le morceau de prose anglaise imaginative le plus férocement puissant à apparaître à son époque - et plus que capable de tenir tête à la prose discursive du les romans de Defoe, Fielding et Richardson qui l'ont suivi.

Loin d'un « ragbag », A Tale of a Tub est une œuvre rigoureusement organisée, une allégorie sur trois frères - représentant le catholicisme, l'Église d'Angleterre et les dissidents protestants - qui obéissent ou bafouent les souhaits de leur père sur le lit de mort. Il se hérisse de 'digressions' discursives célèbres et apparentes et d'un appareil pseudo-érudit complet : une liste des livres à paraître de l'auteur putatif, un avis de 'Le libraire', une préface, etc. L'histoire simple est enveloppée d'ironies (son fictif narrateur est un hack et opportuniste) que les érudits n'ont pas encore totalement démêlés.

L'édition Oxford World's Classics, habilement éditée par Angus Ross et David Woolley, est l'une des meilleures versions disponibles (l'autre se trouve dans l'édition Norton Critical des Écritures de Jonathan Swift) mais a longtemps été rendue presque inutilisable par son petit caractère. (Une édition qui compresse le texte en 100 pages ne devrait pas réduire ces pages à la taille d'un livre de poche grand public.) L'apparition ce mois-ci d'une édition plus grande peut inciter les lecteurs à essayer le plus audacieux et le plus difficile de Swift - mais aussi exaltant et extrêmement drôle -- travail.

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Le Jonathan Swift que l'on voit dans le volume de lettres de Woolley est un homme politique, combattant et intrigant (surtout avec les femmes), mais il n'apparaît pas comme auteur, malgré le fait que le Conte ait été écrit et publié au cours de ces années. Les 300 lettres du volume (la première des quatre) sont complètes, non sélectionnées, et sont aussi souvent de Swift que de lui. En conséquence, cette édition très savante (scrupuleuse et rigoureusement assemblée) s'adresse à un public très différent de celui de Glendinning's Portrait, et les lecteurs dont l'intérêt pour Swift est moins que total feront mieux d'attendre une éventuelle sélection.

Bien qu'il ne nous emmène que jusqu'en 1714 (et omet toutes les lettres du Journal à Stella, un choix étrange que Woolley n'explique pas), nous voyons Swift dans ses années d'influence politique et dans les premières années de sa correspondance avec Stella et Vanessa. La première lettre de Swift à ce dernier commence par une tromperie : « J'ai écrit trois ou quatre lessives en autant de lignes. Ceux-ci forment une lettre d'accompagnement anodine adressée à toute la famille, conçue pour faire passer la note entre les mains de Vanessa.

Plus tard, les lettres de Swift deviennent ouvertement intimes, bien que (comme avec Stella) il n'exprime ces sentiments que dans une sorte de code personnel. « J'ai hâte de boire un plat de café dans le Sluttery [le salon à l'étage des Vanhomrigh] et de vous entendre me demander des secrets, et – buvez votre café – Pourquoi ne buvez-vous pas votre café ? » (Glendinning note sèchement que « Le café signifiait quelque chose de plus que du café pour Swift et Vanessa. »)

Swift a détruit les lettres de Stella et de Vanessa, mais elles ont chacune sauvé la sienne. Leur façon de garder la foi (que Swift aurait violemment découragé) a ouvert une fenêtre sur sa vie intérieure, et ce qu'elle a révélé est si varié, complexe et intrigant que le défi d'essayer de lui donner un sens nous attire toujours après 250 ans. Nous lisons A Tale of a Tub et Gulliver's Travels parce que ce sont de grands livres, et étudions les écrits politiques de Swift en raison de leur importance historique ; mais nous continuons à lire ses biographies et ses lettres à cause de son « caractère » extraordinaire.

Gregory Feeley a écrit la postface de l'édition Classics Illustrated de 'Gulliver's Travels'.