LES YANKS ENVAHISSENT L'ANGLETERRE

RELATIONS RICHES L'occupation américaine de la Grande-Bretagne, 1942-45 Par David Reynolds Random House. 555 p. 30 $

DAVID REYNOLDS n'a que partiellement la langue dans la joue lorsqu'il décrit la présence américaine en Grande-Bretagne pendant la Seconde Guerre mondiale comme une «occupation», dans la mesure où «l'invasion» aurait tout aussi bien fait. Certes, les Américains étaient là en tant qu'amis, et pour la plupart des gens des deux côtés de la relation, ce fut une expérience plus positive que négative, mais il n'en reste pas moins qu'en trois ans, quelque trois millions d'Américains ont été stationnés ou ont brièvement traversé ce qui était , alors comme maintenant, une petite île étroite. Ce fut une rencontre prolongée, qui a eu des effets profonds qui n'étaient pas tous immédiatement évidents à l'époque.

Considérant qu'en Angleterre et aux États-Unis, l'étude de la Seconde Guerre mondiale est depuis longtemps passée de la simple histoire à l'industrie, il est étonnant que Rich Relations soit le premier livre à traiter de «l'occupation» avec tout le sérieux et la portée qu'elle mérite. D'autres livres ont traité de divers aspects du sujet, notamment The GIs de Norman Longmate, mais aucun ne l'a placé dans ce que Reynolds appelle 'un cadre de référence qui transcende les subdivisions normales de l'érudition historique - diplomatique, militaire, sociale, culturelle', une « embrassant le pouvoir et la culture, la politique et la société, la haute politique ainsi que la vie réelle ».



À un degré tout à fait remarquable, c'est précisément ce que Reynolds a accompli. Historien à Cambridge (Angleterre) avec des liens étroits avec Cambridge (Massachusetts) et d'autres endroits américains, il est un spécialiste des relations anglo-américaines qui peut être particulièrement qualifié pour aborder un sujet qui s'avère, dans son traitement détaillé et subtil, considérablement plus ambigu et complexe que la plupart d'entre nous ne peuvent l'imaginer. Dans Rich Relations, il combine l'histoire traditionnelle d'en haut - c'est-à-dire les actions des hommes blancs puissants et leurs conséquences - avec la nouvelle histoire d'en bas, dans ce cas les histoires des GI, à la fois blancs et noirs, et des Des Anglais, des femmes tout particulièrement, avec qui la guerre les a mis en contact.

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Comme les enregistrements de Glenn Miller et Vera Lynn auxquels nous associons instinctivement Londres en temps de guerre, la notion de Yanks en Grande-Bretagne évoque immédiatement des images romantiques de mains à travers la mer, de cultures en miroir alliées dans une bataille juste, de garçons américains guérissant leur mal du pays en compagnie de filles britanniques aux pêches et à la crème. La vérité, telle que la recherche de Reynolds le révèle, est encore autre chose. Bien que les armées des deux nations fussent unies sous un même commandement, les nations elles-mêmes n'étaient pas simplement radicalement différentes, mais sous l'emprise d'impressions stéréotypées l'une de l'autre, « véhiculées avant tout par le cinéma ». Les Américains étaient de riches cow-boys, les Britanniques étaient des impérialistes snob ; le gouffre de l'incompréhension était au moins aussi large que l'Atlantique lui-même.

Le fait qu'il ait été franchi avec le temps est l'un des effets secondaires les plus miraculeux de la guerre. Il ne serait certainement pas exact de dire que la première vague d'Américains a été accueillie avec hostilité par les Britanniques - ils savaient, après tout, que les hommes et le matériel américains étaient la clé de leur survie en tant que nation libre - mais il est en effet vrai que l'accueil était généreusement salé de scepticisme et d'incompréhension. Les Américains étaient riches selon les normes de la Grande-Bretagne, qui était passée du pouvoir impérial à la souris d'église, et à leur manière singulièrement bruyante, ils se sont développés pour combler tout vide dans lequel ils se trouvaient. Non seulement cela, mais ils étaient clairement déterminés à conserver leur caractère américain : à traîner les uns avec les autres, à écouter de la musique américaine, à manger de la nourriture américaine. Ils pratiquaient l'impérialisme culturel bien avant que quiconque ait pensé à inventer le terme.

