Victoire en mer

JEAN PAUL JONES

Marin, Héros, Père de

La marine américaine



Par Evan Thomas

Simon & Schuster. 383 p. 26,95 $

Comme presque tous les autres pères fondateurs, John Paul Jones était un homme en devenir, un preneur de risques qui cherchait à être acclamé et à une position plus élevée que celle qui lui était accessible dans le monde d'avant 1776. George Washington aspirait à être libéré des entraves. de ceux qu'il appelait « nos seigneurs maîtres » à Londres. Thomas Jefferson voulait échapper à « l'asservissement colonial », qu'il assimilait aux chaînes de l'enfance. John Adams aspirait à plus qu'une belle voiture et un siège à la législature provinciale, le plus qu'un jeune homme ambitieux de la Boston coloniale puisse espérer, a-t-il déclaré. Alexander Hamilton, 12 ans, a prié pour la guerre, qui seule pourrait lui donner la chance de devenir quelqu'un. Hamilton a eu sa guerre, tout comme John Paul Jones.

frapper un coup droit avec un bâton tordu

Le barrage routier auquel Jones a été confronté n'était pas son statut de colonial. Fils d'un homme du peuple écossais, Jones a vu ses opportunités limitées par le système de classe strictement hiérarchique de la Grande-Bretagne. Il n'était pas question pour lui de devenir propriétaire terrien, et avec peu d'éducation et aucune influence, le mieux qu'il pouvait espérer était d'être jardinier comme son père. L'esprit est ahurissant à la pensée de John Paul Jones divisant des lis et coupant des buis. Il pâlit également devant un tel avenir, et en 1760, à l'âge de 13 ans, il partit en mer, jouant, comme le feraient Horatio Nelson et James Cooke et de nombreux autres jeunes dans la Grande-Bretagne du XVIIIe siècle, qu'il pouvait trouver l'aventure et s'élever. mobilité à travers la vie dure et dangereuse d'un marin.

Dans cette biographie perspicace, Evan Thomas, rédacteur en chef de Newsweek et également biographe d'Edward Bennett Williams et de Robert Kennedy, démontre habilement que Jones a à la fois réussi et échoué. Il a atteint une position plus importante qu'il n'aurait pu l'imaginer, remportant les applaudissements de plusieurs monarques européens tout en bénéficiant de la confiance de Jefferson, Adams et Benjamin Franklin. Même ainsi, l'ambition dévorante de Jones a été contrecarrée. Il n'a pas réussi à atteindre le grade d'amiral dans la marine américaine et le dévouement du public américain. En effet, il mourut jeune et se sentant oublié à Paris en 1792, et ses exploits continuèrent d'être négligés jusqu'à ce que Theodore Roosevelt ressuscite la réputation de Jones afin de doter le pays d'un héros naval.

En 1774, après avoir exercé son métier en mer pendant près de 14 ans et en fuite pour avoir tué un marin mutiné au large de Tobago, Jones est venu à Fredericksburg, en Virginie. Il avait 26 ans, avec peu d'argent et peu de perspectives. Ce fut sa chance que la guerre commença à Lexington et Concord peu de temps après, et avant la fin de 1775, le Congrès continental, ayant désespérément besoin d'officiers pour sa flotte embryonnaire, le nomma premier lieutenant.

Il passa les deux années suivantes en service d'escorte et à la recherche de croiseurs et de navires marchands britanniques. Les actions qui lui ont valu sa réputation de marin audacieux se sont produites plus profondément dans la guerre d'indépendance, en 1778 et 1779. Tout d'abord, un raid dangereux sur la ville côtière irlandaise de Whitehaven, la première attaque de ce type contre un village anglais depuis plus d'un siècle . Jones comprenait la valeur psychologique de la terreur en temps de guerre, et bien que son assaut ait causé peu de dégâts réels, il a déclenché la panique parmi un peuple anglais qui avait pensé que sa marine tant vantée pouvait sécuriser les côtes.

Dix-sept mois plus tard, au large de Flamborough Head, le navire de Jones, le Bonhomme Richard, rencontra Serapis, une nouvelle frégate à fond de cuivre transportant 50 canons et convoyant une flotte de navires marchands. La bataille qui suivit fut l'une des plus sanglantes livrées sur terre ou sur mer dans cette longue guerre. Cinquante pour cent des membres d'équipage de Jones étaient des victimes. (Dans ses batailles les plus chaudes, l'armée continentale a rarement subi un taux d'attrition supérieur à 10 pour cent.)

Jones a gagné en réputation grâce à ces actions résolues, mais son aspiration à devenir commandant de flotte n'a pas été réalisée. Il était courageux et en avance sur son temps en tant que stratège, conclut Thomas, mais ses ambitions ont été ruinées par sa méfiance invétérée, son irascibilité, son égocentrisme et sa vanité. Peut-être, mais c'était aussi un étranger qui n'a pas passé de temps en Amérique avant ou pendant la guerre. Il n'était pas issu d'une famille prestigieuse et n'avait aucun mécène pour lui tirer les ficelles. Plus tard, lorsque le monde colonial de la dépendance patriarcale avait cédé la place à la méritocratie démocratique, les exploits navals de Jones auraient pu suffire à faciliter son ascension future. Mais ce n'était pas le monde qu'il habitait.

Thomas fait peu d'efforts pour explorer les raisons des défauts de caractère de Jones, et l'histoire qu'il raconte ne diffère guère de celle racontée il y a un demi-siècle par un biographe antérieur, Samuel Eliot Morison. Néanmoins, celui de Thomas est un récit mieux écrit, ce qui n'est pas une mince affaire si l'on considère que pendant deux générations, Morison était peut-être considéré comme l'écrivain le plus doué parmi les historiens universitaires. Dans un livre où chaque phrase est écrite avec grâce et style, Thomas ouvre une fenêtre sur le milieu sordide, avilissant et dangereux des marins du XVIIIe siècle et fournit des descriptions inégalées des batailles navales. Son récit du travail de l'Ariel de Jones lors d'une tempête dans l'Atlantique en octobre 1780 est l'un des plus beaux exemples d'écriture que les lecteurs d'histoire rencontreront.

Curieusement, Jones n'a jamais été franc au nom du républicanisme révolutionnaire et de l'égalitarisme de l'Amérique, et il a dépensé une énergie démesurée pour gagner les faveurs des aristocrates français et des monarques européens. Pourtant, ses exploits de guerriers de la mer ont contribué à éradiquer un ordre plus ancien dont il avait besoin d'estime et ont contribué à établir des États-Unis qui seraient le meilleur espoir au monde pour des hommes comme lui, qui aspiraient à aller aussi loin que leurs mérites pouvaient les porter. *

John Ferling est l'auteur de l'ouvrage récemment publié « A Leap in the Dark : The Struggle to Create the American Republic ».

À 13 ans, John Paul Jones a commencé comme marin.