Raconter des histoires inédites des extrémités de la Terre. Commenté par Brad Wieners

Seul avec un cadavre et un chat nommé Vic

'La vraie histoire est constituée de documents qui n'étaient pas destinés à être publiés', un parent lésé de l'un des explorateurs arctiques audacieux et malheureux dans le deuxième livre de Jennifer Niven, Ada Blackjack: A True Story of Survival in the Arctic ( Hyperion, 24,95 $), a écrit à un autre. Élargissez la définition de « documents » pour inclure les journaux édités et supprimés, et vous avez le point de départ pour quatre des nouveaux livres d'aventure de cette saison. Construites à partir de manuscrits redécouverts, de journaux d'expédition et de vieilles lettres sauvées par des parents, ces « vraies histoires » évoquent toutes la neige et la glace, mais emmènent les lecteurs plus souvent dans le Grand Nord que dans l'Antarctique – la Shackleton-mania s'étant enfin refroidie. Tous les quatre révèlent aussi que pour les écrivains d'aujourd'hui, l'enquête est elle-même l'aventure.

Avec Ada Blackjack, Niven reprend là où elle s'était arrêtée. Surpris d'apprendre que l'un des survivants du voyage épique qu'elle a décrit dans ses beaux débuts, The Ice Master, est revenu dans une autre expédition mal conçue à l'endroit même où il avait échappé de justesse à la mort (cette fois à mourir), Niven a appris que ce type stoïque et pilier de la communauté, Fred Maurer, avait été accompagné lors du voyage ultérieur par une femme esquimau de la taille d'une pinte qui, selon les rumeurs, serait une prostituée. Les femmes étant rares dans les annales de l'exploration polaire, Niven était intrigué : qui était-elle ? Il s'avère qu'Ada Blackjack, âgée de 23 ans. Et tandis que les ragots sur sa prostitution semblent une couchette sexiste, ce qui est certain, c'est qu'elle a été la seule sur cinq à revenir en vie après deux ans de malchance sur l'île Wrangel, une langue de terre désolée dans la mer de Sibérie orientale qui est enfermée pack de glace chaque hiver.



Comme Niven le raconte, Maurer et trois autres hommes se sont engagés avec l'explorateur Vilhjalmur Stefansson pour passer 12 mois sur l'île Wrangel, à partir de septembre 1921. Une figure plus grande que nature qui émerge ici comme plus de P.T. Barnum que Roald Amundsen, Stefansson (né William Stephenson) avait l'idée que Wrangel pourrait devenir une base aérienne importante. Bien que Stefansson n'ait pas prévu de faire ce voyage lui-même, il a assuré à ses recrues qu'elles trouveraient l'Arctique « amical », voire abondant. Néanmoins, ils devraient emmener un ou deux Esquimaux pour les aider à passer l'hiver. Le problème : le seul Inuit qui a consenti à se joindre à eux était Blackjack, et elle avait grandi à Nome, en Alaska. Elle savait coudre, mais elle n'avait jamais appris à vivre de la terre, et elle n'a vraiment accepté d'y aller que parce qu'elle voulait désespérément de l'argent (pour récupérer son fils dans un orphelinat) et un nouveau mari. Les jeunes explorateurs l'ont quand même emmenée, et quand les choses ont horriblement mal tourné, elle s'est retrouvée seule pendant des mois avec un cadavre et un chat nommé Vic. Ne voulant pas abandonner, elle lisait une Bible, priait, tapait des notes sur une machine à écrire et apprit elle-même à piéger le renard, chasser le phoque et le canard, et même façonner un umiak (un esquif) à partir de bois flotté, de toile et de peaux d'animaux. Une fois sauvée, elle a reçu l'accueil d'un héros (éphémère) en tant que femme Robinson Crusoé.

Niven montre de manière convaincante que le Blackjack est à chaque centimètre un héros folklorique, et le livre réussit comme une novélisation sûre de son histoire oubliée, agrémentée de références occasionnelles à des sources originales – y compris son journal intime – que Niven a récupérées. Une vaste cinquième section du livre aborde un autre projet : comment s'est jouée l'histoire du Blackjack. Alors que Niven se fraie un chemin à travers le brouillard de la mauvaise presse - à un moment donné un journal new-yorkais a accusé le Blackjack de meurtre - elle devient moins narratrice que critique, et Ada Blackjack évolue d'un fil conducteur captivant à une analyse tout aussi captivante de textes juridiques et machinations médiatiques.

