IL ÉTAIT UNE FOIS UN HOMME NOM DE LEAR

EDWARD LEAR King of Nonsense Par Gloria Kamen Illustré de dessins par Edward Lear et Gloria Kamen Atheneum. 74 pages. 12,95 $ ; 7-12 ans

QUAND j'étais enfant, j'aimais les biographies (c'est toujours le cas) et j'aurais aimé celle-ci sur l'homme qui a écrit « The Owl and the Pussycat », un poème préféré d'innombrables enfants depuis plus de cent ans. C'est une histoire douce-amère, comme beaucoup semblent l'être qui traitent avec des écrivains pour enfants célèbres, bien qu'il n'y ait aucune raison sur terre de supposer que les écrivains pour enfants célèbres auraient dû avoir une vie toute douce sans amer, ils étaient de simples mortels comme les autres de nous.

Mais Edward Lear, contrairement à certains de ses contemporains tout aussi célèbres, semble avoir été assez content d'être connu comme quelqu'un qui pouvait divertir les enfants. « J'aime à penser », a-t-il écrit un jour, « que si un homme n'est pas en mesure de rendre un grand service à ses semblables, il vaut mieux (que rien) de faire rire innocemment un demi-million d'enfants. » Mieux que rien? Mieux que beaucoup de choses, sûrement. Mais Beatrix Potter aurait dit qu'elle écrivait pour se faire plaisir, et le chagrin de Lewis Carroll d'être célèbre pour ses livres d'Alice au lieu de ses traités mathématiques est bien documenté. Lear, comme Carroll, avait une autre identité : c'était un peintre sérieux de paysages et d'animaux ; mais il semble surtout avoir été gaiement reconnaissant du grand succès de ses vers absurdes.



Ce petit livre raconte une histoire de lutte, mais ne se penche pas trop sur le côté négatif de la lutte. Lear a eu beaucoup de succès en tant que peintre, et les choses se sont généralement déroulées malgré des débuts difficiles. Son père aisé s'est retrouvé dans une prison pour dettes et Lear lui-même, l'un des 21 enfants (beaucoup n'ont pas survécu jusqu'à l'âge adulte), a été élevé par sa sœur beaucoup plus âgée Ann. A 15 ans, il partit dans le monde pour gagner sa vie en tant qu'artiste et la fortune le favorisa dès le début. Il a trouvé tous les bons emplois au bon moment et à 19 ans, il a publié une série d'estampes de perroquets qui ont été « considérées comme les meilleures par les artistes ornithologues les plus connus de son époque, y compris . . . John James Audubon.' À 25 ans, il y avait une deuxième collection comprenant quelques mammifères qui faisaient encore plus avancer sa réputation.

C'est à cette époque qu'il commence à écrire ses limericks et à dessiner ses cartons pour le plaisir des enfants d'un noble mécène. Beaucoup des deux sont inclus dans ce volume, et je dois dire qu'il y a peu de suggestion dans les caricatures de l'habileté qu'il devait avoir à sa disposition. Ces dessins sont pour la plupart lâches et rugueux, bien qu'ils aient une grande exubérance. Mais Kamen nous dit qu'il les a précipités rapidement, vraisemblablement pendant que les enfants se penchaient pour regarder. Il aurait été bien d'avoir une ou deux reproductions de ses gravures d'oiseaux à des fins de comparaison, mais bien sûr, des images en couleur auraient fait grimper le prix du livre, ce qui n'est pas négligeable de nos jours.

Les limericks inclus ici et les poèmes préférés sont toujours aussi stupides et merveilleux. Lear n'a pas inventé la forme en vers de limerick, mais c'est néanmoins la sienne. Personne d'autre ne l'a jamais utilisé avec un effet aussi délicieux.

Les détails de la vie de Lear sont racontés par Kamen d'un ton vif et sans pathos : ses longues années en Europe, son asthme et son épilepsie, sa volumineuse correspondance, ses nombreux amis et admirateurs, son chat préféré, Foss, son fidèle serviteur, Giorgio, son vie de célibataire errant - jusqu'à sa mort à l'âge de 76 ans. C'est une biographie agréable et gérable, suggérée pour les 7-12 ans, ce qui semble juste. J'aurais aimé ça à l'époque, tout comme je le fais maintenant. Natalie Babbitt est à la fois écrivain et illustratrice. Ses livres incluent 'Tuck Everlasting' et 'The Devil's Storybook', parmi beaucoup d'autres.