Les dirigeants les plus intelligents des deux côtés ont compris qu'une enclave américaine en Angleterre serait contre-productive ; le mélange, plutôt que l'isolement, devait être la politique dans la mesure du possible. Les GI ont noué des amitiés et, inévitablement, des romances avec leurs hôtes; une brochure intitulée « Meet the U.S. Army » a été distribuée aux écoliers britanniques ; les soldats des deux armées, où l'hostilité était souvent la plus manifeste, étaient affectés à « un programme très réussi d'échanges de troupes ».

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Tout cela était nécessaire non seulement pour réduire les frictions entre les GI et leurs hôtes réticents, mais pour diminuer les tensions entre les GI, qui étaient affligés de « l'aliénation, de la solitude et de l'ennui », qui étaient tous intensifiés par le fait central de leur situation : Ils étaient entraînés à mener une terrible bataille dans laquelle beaucoup d'entre eux mourraient, mais ils ne savaient ni où ni quand ils se battraient. Alors que l'attente s'éternisait d'abord au fil des mois, puis au fil des années, le moral était à jamais menacé ; le maintenir aussi haut que possible était autant dans l'intérêt des dirigeants britanniques que des américains.

D'en haut, les GI et leurs hôtes étaient des anonymes à gérer ; d'en bas, les dirigeants étaient des figures distantes sans aucun sens de la situation de la personne ordinaire. Dans cette optique, il est d'autant plus impressionnant que le leadership, bien qu'il ait certainement commis des erreurs de jugement et d'exécution, ait été aussi sensible aux réalités qu'il l'était en fait. Pour cela, Reynolds attribue une grande partie du mérite au général Dwight Eisenhower, qui a cherché de nombreuses manières à développer ce qu'il a appelé «un sentiment commun ou mutuel de compréhension et d'estime» entre les soldats et les civils qui avaient été placés dans une association si intime.

Comme toutes ces entreprises, ce fut un succès imparfait, mais suffisant pour encourager un sentiment de risque et de mission partagés qui a été considérablement renforcé par le triomphe du jour J et la campagne européenne qui l'a suivi. « La prééminence de l'Amérique », écrit Reynolds, « était désormais une question d'actes et non de paroles. » . . La présence prolongée de soldats américains en Grande-Bretagne à grande échelle avait littéralement ramené l'Amérique chez les Britanniques d'une nouvelle manière. L'homme que les GIs surnommaient le soldat de première classe Eisenhower « était vraiment ce que Ralph Waldo Emerson aurait appelé un homme représentatif ».

Que la guerre ait marqué le début du transfert de pouvoir de la Grande-Bretagne vers l'Amérique n'est qu'une des nombreuses conclusions tirées par Reynolds dans ce livre exceptionnel. Parmi les autres : que les GIs, qui venaient d'un pays encore profondément divisé par des frontières étatiques et régionales, ont découvert en Angleterre « une . . . sens de ce que cela signifiait d'être américain'; que pour les GI noirs, le manque relatif de discrimination en Grande-Bretagne a intensifié leur prise de conscience et leur ressentiment de leur statut de seconde classe aux États-Unis ; que « l'américanisation » avait une influence moins envahissante sur la Grande-Bretagne qu'on ne le craignait largement à l'époque ; et que pour les Américains, une fois rentrés chez eux, leur séjour en Grande-Bretagne est tombé dans un lointain souvenir, faisant partie de leur expérience mais pas nécessairement au cœur de celle-ci.

Voilà pour la grande image. Reynolds est également très bon sur le petit, éclairant son récit de nombreuses vignettes et anecdotes. Prenons l'exemple de Wycombe Abbey, une école de filles au nord-ouest de Londres réquisitionnée par les forces américaines en 1942 : « La première nuit, les officiers ont pris le contrôle des bureaux des enseignants tandis que les hommes enrôlés étaient envoyés dans les dortoirs des filles. Bientôt, les officiers ont été réveillés par la sonnerie des cloches, qu'ils ont finalement retracée jusqu'aux dortoirs. Au-dessus des boutons-poussoirs, il y avait des pancartes : SI MAITRESSE EST NÉCESSAIRE, SONNEZ LA CLOCHE.' LÉGENDE : Des soldats américains descendent une rue de Londres en 1942.