Revisiter une saga russe perdue

Si Niven se tourne vers l'avocat et le critique des médias pour tamiser les retombées de l'histoire du Blackjack, David Roberts n'est rien de moins qu'un P.I. obsédé à la première personne. dans son dernier, Four Against the Arctic: Shipwrecked for Six Years at the Top of the World (Simon & Schuster, 25 $), une aventure à travers les bibliothèques et les régions reculées que Niven a qualifiée de 'thriller à suspense captivant'. Elle est un peu trop généreuse, mais la poursuite par Roberts d'une saga russe perdue offre de nombreuses récompenses, dont la moindre n'est pas de rattraper le scribe vétéran de l'aventure, un compagnon familier de nombreux accros à l'adrénaline en fauteuil. (Ceux qui découvrent Roberts feraient bien de commencer par The Mountain of My Fear ou les fascinants Great Exploration Hoaxes, des classiques tous les deux.) Comme Ada Blackjack, Four Against the Arctic est né d'un livre précédent - la première traduction anglaise du russe Au pays de la mort blanche de Valerian Albanov. Roberts et Jon Krakauer ont sorti le chef-d'œuvre mince et sinistre d'Albanov, traduit par Alison Anderson et William Barr, en 2000. En le lisant, Roberts a noté la référence d'Albanov, vers 1917, à « une équipe de chasseurs de phoques russes qui avaient fait naufrage sur l'un des nombreuses îles de l'archipel du Svalbard. . . . Comme la famille suisse Robinson, ils ont vécu sept ans sur cette île, relativement heureux et satisfaits. A quoi Roberts a pensé : 'Sept ans ? Ce n'est pas possible!' Et c'est ainsi qu'a commencé une recherche pluriannuelle, multilingue, de démarrage et de décrochage pour un compte rendu fiable des quatre « hommes Mezen » qui, conclut Roberts, ont passé six ans (et non sept) sur l'île d'Edgeoya, en 1743. 1749.

Roberts semble avoir écrit celui-ci à la vitesse de la recherche, chaque fax raté, chaque appel téléphonique non retourné ou passage indéchiffrable menant à une autre anecdote prête à faire rouler les yeux. En tant que tel, le livre ressemble un peu à un vieil épisode de « The Rockford Files » : Roberts est constamment trompé, mis à l'écart ou refusé, mais nous espérons que d'une manière ou d'une autre, il aura toujours ses hommes – ou, du moins, trouvera leur long cabane perdue. Certaines arnaques deviennent fastidieuses – assez parlé du prêt entre bibliothèques ! L'écriture hâtive se manifeste aussi par des mots répétés. (De toute évidence, les Russes ont tendance à être « perplexes ». Après un certain temps, certains lecteurs pourraient l'être aussi.) Même ainsi, lorsque Roberts, un guide de la nature et deux assistants atteignent enfin Edgeoya, le rythme du livre - et le pouls du lecteur - s'accélère.

Héroïsme dans une cause perdue

En s'appuyant, dit-il, 'sur une multitude de documents inutilisés auparavant au Public Record Office, à la Royal Geographic Society (RGS) et au Scott Polar Research Institute', Max Jones, un historien britannique, fait moins pour augmenter sa fréquence cardiaque que ne le fait Roberts. Mais alors La dernière grande quête de Jones : le sacrifice antarctique du capitaine Scott (Oxford Univ., 30 $) ne veut pas dire raconter l'histoire de la course perdante de Robert Falcon Scott (contre le Norvégien Roald Amundsen) au pôle Sud. Au lieu de cela, Jones s'intéresse à la façon dont Scott a tenté d'être à la hauteur des idéaux britanniques d'héroïsme et à la façon dont il en est venu à les représenter également. Jones se présente comme un érudit de premier ordre, mais un peu trop investi pour redonner de l'éclat à la star bien ternie de Scott.

Des excentriques aventureux

Richard Bull cause de la mort

Vous ne trouverez pas Scott ni aucun Russe qui souffre depuis longtemps dans The Devil May Care: Fifty Intrepid Americans and Their Quest for the Unknown, édité par Tony Horwitz (Oxford Univ., 28 $), une collection de courts profils tirés de l'American National Biographie. Dans le même temps, il est presque surprenant de ne pas trouver de chapitre consacré au Blackjack Ada, tant le livre regorge d'« Aventuriers, explorateurs, flibustiers, corsaires, espions » américains aussi mémorables qu'elle. Par exemple, il y a Elisha Kent Kane, « le premier héros américain de l'Arctique », un médecin de Philadelphie qui a confondu les eaux libres au nord de l'île d'Ellesmere, au Canada, avec un passage du Nord-Est, a improvisé son propre remède contre le scorbut (viande de rat fraîche) et a essayé de se marier un adolescent « rappeur spirituel ».

Tiré par l'auteur de Blue Latitudes Tony Horwitz d'un recueil britannique de 18 000 morts américains, The Devil May Care ne satisfait pas en tant que lecture d'un bout à l'autre. Chacun des chapitres prend exactement la même forme. Imaginez que vous lisez 50 nécrologies successives et vous en avez une idée. Mais plongé de temps en temps, le livre présente une occasion bienvenue de réfléchir sur ce qui a motivé ces excentriques et pionniers, ou ce qui motive vraiment chacun d'entre nous à choisir la vie que nous menons. *

Brad Wieners est correspondant pour Outside. Il vit à New York.

De gauche à droite : Ernest Shackleton, Robert Falcon Scott et Edward WilsonAda Blackjack