« Vibrate Higher » de Talib Kweli est un conte de combattant simple

Le rappeur et auteur Talib Kweli. (Stéphanie Aquino)

ParAllison Stewart 16 février 2021 à 9 h HNE ParAllison Stewart 16 février 2021 à 9 h HNE

Talib Kweli était un nouveau venu lorsque son compatriote rappeur new-yorkais Jay-Z, de quelques années à peine plus âgé que lui mais déjà un dieu, lui a donné une cosignature sur Moment of Clarity, un morceau de sa légendaire sortie de 2003, The Black Album: Si les compétences se vendaient, à vrai dire / Je serais probablement Talib Kweli lyriquement.

Ce n'était pas tout à fait un compliment. (Jay-Z, avatar de l'excès hip-hop, suggérait qu'il pouvait rapper aussi pensivement que le Kweli socialement conscient, mais qu'il préférait gagner de l'argent.) Mais Kweli l'a pris comme tel. La simple mention de mon nom dans une chanson de Jay-Z m'a donné une crédibilité dans l'industrie que des années de création de hip-hop n'avaient pas, écrit Kweli dans ses nouveaux mémoires, Vibrate Higher: A Rap Story.



Le push-pull entre le hip-hop commercial, avec son accent fréquent sur le matérialisme vide, et le rap conscient axé sur le message, parfois moralisateur et invariablement moins populaire de Kweli est l'une des principales préoccupations au cœur du rapide et robuste Vibrate Higher.

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Kweli est né Talib Kweli Greene de parents éducateurs et nationalistes culturels noirs. La traduction littérale de Talib Kweli est « chercheur de vérité et de connaissance », écrit Kweli. Avec ce nom, je ne pouvais pas devenir un crack. Son nom, avec sa fâcheuse tendance à se corriger automatiquement en Taliban, allait bientôt causer des problèmes. Après le 11 septembre, sa maison de disques, avec laquelle il était fréquemment en désaccord, s'est suffisamment inquiétée pour lui demander de la changer.

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Il a grandi à Brooklyn à l'aube de l'ère du rap, qui à l'époque ressemblait encore à un secret. Le hip-hop m'a mordu les dents et ne m'a jamais lâché prise, écrit Kweli. Au moment où il est arrivé au collège, il écrivait des rimes sans arrêt. En première année de lycée, il se livrait à des batailles de rap quotidiennes dans la salle à manger, son cerveau, écrira-t-il plus tard, une rivière de rimes sans fin.

Kweli a brièvement fréquenté NYU, où il était un étudiant indifférent. Le hip-hop a évincé tout le reste, mais le succès semblait de plus en plus hors de portée. Arrêté pour une série d'infractions mineures, il s'est demandé : étais-je en passe d'être une autre statistique ? Peu importait que j'aie eu les deux parents dans ma vie, une belle enfance et une éducation décente. Je commençais à tomber dans des pièges qui m'avaient été tendus bien avant ma naissance.

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Kweli s'est finalement lié d'amitié avec son compatriote Brooklyn MC Yasiin Bey, qui enregistre sous le nom de Mos Def. En 1998, le duo sort le toujours inégalé Mos Def & Talib Kweli Are Black Star, qui cimente la réputation des rappeurs et lance leur carrière solo (ils n'ont pas encore sorti d'album ensemble). Ce fut une étape importante dans le hip-hop underground socialement conscient. Alors que Diddy et Jay-Z régnaient dans les boîtes de nuit du monde entier avec des histoires de champagne, de voitures et de femmes, Black Star a ramené le lyrisme et la conscience au premier plan de la conversation, écrit Kweli.

La première moitié de Vibrate Higher est le récit d'un lutteur à la voix simple qui retrace de manière touchante l'ascension de Kweli au milieu. Il ne fléchit que légèrement dans sa seconde moitié centrée sur la discographie, un flou d'albums et de tournées, de sessions d'enregistrement et de problèmes de label.

Une flottille de célébrités parcourt ses pages. Kweli a collaboré avec les pas encore célèbres Kendrick Lamar, J Dilla et Kanye West, se liant d'amitié avec West pendant l'ascension rapide de West de producteur inconnu à superstar, au cours de laquelle les deux ont collaboré sur l'un des rares succès commerciaux de Kweli, Get By. Il est devenu proche de Dave Chappelle, a rendu visite à la fugitive Assata Shakur dans son exil cubain et a présenté sa grand-mère au président Barack Obama.

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Les dernières pages inégales du livre détaillent le travail de Kweli avec le mouvement Black Lives Matter alors naissant. Un passage sur sa participation aux manifestations à Ferguson, dans le Missouri, où il a été gazé par des gaz lacrymogènes, est parmi les plus émouvants. Une longue section sur l'administration Trump semble moins essentielle.

Vibrate Higher se termine avant les soulèvements de Black Lives Matter de l'été dernier, mais pas avant que son auteur ne découvre Twitter, où il a établi une présence animée et parfois controversée. Plus vous êtes célèbre, écrit-il, plus les gens vous détestent. (Il a depuis été banni de la plate-forme après des violations répétées des règles.)

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À la fin du livre, Kweli, comme Jay-Z, remet en question ses choix. C'est une figure respectée, mais, grâce à une longue carrière de recherche de substance plutôt que de style, il n'est pas riche. Pourquoi ai-je constamment choisi le sujet le moins rentable ? se demande-t-il, bien que le compromis ne semble pas vraiment le troubler. Je sais que je suis un grand parolier non pas parce que d'autres le disent mais à cause du temps que j'ai consacré à mon métier, écrit-il dans un passage précédent. Je le sais que vous le fassiez ou non.

Allison Stewart écrit sur la culture pop, la musique et la politique pour The CBW et le Chicago Tribune. Elle travaille sur un livre sur l'histoire du programme spatial.

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Une histoire de rap

Par Talib Kweli

MCD. 336 p. 27 $

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