Dans ce magnifique tableau des débuts de Monet, certains voient un cloaque de sexe et de vice

(The Metropolitan Museum of Art; Collection H. O. Havemeyer)

Claude Monet(né en 1840)

La Grenouillère, 1869

À voir au Metropolitan Museum of Art

Grands travaux, au point Perspective

Perspective Discussion de sujets d'actualité avec un point de vue, y compris des récits d'individus concernant leurs propres expériences.

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Coups de pinceau cassés

La Grenouillère de Claude Monet, 1869. Exposée au Metropolitan Museum of Art. (The Metropolitan Museum of Art; Collection H. O. Havemeyer)

ParSébastien Smee Sebastian Smee critique d'artÉtait Suivre 12 août 2020

Un an avant l'effondrement du Second Empire français et le siège de Paris par les Prussiens, trois ans avant qu'il ne peint Impression, Lever du Soleil et cinq ans avant la première exposition impressionniste, Claude Monet peint La Grenouillère, aujourd'hui au Musée d'art métropolitain . Avec ses coups de pinceau rapides et brisés (apparent surtout dans l'eau), et son rendu du monde physique comme une lumière colorée plutôt qu'un espace méticuleusement modelé, cette œuvre de 1869 est souvent célébrée comme un tournant dans l'histoire de l'art : l'un des très premières peintures impressionnistes identifiables.

Il y avait pourtant des précédents. Et Monet lui-même a parlé de la toile comme d'un mauvais poche — un travail exécuté à la hâte et non résolu. (Sa peinture plus grande et plus résolue du même sujet a disparu pendant la Seconde Guerre mondiale et est présumée détruite.)

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La scène est La Grenouillère (l'étang aux grenouilles), un lieu de baignade avec un restaurant flottant sur la Seine près de Chatou, juste à l'ouest de Paris. C'est l'été 69. Monet n'a pas de chance, démuni. Il reste à proximité avec sa future épouse, Camille; il vient à La Grenouillère peindre aux côtés de son copain Pierre-Auguste Renoir.

A nos yeux, l'image semble reposante, apaisante, posée, comme l'ouverture d'un Ivoire marchand film. C'était en fait un cloaque de sexe et de vice.

Guy de Maupassant a mis en scène son histoire Femme fatale à La Grenouillère. Dans le parc adjacent, écrit-il, on pouvait voir des femmes plantureuses aux cheveux peroxydés et à la taille pincée, maquillées à neuf avec des lèvres rouge sang et des yeux noirs. Les clients du restaurant ont gardé un œil sur les couples fraîchement branchés qui ont navigué dans de petits bateaux loués.

Maupassant a noté la chaleur étouffante de l'été et le courant lent dans ce bras mort de la Seine et l'odeur ambiante de boissons renversées, de parfum bon marché et de talc. Il écrivait que l'endroit empestait le vice, la corruption et la lie de la société parisienne. Ceux qui s'y rassemblaient étaient des tricheurs, des escrocs et des hackers bon marché qui, a-t-il dit, se mêlaient à d'autres escrocs et spéculateurs de petite taille, amateurs d'entreprises douteuses, de fraudes, de proxénètes et de racketteurs.

Le passage de Maupassant m'a rappelé la description de Grandmaster Flash, dans son chef-d'œuvre de 1982 Le message , des preneurs de carnets de numéros/ Des voyous, des souteneurs et des pousseurs et des gros faiseurs d'argent/ Conduisant de grosses voitures, dépensant des années vingt et des dizaines/ Et tu voudras grandir pour être comme eux, hein/ Des contrebandiers, des brouilleurs, des cambrioleurs, les joueurs/les colporteurs à la tire, même les mendiants.

Une comparaison gratuite ? Sûr. Mais j'essaie de vous éloigner brièvement des idées reçues concernant Monet et l'impressionnisme. Lorsque vous allez à une exposition impressionniste, vous avez tendance à vous imprégner de la version hagiographique, boutique de cadeaux. Lorsque vous étudiez l'impressionnisme à l'université, vous êtes familiarisé avec les interprétations marxistes des inégalités sociales que ces images bien-aimées de la vie quotidienne sont censées révéler (ou réprimer).

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Mais Monet et Renoir étaient dans le monde, avec leurs corps, leurs histoires, leur faim, leurs sens. Enivrés par ce qu'ils voyaient, ils se sentaient émus et énergisés pour inventer un nouveau style de peinture qui pourrait le capturer avec l'immédiateté qu'il justifiait - pour rendre ce qu'ils voyaient en accord avec l'urgence intérieure de leur propre vie.

Alors, plutôt que de réduire leur expérience à nos théories politiques ou à notre prédilection pour le kitsch, pourquoi ne pas d'abord créditer leur ivresse ? Qu'a vu Monet à La Grenouillère ? Qu'est-ce que ça fait d'être là ?

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Cela avait quelque chose à voir avec la lumière, l'eau et l'atmosphère, nous le savons bien. Mais aussi… Quel endroit ! Paris, avec son glamour aux gaz, ses nouveaux boulevards béants, ses secousses de discorde sociale, juste en bas du fleuve. Les arnaqueurs rôdent le long de la berge. La prostitution fait rage. Révolution dans l'air. Un empire sur le point de tomber.

Si vous deviez le filmer, vous ne choisiriez pas Merchant Ivory. tu choisirais Martin Scorsese .

Great Works, In Focus Une série présentant les œuvres préférées du critique d'art Sebastian Smee dans les collections permanentes des États-Unis. Ce sont des choses qui m'émeuvent. Une partie du plaisir consiste à essayer de comprendre pourquoi.

Retouche photo et recherche par Kelsey Ables. Conception et développement par Junne Alcantara.

Sébastien Smee

Sebastian Smee est un critique d'art lauréat du prix Pulitzer à la CBW et l'auteur de The Art of Rivalry: Four Friendships, Betrayals and Breakthroughs in Modern Art.' Il a travaillé au Boston Globe, à Londres et à Sydney pour le Daily Telegraph (Royaume-Uni), le Guardian, le Spectator et le Sydney Morning Herald.